Avaricia y miedo

La mayoría de la gente, creo, estaría de acuerdo en que el egoísmo no es la base de una sociedad sana y sostenible.

¿Quién de nosotros quiere una familia donde todos cuiden de sí mismos, un club donde la gente está tratando de socavar nuestro estado, o incluso un negocio donde siempre debemos cuidarnos? La gente necesita, y quiere, confiar el uno en el otro. Queremos que los demás aprecien lo que tenemos que decir, que se rían de nuestras bromas, que se preocupen cuando les contamos de un accidente o enfermedad. Cuando nos presentamos en una fiesta, queremos que todos estén felices de vernos. Vivir de otra manera, en un estado aislado y protector, es una tristeza.

Qué extraño entonces que nuestras instituciones sociales ignoren, incluso revoquen, estos compromisos humanos fundamentales.

Por poner un ejemplo, nuestro sistema legal es de tipo "adversarial", donde contratamos abogados (perros de ataque, realmente) para defender nuestros intereses. En la sala del tribunal, la verdad siempre se cuestiona. La evidencia se selecciona y se deselecciona. Como litigantes, nuestra única ambición es ser juzgados de manera favorable. Estamos allí para ganar.

¿Nuestro sistema político es muy diferente? La política electoral, como dijo un reciente presidente, no es un "juego de puzles". La mayoría de nosotros hemos llegado a aceptar la perspectiva de que los políticos van a faltarse el respeto mutuo. Las elecciones son ocasiones de reclamos escandalosos, presuntas ociosas y asaltos viles. El lodo es arrojado. Algo de eso se pega. Una vez elegido, nuestro lado debe procesar su propia perspectiva. Cooperar con el enemigo, incluso escucharlos seriamente, está prohibido.

Nuestro sistema educativo valora de manera similar el individualismo. Todos nosotros estamos allí para obtener nuestros propios títulos y seguir adelante con nuestras propias vidas. Los grados son un asunto individual; documentos y pruebas deben expresar eso. Se aceptan estudios grupales, tutoría y similares; también lo son las presentaciones conjuntas. Pero en los momentos más importantes, lo que se mide son las habilidades y el conocimiento del individuo, ambos supuestamente asuntos privados.

Nuestras grandes vitrinas para esta perspectiva, los deportes de espectadores, reafirman estos valores. Partidismo es todo. Se espera que cada lado haga su mayor esfuerzo para ganar; cualquier cosa menos está condenada. Los ganadores son celebrados; perdedores, olvidados y ocasionalmente vilipendiados. Puede haber rituales de respeto mutuo y consuelo: apretones de manos entre competidores y similares. Pero estos suelen ser antes y después de los juegos. En los momentos reales, uno es competir duro. Glory va a la "estrella" y, por extensión, al equipo de la estrella. Y estos valores se maximizan en las versiones "grandes" de los deportes.

Lo más importante de todo es el medio por el cual las personas apoyan a sus familias y, coloquialmente, "ganarse la vida". Nuestro sistema económico alienta a las personas a encontrar su propio lugar en el mundo, a cumplir con los términos (de trabajo y recompensa) que puedan y aceptar la posibilidad de perder esa ubicación y buscar otra. La mayoría de nosotros queremos "promociones" en posición y paga. Lo que hemos logrado es satisfacción, especialmente si podemos menospreciar a otros que lo han hecho peor que nosotros. Independientemente de nuestra posición, se nos enseña a cuidar de nosotros mismos, a saber que los demás acepten con gusto cualquier posición que tengamos.

Tales son los estímulos, la ética, que la mayoría de nosotros acepta como normales en esta sociedad. Se nos dice, institucionalmente, que cuidemos de nosotros mismos, que guardemos cuidadosamente lo que hemos ganado. La propiedad, en todas sus versiones, debe estar protegida. Y siempre debemos tener un ojo abierto para mejores perspectivas. "Riesgo y recompensa", como dice lo tiene.

Por supuesto, la mayoría de nosotros somos más prudentes que nuestros marcos institucionales. Sabemos que las relaciones de trabajo efectivas son mucho más que ejercicios de autopromoción y robo de asientos. Los empleos son lugares donde las personas son asesoradas en destrezas para la vida, donde experimentan compañerismo y amistad. El trabajo en equipo y la satisfacción colectiva son valorados. Nuestras escuelas pueden ser competitivas en sus procedimientos de clasificación, pero también promueven lazos de por vida entre sus miembros. Por mucho que nos motiven a encontrar la salvación personal de nuestras iglesias, también creemos que es nuestro deber respetar y ayudar a otras personas, dentro y fuera de esas congregaciones. Incluso nuestros concursos deportivos no alcanzan los niveles de hostilidad alentados por entrenadores y locutores. La mayoría de los atletas se respetan entre sí. Las amistades, heredamente, cruzan líneas de equipo.

El mundo funciona tan bien como lo hace porque las personas se quieren y se respetan mutuamente. Atesoran a la familia y la amistad, y no solo por razones egoístas. Admira a los mentores que han apoyado sus viajes de vida. Incluso pueden ser llevados a las lágrimas por las desgracias de aquellos que no conocen.

Pocos de nosotros negamos estas conexiones. Nos comprendemos, como personas a lo largo de la historia, ser miembros de grupos, pequeños y grandes. Su bienestar no debe separarse del nuestro.

Todo el crédito a esta capacidad humana para el respeto interpersonal. Pero llama la atención que a nivel institucional y legal-oficial, esta generosidad se deja de lado. Y este es particularmente el caso en los niveles políticos y económicos más altos, las regiones donde el poder y el estado son más importantes.

En las grandes ligas de la política, hay poca conmiseración o compromiso. Aquellos que cruzan las líneas del partido para votar con el enemigo son vistos como renegados. Su castigo debe ser "primariado" por aquellos más ortodoxos. Sus patrocinadores recurren a inversiones más confiables. Atrás quedaron los días en que los miembros del Congreso holgazaneaban amistosamente en Washington, construyendo lazos y elaborando tratos. Ahora los intereses especiales tienen a su gente en su lugar. Los representantes saben que algunos pasos en falso los tendrán en el exterior. Su principal tarea, consumir gran parte de su tiempo, es ser reelegidos. Los recién llegados, con poco conocimiento -o deseo de conocimiento- del gobierno y sus tradiciones, tienen su opinión.

El financiamiento externo también es clave para la economía de alto nivel. Las corporaciones, ahora a escala global, dominan. Multitudes de accionistas invierten en sus emprendimientos. La mayoría de estos inversores saben poco sobre las empresas que respaldan. Lo que sí saben, y les importa, es su tasa de rendimiento. Cuando la bolsa de valores sube, la gente común gana dinero. Y luego ocurre lo contrario.

En un nivel, ¿quién puede culpar a ninguno de nosotros por nuestro interés en el avance financiero? Hace medio siglo, los trabajadores sindicalizados y del gobierno esperaban pensiones de "beneficios definidos", con provisiones de salud también. Algunos de estos programas permanecen, pero a la mayoría de las personas se les pide que administren sus propios asuntos con cuentas de jubilación individuales. Las personas más ricas tienen asistentes para administrar bien sus recursos. La gran mayoría de la población tiene muy poco para asegurar su futuro. Muchos no tienen nada en absoluto, excepto la Seguridad Social y las formas básicas de asistencia del gobierno.

Aquellos con inversiones (a veces, la mayor parte de sus ahorros de vida) tienen consternación más común para el casino o la pista de carreras que la empresa comercial. Los jugadores, al menos los menos habilidosos, se convencen de que su fortuna aumentará. La esperanza sustituye a la inteligencia. Las pérdidas son de esperar. Estos, también se presume que se "corrijan" en el tiempo. El "dinero inteligente" se mueve en ciertas direcciones, ayudado por el conocimiento interno y las leyes de la probabilidad. La vida se trata de apostar astutamente, y saber cuándo salir. Aún así uno debe resistir la timidez, ya que los grandes éxitos provienen de grandes riesgos.

Curiosamente, los beneficios de las inversiones alguna vez se consideraron ingresos "no derivados del trabajo" y se gravaron con más dureza que el trabajo ordinario. Hoy en día, las ganancias de inversión no protegidas (si se mantienen durante un año) se gravan a tasas más bajas. Y los capitalistas de riesgo, los inversores más atrevidos, tienen cierto atractivo similar al de los tiburones. Aunque disfrutamos denunciando a los ricos, la mayoría de nosotros, sospecho, envidio sus posibilidades: las casas de lujo junto al mar, la comida suntuosa, las vacaciones exóticas, los barcos y los automóviles. Algunos, como los canarios que van demasiado lejos en las minas de carbón, sufren extremos indignos. Esos equipos deportivos propios más sutiles y más restringidos, se convierten en benefactores, hacen apariciones en los medios y se postulan para el cargo.

A menudo se dice que el Mercado de Valores, ese gran motor de la aspiración capitalista, se basa en dos emociones, la codicia y el miedo. Tal vez esa descripción es inaplicable, ya que ahora las computadoras desalmadas manejan mucho el comercio de inversión. Pero detrás de las computadoras, y de las compañías de inversión que las atienden, hay millones de personas que solo saben que suben o bajan.

Si el deseo de tener más de lo que tenemos actualmente se llama "codicia". La mayoría de nosotros diría "no", al menos cuando hay algún trabajo involucrado. Y los niveles modestos de aumento son seguramente aceptables, aunque solo sea para "mantenerse al día" con la inflación, y los Jones. Pero ¿qué hay de las ganancias inmensas, avances para los cuales nuestro trabajo y conocimiento no nos califican? ¿Hay algún problema con desear el boleto de la lotería premiada, el ganador de la carrera larga, o el pequeño stock que se mueve hacia la grandeza? Ganado o no, ¿no es este el sueño americano?

Durante la Edad Media de Europa, el excesivo apetito por ganancias materiales fue desaprobado. Se decía que la avaricia era uno de los siete pecados capitales, junto con la lujuria, la gula, la pereza, la ira, la envidia y el orgullo. Todos estos apetitos connotan a una persona que quiere más para él de lo que el Cielo lo permite. Por su parte, la avaricia disfruta de la materialidad. Los compromisos espirituales y sociales se dejan de lado.

El Renacimiento representó un punto de inflexión en tales puntos de vista. Ídolo ahora era el grande que expandió su dominio secular. La personalidad, al menos en aquellos considerados prominentes, fue exaltada. Y ese espíritu noble fue imitado por las nacientes clases empresariales con su gusto por las casas, ropa, comida, modales y retratos familiares en la pared. Es este espíritu burgués enérgico que el personaje Gordon Gekko invoca en su discurso "Greed is Good" en la película Wall Street. La avaricia, según ese relato, "funciona, aclara, atraviesa y captura". No es solo una búsqueda de dinero, sino que abarca el amor, el conocimiento y la vida. Como tal, debe equipararse con la "oleada ascendente de la humanidad".

Un discurso ardiente. Pero como todas las ambiciones, y los otros pecados capitales, la codicia debe estar limitada. El bienestar de otras personas debe tomarse en consideración. Y otros valores deben ser atendidos. El protagonista de Wall Street, el joven Bud Fox, aprendió dolorosamente la lección de vender el alma a un demonio materialista. El Fausto de Goethe, insaciable de conocimiento, aprendió casi lo mismo doscientos años antes.

La codicia debe notarse bien porque, y como un tiburón, nunca descansa. Sin duda, hay cierta satisfacción en cuanto a lo que uno tiene y, lo que es más importante, lo que otros no lo hacen. Un avaro disfruta de su pila. Pero la codicia vive menos en el presente que en el futuro. La codicia es una búsqueda, un deseo interminable de más.

La psicología freudiana, al menos en sus primeras etapas, se construyó sobre la premisa de que las personas desean librarse de una excitación nerviosa en gran medida desagradable. La gente quiere una liberación placentera, incluso catarsis. Pero eso solo es parcialmente correcto. También está la alegría, la prisa del deseo. Las personas codiciosas, todos nosotros cuando entramos en esos momentos, sentimos que su fortuna está a punto de aumentar. Saben que las acciones que compraron recientemente están aumentando y, más que eso, están a punto de "despegar". Miran su progreso en sus computadoras y teléfonos. Su fascinación se mezcla con la autogratitud. ¡Que este ascenso hacia arriba nunca termine!

Dejo que los lectores decidan si la especulación, con interés solo en los beneficios y no en la empresa, es una base firme para un sistema económico. El capitalismo moderno vive en una burbuja de optimismo en expansión, creencia compartida de que los negocios y los trabajadores pueden avanzar con confianza. Quizás sea de nuestro interés mantener ese espíritu boyante.

Por supuesto, lo opuesto ocurre con la frecuencia suficiente. Lo que sube, inevitablemente baja. Las empresas se estrellan y arden. Los índices bursátiles más amplios caen en picado. Ahora las noticias se miran por diferentes razones. ¿Cuándo terminará la Caída, a diferencia del relato bíblico de los residentes de Edén que querían más? ¿Dónde está el fondo?

La mayoría de los inversores conocen bien el miedo. De repente, o al menos eso nos parece a nosotros menos conocedores, hay una crisis de confianza pública. El dinero inteligente ha decidido salir. Hace mucho tiempo, días o quizás solo microsegundos, sus computadoras ingresaron las órdenes de venta. El resto de nosotros mira consternado. Para ser sincero, no entendimos realmente el aumento de nuestra inversión favorecida. Estamos tan estupefactos por su colapso.

Lo que sí comprendemos es el colapso de nuestras modestas fortunas, ya sea que nos merezcamos esas fortunas o no. ¿Deberíamos vender ahora por una miseria, o esperar, quizás años, para que el barco se arregle solo?

El miedo, a veces el pánico en toda regla, se centra en una amenaza percibida, una comprensión de que las cosas pueden empeorar mucho más de lo que están ahora. En ese sentido, vive, como lo hace la codicia, en el borde móvil del presente. Ambas implican visiones – de exceso y de escasez. Y ambos obtienen energía de la creencia de que el mundo no está completamente bajo nuestro control.

Por tales razones, los asesores financieros apoyan a sus clientes con "mano" durante los períodos de inactividad. Las perspectivas mejorarán Debemos mantener el rumbo. Como dijo FDR, lo único que tenemos que temer es el miedo en sí mismo.

Esa idea, de que Fortune suba y baje, es la clave. Nos gusta creer que controlamos nuestro destino, pero sabemos a otros niveles que no lo hacemos. Es por eso que a algunos de nosotros nos gusta "tentar al destino" mediante deportes de alto riesgo, juegos de azar, consumo de drogas, escapadas sexuales y especulaciones de todo tipo. Es emocionante arriesgar mucho, tal vez todo. Cuando salimos ilesos, nos damos palmadas en la espalda por nuestra firme determinación y audacia. Nos hemos salido con la suya con algo que otros no intentarían. Más que eso, triunfamos sobre nuestras propias dudas. Reconocimos los peligros, los confrontamos y los superamos.

Pero también nos damos cuenta de que no estábamos solos en nuestra empresa. De alguna manera, sentimos el toque del destino, solo el tintineo de la probabilidad material. Fuimos favorecidos, al menos por esos breves momentos. Ponemos nuestra mano en el fuego y no nos queman.

Entonces la gente se compromete a "entrar" y "salir".

Una sociedad competitiva exprime a sus residentes con dramatizaciones de un avance espectacular. Adoro a nuestros campeones de deportes, estrellas de televisión y magnates. Queremos saber que han surgido de los orígenes ordinarios. Todo el crédito para ellos.

Fascinado o no, el resto de nosotros debemos recordar que las mejores partes de la vida están limitadas. Los incrementos dramáticos en riqueza, estado, conocimiento y poder son divertidos de pensar. Pero la preocupación por la adquisición inagotable e inmerecida, o avaricia, es incorrecta. Su complemento – miedo, incluso pánico – es un recordatorio.

Tenga en claro que el beneficio estrictamente privado no es la mejor ambición de la vida. Las mejores formas de comodidad provienen del apoyo de otros y no de la auto-maniobra.

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