Causa y efecto en la salud de los bebedores de vino

Richard Cytowic
Fuente: Richard Cytowic

¿Cuán científicamente analfabeto es el público estadounidense? Afortunadamente, resulta. Un error común es que las personas confunden la correlación con la causalidad. Si haces "A" y luego "B" sucede, entonces "debe haber" causado B, ¿verdad?

Miedo no. La correlación y la causalidad son criaturas completamente diferentes. Cuando el gallo canta, sale el sol. ¿Pero vas a concluir que el gallo hace que salga el sol? Por supuesto no. Hay una tercera fuerza oculta en el trabajo, la rotación de la tierra que es la causa real del amanecer.

Sin embargo, causa y efecto sigue siendo un concepto ampliamente incomprendido. Los políticos, los abogados y los medios de comunicación a menudo lo usan mal para legitimar su punto de vista cuando los hechos convenientemente se ajustan a sus creencias y políticas. Sin embargo, los hechos y las interpretaciones siempre están sujetos a cambios.

Un estudio reciente de bebedores de vino ilustra muy bien la diferencia entre causa y efecto.

Durante muchos años, los investigadores de la salud han observado que los bebedores de vino son menos propensos a diversos cánceres y, en particular, a la enfermedad de las arterias coronarias. Por el mismo tiempo no teníamos ninguna explicación de por qué esto era así. Los investigadores comprensiblemente recurrieron al vino en sí y procedieron a dividirlo en partes componentes en el supuesto de que contenía un compuesto misterioso que confirió los beneficios de salud observados.

Uno de los resultados de esta estrategia de deconstrucción de diversos componentes en el vino fue el suplemento de dieta resveratrol, que se deriva de pieles de uva. Pero el resveratrol no resultó ser la bala mágica que todos estaban buscando. Documentar su efecto comprobado en la salud ha sido dudoso.

Ingrese a un equipo de científicos daneses que analizaron el problema de otra manera. ¿Qué pasaría si algo más que el vino mismo fuera la verdadera causa de una mejor salud entre los que bebían? Para investigar la posibilidad, los daneses registraron 3,5 millones de recibos de supermercados para ver qué más les ponía la gente a la que le gustaba el vino en sus canastas.

Los investigadores descubrieron que los bebedores de vino colocan en sus carros más frutas, verduras, carnes bajas en grasa, quesos descremados, hierbas y bebidas sin azúcar, como el té. Por el contrario, los bebedores de cerveza se cargan con papas y chips de maíz, azúcar, comidas de microondas altamente procesadas y refrescos sin azúcar. Con respecto a la causa y el efecto, no fue el vino en absoluto lo que representó los beneficios de salud observados. Fueron todas las otras cosas que terminaron en la canasta del bebedor de vino. El estudio de Dane sugirió que la buena salud depende no tanto de este o aquel ingrediente, sino de lo que una persona determinada encuentre delicioso.

Una falacia similar al ejemplo del vino es la noción de que el aceite de oliva hace que las personas vivan más tiempo porque las personas que comen mucho aceite de oliva viven más de lo normal. Hay algo de verdad en esto, pero uno tiene que dar cuenta del hecho de que aquellos que consumen cantidades de aceite de oliva también comen una dieta mediterránea típica, son más activos físicamente que otras poblaciones, y generalmente enfrentan menos estrés.

El público en general no puede analizar todas las noticias por su calidad, ahondar en quién financió la investigación que se informa o determinar qué grupo de marketing ha tratado de influir en las percepciones del lector. Pero es una tarea que los lectores inteligentes deben hacer de todos modos.

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