Aprender y dormir en niños pequeños

Se ha comenzado a investigar un poco sobre las influencias del sueño en los procesos cognitivos. En los adultos, el sueño tiene una gran influencia en la memoria. El sueño acelera el aprendizaje de nuevas habilidades. También ayuda a separar la información que se aprende de la situación en la que se aprendió, lo que puede facilitar el uso de ese conocimiento en otras circunstancias.

Los niños pequeños pasan una gran cantidad de tiempo durmiendo, por lo que la investigación también está comenzando a explorar la influencia del sueño en las cosas que los niños aprenden. Un estudio interesante en la edición de marzo / abril de 2014 de Child Development por Denise Werchan y Rebecca Gomez examinó cómo el sueño influye en la capacidad de los niños pequeños para aprender nuevas palabras.

Cuando un niño aprende un sustantivo nuevo, por ejemplo, es importante que el niño pueda aplicar esa palabra al objeto (u objetos) para el cual lo han visto usar, pero también aplicar esa palabra a otros objetos que vienen de la misma categoría Por ejemplo, un niño puede sentarse en la minivan familiar y escuchar que se llama auto . Ella puede ver el sedán de un vecino y escuchar que llamaron a un auto también. También se le puede dar un juguete de cuatro ruedas y escuchar que es un automóvil también. Para ser un usuario de idiomas exitoso, este niño en última instancia debe ser capaz de reconocer qué otros objetos se deben llamar automóviles y cuáles no.

Este proceso requiere generalización . Es decir, el niño debe pasar del número limitado de instancias de la categoría que ha visto para descubrir qué otros objetos comparten la misma etiqueta. Este proceso requiere cierta cantidad de olvido. Después de todo, el niño observará muchas características de estos objetos, como su forma, tamaño, color y partes. Algunas de estas características (como la forma y algunas partes) importan mucho al decidir si llamar a algo como un automóvil, y otras (como el color) importan menos. Por lo tanto, es útil que el niño olvide algo de lo que ha visto para comenzar a generalizar la nueva palabra a otros objetos.

Werchan y Gomez sugirieron que el sueño en realidad podría interferir con la capacidad de los niños pequeños para aprender nuevas palabras. Estos investigadores argumentaron que el sueño ayuda a solidificar los recuerdos, por lo que si los niños asocian demasiada información con una etiqueta, es posible que no aprendan a generalizarla a objetos nuevos.

Para probar esta posibilidad, a los bebés de 30 meses se les enseñaron etiquetas para tres tipos de objetos novedosos (que fueron construidos por los investigadores). Las etiquetas eran palabras como dax o tiv que no se usan como palabras en inglés. Durante el entrenamiento, los niños vieron tres ejemplos de cada objeto. También estuvieron expuestos a varios objetos novedosos que no estaban etiquetados, que luego serían utilizados como distractores.

Un grupo de niños fue evaluado aproximadamente una hora antes de su hora de siesta normal. Dormieron una siesta y luego llegaron a un laboratorio de psicología para hacerse la prueba cuatro horas después del entrenamiento. Un segundo grupo fue probado lejos de su tiempo de siesta normal. También fueron evaluados en el laboratorio cuatro horas después del entrenamiento, pero no habían dormido la siesta. Un tercer grupo fue entrenado y luego probado de inmediato.

Durante la prueba, los niños vieron cuatro objetos: un nuevo ejemplo de una de las categorías que aprendieron, un objeto que vieron durante el entrenamiento que no había sido nombrado, un objeto desconocido y un objeto familiar (como un pato de juguete). Se les dijo la etiqueta y se les pidió que señalaran el objeto. Por ejemplo, si vieron el objeto que se había llamado dax durante el entrenamiento, se les preguntaría "¿Cuál es un dax ? ¿Puedes señalar al que es un dax ? "

Los niños que fueron evaluados inmediatamente y los que tomaron una siesta obtuvieron el 40% de las preguntas correctas. Los niños que no tomaron siesta obtuvieron el 80% de las preguntas correctas.

Este estudio sugiere que cuando los niños pequeños aprenden palabras, su capacidad para generalizar esas palabras a objetos nuevos les exige que olviden algo de lo que vieron. Más de este olvido ocurre cuando los niños permanecen despiertos que cuando duermen. Por lo tanto, este tipo de aprendizaje de palabras se mejora cuando los niños permanecen despiertos después de aprender las palabras.

Como señalan los investigadores, este hallazgo difiere de lo que generalmente se observa con los adultos. Los adultos a menudo generalizan su aprendizaje mejor después del sueño. La diferencia es que los adultos son mejores que los niños pequeños para enfocarse en la información más importante cuando aprenden algo nuevo. Entonces, para los adultos, la parte más importante de generalizar es separar el contenido de lo aprendido de la situación en la que se aprendió. El sueño ayuda con esa separación. Los niños pequeños deben olvidar parte del contenido de lo que aprendieron para poder generalizar de manera efectiva, y así dormir les ayuda.

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