9 señales de que estás tratando con un psicópata

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Primero un poco de historia terminológica, para aclarar cualquier confusión sobre los significados de "sociópata", "psicópata" y términos relacionados: a principios de 1800, los médicos que trabajaban con pacientes mentales comenzaron a notar que algunos de sus pacientes que aparecían exteriormente los normales tenían lo que denominaron una "depravación moral" o "locura moral", ya que parecían no tener ningún sentido de la ética o de los derechos de otras personas. El término "psicopatía" se aplicó por primera vez a estas personas alrededor de 1900. El término se cambió a "sociópata" en la década de 1930 para enfatizar el daño que hacen a la sociedad. Actualmente, los investigadores han vuelto a utilizar el término "psicópata". Algunos de ellos usan ese término para referirse a un trastorno más grave, relacionado con rasgos genéticos, que produce individuos más peligrosos, mientras siguen utilizando "sociópatas" para referirse a personas menos peligrosas que se ven más como productos de su entorno, incluida su crianza. Otros investigadores hacen una distinción entre "psicópatas primarios", que se cree que son genéticamente causados, y "psicópatas secundarios", vistos más como productos de sus entornos.

El enfoque actual para definir la sociopatía y los conceptos relacionados es usar una lista de criterios. La primera de esas listas fue desarrollada por Hervey Cleckley (1941), quien es conocido como la primera persona en investigar psicópatas utilizando técnicas de investigación modernas. Cualquiera que se ajuste lo suficiente a estos criterios cuenta como psicópata o sociópata. Hay varias de tales listas en uso. El más comúnmente usado se llama Lista de verificación de psicopatía revisada (PCL-R). Una versión alternativa fue desarrollada en 1996 por Lilienfeld y Andrews, llamada Inventario de Personalidad Psicopática (PPI). El libro que los psicólogos y psiquiatras usan para categorizar y diagnosticar enfermedades mentales, el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales (DSM), incluye una categoría para "trastorno de personalidad antisocial" (APD), mientras que la Organización Mundial de la Salud delinea una categoría similar que llama "Trastorno de personalidad disocial". Aproximadamente 1 de cada 5 personas con APD es un psicópata (Kiehl y Buckholtz, 2010).

Si superponemos todas estas listas de criterios, podemos ver que se unen en el siguiente conjunto básico de características:

1. Sin importar

El PCL describe a los psicópatas como insensibles y muestran falta de empatía, rasgos que el PPI describe como "frialdad". Los criterios para el trastorno de personalidad disocial incluyen una "despreocupación insensible a los sentimientos de los demás". Varias líneas de evidencia apuntan a una base biológica por la naturaleza indiferente del psicópata. Para nosotros, el cuidado es una empresa en gran medida impulsada por las emociones. Se ha descubierto que los psicópatas tienen conexiones débiles entre los componentes de los sistemas emocionales del cerebro. Estas desconexiones son responsables de la incapacidad de sentir emociones profundamente. Los psicópatas tampoco son buenos para detectar el miedo en las caras de otras personas (Blair et al., 2004). La emoción del disgusto también juega un papel importante en nuestro sentido ético. Encontramos ciertos tipos de acciones no éticas repugnantes; esto funciona para evitar que nos involucremos en ellos y nos hace expresar nuestra desaprobación. Pero los psicópatas tienen umbrales extremadamente altos para el disgusto, según lo medido por sus reacciones cuando se muestran fotos repugnantes de caras mutiladas y cuando se exponen a malos olores.

Una nueva y prometedora línea de investigación se basa en el reciente descubrimiento de una red cerebral responsable de comprender las mentes de los demás. Llamado la red de modo predeterminado (porque también realiza otras tareas y está operando la mayor parte del tiempo cuando estamos despiertos), involucra un grupo de varias áreas diferentes en la corteza cerebral. Los primeros estudios se han realizado sobre la función de esta red en psicópatas, y como se esperaba, han notado una "conectividad funcional aberrante" entre sus partes de la red, junto con un volumen reducido en algunas de las áreas cruciales de la red.

2. Emociones superficiales

Los psicópatas y, hasta cierto punto, los sociópatas, muestran una falta de emoción, especialmente emociones sociales como la vergüenza, la culpa y la vergüenza. Cleckley dijo que los psicópatas con los que entró en contacto mostraron una "pobreza general en las principales reacciones afectivas" y una "falta de remordimiento o vergüenza". El PCL describe a los psicópatas como "emocionalmente superficial" y muestra falta de culpa. Los psicópatas son notorios por la falta de miedo. Cuando otras personas se encuentran en una situación experimental en la que anticipan que algo doloroso sucederá, como una descarga eléctrica leve o una presión ligeramente aversiva aplicada a una extremidad, se activa una red cerebral. Las personas normales también mostrarán una clara conductancia de la piel, producida por la actividad de las glándulas sudoríparas. En sujetos psicópatas, sin embargo, esta red cerebral no muestra actividad y no se emiten respuestas de conductancia cutánea (Birbaumer et al., 2012).

3. Irresponsabilidad

Según Cleckley, los psicópatas muestran poca fiabilidad, mientras que el PCL menciona "irresponsabilidad", y el PPI describe a los psicópatas como "culpables de la externalización", es decir, culpan a los demás por las cosas que realmente son su culpa. Pueden admitir culpa cuando se ven obligados a arrinconarse, pero estas admisiones no van acompañadas de una sensación de vergüenza o remordimiento, y no tienen poder para cambiar el comportamiento futuro.

4. Discurso Insincero

Desde lo que PCL describe como "perplejidad" y "encanto superficial", hasta "falsedad" e "insinceridad" de Cleckley hasta "mentir patológico", existe una tendencia a devaluar el discurso entre psicópatas al inflarlo y distorsionarlo hacia egoístas termina. Los criterios para APD incluyen "engañar a otros para beneficio personal o placer". Un padre preocupado de una joven sociópata dijo: "No puedo entender a la niña, sin importar lo mucho que lo intente". No es que ella parezca mala o exactamente que quiere hacer algo malo. Ella puede mentir con la cara más recta, y después de que la encuentran en las mentiras más estrafalarias, todavía parece perfectamente fácil en su propia mente "(Cleckley, 1941, p.47). Este uso casual de palabras puede ser atribuible a lo que algunos investigadores llaman un sentido superficial del significado de la palabra. Los psicópatas no muestran la respuesta diferencial del cerebro a términos emocionales sobre términos neutrales que otras personas hacen (Williamson et al., 1991). También tienen problemas para entender metáforas y palabras abstractas.

5. exceso de confianza

El PCL describe a los sociópatas como poseedores de un "grandioso sentido de autoestima". Cleckley habla con frecuencia de la jactancia de sus pacientes. Hare (1993) describe a un sociópata encarcelado que creía que era un nadador de clase mundial.

6. Estrechamiento de la atención

Según Newman y sus colegas, el déficit central en la psicopatía es un fracaso de lo que llaman modulación de la respuesta (Hiatt y Newman, 2006). Cuando la mayoría de nosotros participamos en una tarea, podemos alterar nuestra actividad o modular nuestras respuestas, dependiendo de la información periférica relevante que aparece después de que la tarea ha comenzado. Los psicópatas son específicamente deficientes en esta capacidad, y según Newman, esto explica su impulsividad, un rasgo que aparece en varias de las listas de criterios, así como sus problemas con la evitación pasiva y con el procesamiento de las emociones.

La atención de arriba hacia abajo tiende a estar bajo control voluntario, mientras que la atención de abajo arriba ocurre involuntariamente. Pero la atención de abajo hacia arriba puede captar temporalmente la atención de arriba hacia abajo, como cuando el movimiento en la periferia de nuestro campo visual atrae nuestra atención. Los psicópatas tienen problemas para usar la atención de arriba hacia abajo para acomodar la información que activa la atención ascendente durante una tarea. En otras personas, este proceso tiende a suceder automáticamente. Cuando un cazador está buscando ciervos, un conejo que salta a la periferia de su campo visual automáticamente atrae su atención. Los procesos atencionales de arriba hacia abajo monitorean el campo de atención de los conflictos y los resuelven. El medio estándar para evaluar esto es la Tarea Stroop, en la que un sujeto debe leer palabras de color que están impresas en tinta de un color en conflicto, como "rojo" impreso en tinta azul. Varios estudios indican que los psicópatas en realidad se desempeñan mejor que otras personas en estas tareas (Hiatt et al., 2004; Newman et al., 1997).

7. Egoísmo

Cleckley habló de sus psicópatas que muestran un "egocentrismo patológico [y la incapacidad para el amor]", que se afirma en la inclusión del PPI del egocentrismo entre sus criterios. La PCL también menciona un "estilo de vida parasitario".

8. Incapacidad para planificar el futuro

Los psicópatas de Cleckley mostraron una "falta de seguir cualquier plan de vida". Según la PCL, los psicópatas tienen una "falta de objetivos realistas a largo plazo", mientras que el PPI los describe como mostrando una "falta de planificación sin preocupaciones".

9. Violencia

Los criterios para la personalidad disocial incluyen una "tolerancia muy baja a la frustración y un umbral bajo para la descarga de la agresión, incluida la violencia". Los criterios para el trastorno antisocial de la personalidad incluyen irritabilidad y agresividad, como lo indican las repetidas peleas físicas o agresiones.

Los filósofos pueden jugar un papel valioso aquí al discernir las consecuencias de todos estos hallazgos para nuestros intentos de construir una sociedad ética. Es necesario abordar varias preguntas: ¿qué tiene que ver la posibilidad de que la psicopatía sea genética sobre la naturaleza humana? ¿Qué pasos podemos tomar para "corregir" a los psicópatas, y cuál es el más ético? Si es verdad que los psicópatas tienen cerebros dañados o anormales, ¿podemos responsabilizarlos por lo que hacen? ¿Hay grados de psicopatía, de modo que las personas normales puedan poseer rasgos psicopáticos?

Birbaumer, N, Veit, R, Lotze, M, Erb, M, Hermann, C., Grodd, W. y Flor, H. 2005. Deficiente condicionamiento del miedo en el psicópata: un estudio de resonancia magnética funcional. Archives of General Psychiatry 62: 799-805.

Cleckley, Hervey. 1941. La máscara de la cordura. CV Mosby Co.

Hiatt KD, Schmitt WA, Newman JP. 2004. Las tareas de Stroop revelan una atención selectiva anormal entre los delincuentes psicópatas. Neuropsicología 18: 50-9.

Hare, RD. 1993. Sin conciencia. Guilford Press: Nueva York, NY.

Hiatt KD, Newman JP. 2006. Comprender la psicopatía: el lado cognitivo. En: Patrick CJ, editor. Manual de Psicopatía. Guilford Press; Nueva York, NY, pp. 334-352.

Kiehl, KA., Y Buckholtz, JW. 2010. Dentro de la mente de un psicópata. Scientific American Mind, septiembre / octubre: 22-29.

Lilienfeld SO, Andrews BP. 1996. Desarrollo y validación preliminar de una medida autoinforme de rasgos de personalidad psicopática en poblaciones no criminales. Journal of Personality Assessment 66: 488-524.

Newman JP, Schmitt WA, Voss WD. 1997. El impacto de las señales motivacionalmente neutrales en individuos psicopáticos: evaluar la generalidad de la hipótesis de la modulación de la respuesta. Journal of Abnormal Psychology 106: 563-575.

Williamson S, Harpur TJ, Hare RD. 1991. Procesamiento anormal de palabras afectivas por psicópatas. Psicofisiología 28 (3): 260-73

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