Claves para la felicidad: ¿sentirse bien o hacer el bien?

Oh si. Ese decadente aderezo de Ben y Jerry doble fudge brownie realmente va a saber bien como lo dejas pasar de cuchara a joy-spot. Mmm-hmmm Sí, de hecho, ese buen gusto de chocolate realmente te hará sentir muy, muy bien, pero ¿por cuánto tiempo? Lo que es más importante, ¿te harán feliz los efectos de bienestar de ese rico helado? En realidad, la pregunta más importante es si cualquier cosa que haga que una persona se sienta bien -desde el chocolate hasta el sexo o las siestas perezosas los domingos por la tarde- hace feliz a una persona. ¿Y me refiero a sentirse realmente feliz en tu corazón y alma? El Dr. Todd Kashden, un psicólogo clínico e investigador de la Universidad George Mason ciertamente no lo cree así.

Kashden ha pasado la mayor parte de su vida profesional enseñando, investigando y explorando lo que hace felices a la gente. En su clase de psicología positiva "La ciencia del bienestar", el profesor Kashdan y sus alumnos exploraron "sentirse bien" versus "hacer el bien" como dos posibles variables en la ecuación de felicidad personal. ¿Qué encontraron? La respuesta corta: la felicidad que viene con las actividades de "sentirse bien" es fugaz; pero "hacer bien" la felicidad, ahora, esa es otra historia. La sensación de bienestar que acompaña a "estimable" (es decir, trabajo voluntario, actos de bondad o servicio, etc.) tiene una vida útil significativamente más larga. Los estudiantes de Kashden confirmaron esto experiencialmente en asignaciones de "hacer el bien" y "sentirse bien"; descubrieron que, sí, mientras que las asignaciones de sexo, drogas y rock and roll "feel good" sentían, bueno, "bueno", no conducían a una felicidad duradera.

Como cualquiera que alguna vez se haya entregado a un vicio para sentirse bien (culpable como se lo acusa) lo entiende demasiado bien, la euforia de la experiencia inicial de sentirse bien lleva al hambre y anhelo de más: un ciclo adictivo que los psicólogos llaman "la rueda hedónica" . Y, como cualquier adicto o budista puede atestiguar, anhelar no es la primera palabra que usualmente viene a la mente cuando pensamos en la felicidad o el bienestar personal.

Piénselo en relación con ese helado de brownie de doble fudge; es posible que se haya dicho a sí mismo que su dieta sensata solo permitirá tres cucharadas, y nada más. Sin embargo, después de esa tercera cucharada, mientras tus centros de placer de la dopamina se encienden como un espectáculo de fuegos artificiales del 4 de julio, ¿qué sientes? Si anhelas una cuarta cucharada, es probable que no seas exactamente lo que los sociólogos podrían llamar "feliz".

Ahora veamos brevemente "hacer el bien", lo que las diversas tradiciones de sabiduría del mundo nos dicen que son las claves para vivir una existencia más significativa y, por lo tanto, más feliz. De hecho, la investigación actual está confirmando lo que los filósofos saben desde hace mucho tiempo: vivir una vida de significado y propósito es el componente clave en la búsqueda de la felicidad. Platón y los antiguos griegos entendieron eso; El psicólogo Victor Frankl en su obra seminal Man's Search for Meaning lo entendió; y el Dr. Martin Seligman, autor de Authentic Happiness y uno de los fundadores de la psicología positiva, ciertamente entiende eso.

Cuando Seligman estaba desarrollando por primera vez el campo de la psicología positiva, se reunió con 25 psicólogos en Yucatán para explorar las diferencias entre "la cinta de correr hedónica" y "la vida significativa". Para encontrar las cualidades y temas comunes que dieron sentido a su vida, el equipo de Seligman examinó las religiones occidentales, el budismo, el hinduismo, el confucianismo y las costumbres de más de 70 países. Eventualmente se decidieron por 24 virtudes o "fortalezas de carácter" que incluían rasgos tan apreciables como el coraje, la modestia, la espiritualidad y el liderazgo.

La investigación del Dr. Kashdan indica que, además de desarrollar la "fuerza del carácter" y "hacer el bien", cultivar un sentido de curiosidad también puede ser un ingrediente clave para una vida feliz y significativa. En su apropiadamente titulado libro 2009 Curiosity ?, Kashdan describe cómo las mejores oportunidades para la alegría y el crecimiento personal suceden cuando saboreamos lo desconocido y preguntamos "¿por qué?"

Se cita al propio Platón diciendo que "la filosofía comienza con asombro"; en mi libro Cómo Platón y Pitágoras pueden salvarle la vida , describo cómo vivir una vida de "hacer el bien" puede darnos un sentido profundo de significado y propósito; cómo mirar al cielo nocturno y contemplar los misterios existenciales del universo -lo que el filósofo Bertrand Russell llamó "las preguntas insolubles" – puede permitir que ocurra una transformación poderosa y alquímica dentro de cada uno de nosotros.

Y si eso sucede, ¿quién necesita chocolate?

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