Cómo las reglas de matemática gobiernan el mundo: el comercio de alta frecuencia

En un blog anterior, compartí los tres consejos financieros que marcaron la diferencia de la forma en que pensaba, ganaba, gastaba e invertía dinero. Como señalé, debido a que las tasas de ahorro y bonos son tan bajas, los estadounidenses recurren cada vez más al mercado bursátil para ahorrar e invertir su dinero. Incluso los fondos de pensiones y las cuentas 401K ofrecidas por los empleadores están fuertemente invertidos en el mercado de acciones. Sin embargo, lo que no sabe sobre el mercado bursátil es que ya no es un lugar poblado por hombres en mangas de camisa que gritan ofertas y ofertas en nombre de sus clientes. En el siglo XXI, se ha convertido en un lugar poblado por sistemas informáticos inteligentes que ejecutan sofisticados algoritmos escritos por los mejores y más brillantes "quants" (expertos financieros en matemáticas). Y aquellos que no saben cómo funcionan estos sistemas pueden caer rápidamente sobre ellos.

Los algoritmos que han alcanzado notoriedad reciente desde la publicación de Book Flash Boys de Michael Lewis se denominan colectivamente High Frequency Trading (HFT). Estos son "algobots" que hacen intercambios de acciones a velocidades vertiginosamente rápidas, del orden de microsegundos. Y al hacerlo, afeite miles de millones del mercado de valores, a menudo a expensas de compradores y vendedores legítimos. Así es como funciona:

Comercio de alta frecuencia en inglés sencillo

Las órdenes de compra y venta no se muestran en el mercado al mismo tiempo, por lo que existe un intermediario que tiende un puente entre los intermediarios que compran al vendedor y lo venden al comprador. Supongamos que desea comprar una gran parte de acciones XYZ, es decir, 10.000 acciones. Pones tu orden con tu corredor que intenta llenar esa orden comprando acciones en las bolsas de valores. Si hay un vendedor que tiene 10,000 acciones para vender, entonces la transacción debe hacerse. El vendedor vende, el comprador compra y los intermediarios el comprador y el vendedor cobran sus tarifas de transacción. Si solo hay lotes más pequeños disponibles en varios intercambios, entonces el corredor comprará estos lotes más pequeños para completar el pedido de 10.000 de sus clientes.

Pero, ¿qué pasaría si su corredor intentara comprar acciones de XYZ que parecían estar a la venta en una bolsa, pero los lotes compartidos desaparecieron misteriosamente cuando él ofreció su oferta de compra? Y luego, los mismos lotes compartidos aparecieron en otro mercado, pero a un precio más alto. ¿Y si esto ocurriera de manera consistente para que el mercado bursátil que tu bróker viera y el mercado "verdadero" -lo que era realmente posible comprar- fueran dos mercados bursátiles diferentes?

Este estado de cosas se llama "front-running": las empresas comerciales de alta frecuencia pagan intercambios públicos y privados por el privilegio de ver sus pedidos entrantes. Cuando los operadores de alta frecuencia vieron el pedido colocado en una de las bolsas, corrieron a comprar todas las acciones en cualquier otro lugar, y luego se ofrecieron a vender las acciones que habían comprado a un precio más alto.

En otras palabras, si conoce los pedidos por adelantado, puede manipular el intercambio para su beneficio. Eso es lo que hacen los operadores de alta frecuencia.

Aquí hay una analogía que deja en claro cómo funciona el comercio de alta frecuencia: supongamos que usted y un gran número de sus amigos quieren comprar boletos para un concierto en particular, por lo que debe llamar al vendedor de boletos. El vendedor de boletos llama a un revendedor para hacerle saber que usted y sus amigos quieren comprar una gran cantidad de boletos para el concierto. El scalper ordena los boletos al precio actual sin pagarlos. Luego, el revendedor le vende las entradas a un precio más alto, le paga al vendedor por las entradas que ordenó, y guarda la diferencia. El scalper nunca corre el riesgo de tener boletos que no puede vender porque tiene a los vendedores a mano. Nunca corre el riesgo de subir los precios de los boletos porque los compra antes de que nadie sepa que la demanda (y, por lo tanto, el precio) de los boletos está subiendo.

Así es como funciona el comercio de alta frecuencia, excepto que la compra y venta se lleva a cabo en el orden de microsegundos. El nombre del juego es la velocidad: cuanto más rápido sea el algoritmo de negociación, más fácil será explotar ese pequeño espacio entre el momento en que se realiza el pedido y el momento en que se llena. Eso significa ser más rápido que los otros chicos. Los operadores de alta frecuencia pagan para ubicar sus servidores lo más cerca posible de las bolsas de valores. El único límite es uno físico: la velocidad a la cual las señales electrónicas viajan a través de cables. Una ventaja de un microsegundo puede traducirse en miles de millones de dólares de ingresos anuales. Por lo tanto, cuanto más cerca esté el operador del intercambio, mayor será la ventaja de velocidad que disfrute. Es por eso que los operadores de alta frecuencia pagan para instalar sus sistemas dentro de los intercambios o lo más cerca posible de ellos.

Para decirlo de otra manera, el mercado que ve un operador de alta frecuencia no es el mercado que ve el inversor medio: tiene acceso a los pedidos en stock en una fracción de segundo antes de que se llenen los pedidos, y usa esa información para explotar el intercambio. También realizan "spoofing": enviar ofertas anónimas y luego retirarlas en cuestión de segundos para subir brevemente el precio de una acción, lograr que otros la compren y luego vender con mayores ganancias. Pagan a los bancos de Wall Street por el acceso a sus "grupos oscuros" internos para que puedan ver los pedidos de acciones y capitalizar esa información interna. En otras palabras, pagaron a los bancos de Wall Street por la oportunidad de explotar a sus clientes.

Puede sorprenderle descubrir que "negociar antes que el mercado" o "correr al frente" es completamente legal.

De hecho, en el libro Flash Boys de Michael Lewis, el ejecutivo de servicios financieros Brad Katsuyama describe una reunión que tuvo con agentes de la Comisión de Bolsa y Valores para discutir un sistema que diseñó para enrutar órdenes de compra y venta para que llegaran a los intercambios al mismo hora. Lo que sucedió es verdaderamente Kafka: algunos empleados de la SEC argumentaron que lo que Katsuyama estaba haciendo era injusto porque impedía a los operadores de alta frecuencia publicar ofertas falsas y ofertas en los intercambios para extraer información de los inversores reales sin correr el riesgo de tener estar a su lado. Era injusto, argumentaron, obligar a estos comerciantes a cumplir sus ofertas y ofertas. Otros miembros de la SEC opinaron lo contrario, argumentando que si estos comerciantes no quieren honrar sus ofertas, no deberían estar allí en absoluto. Nada fue resuelto en la reunión. Pero Michael Lewis señala que más de 200 empleados de la SEC desde 2007 han dejado que la SEC trabaje para empresas de comercio de alta frecuencia o firmas que presionaron a Washington en su nombre.

Y empeora Los corredores en grandes bancos de inversión pueden ir a uno de los intercambios públicos para completar el pedido de un cliente (como la Bolsa de Nueva York) o pueden completar el pedido dentro del foro comercial privado interno de su empresa ("dark pool"). h Según Lewis, "colectivamente, los bancos lograron mover el 38 por ciento de todo el mercado bursátil estadounidense ahora negociado dentro de sus fondos oscuros …" En otras palabras, los corredores propios negocian contra los clientes del corredor en sus propios grupos oscuros.

Sí, esto es legal De hecho, en el libro Flash Boys de Michael Lewis, el ejecutivo de servicios financieros Brad Katsuyama describe una reunión que tuvo con agentes de la Comisión de Bolsa y Valores para discutir un sistema que diseñó para enrutar órdenes de compra y venta para que llegaran a los intercambios al mismo hora. Lo que sucedió es verdaderamente Kafka: algunos empleados de la SEC argumentaron que lo que Kitayama estaba haciendo era injusto porque impedía a los operadores de alta frecuencia publicar ofertas falsas y ofertas en los intercambios para extraer información de los inversores reales sin correr el riesgo de tener estar a su lado. Era injusto, argumentaron, obligar a estos comerciantes a cumplir sus ofertas y ofertas. Otros miembros de la SEC opinaron lo contrario, argumentando que si estos comerciantes no quieren honrar sus ofertas, no deberían estar allí en absoluto. Nada fue resuelto en la reunión. Pero Michael Lewis señala que más de 200 empleados de la SEC desde 2007 han dejado que la SEC trabaje para empresas comerciales de alta frecuencia o firmas que presionaron a Washington en su nombre.

Como Katsuyama y otros han señalado acertadamente, estas prácticas, aunque no son ilegales, ciertamente no son éticas y, a la larga, amenazan la estabilidad del mercado de valores. Como dijo un ejecutivo de Goldman Sachs, Brian Levine, "a menos que haya algunos cambios, habrá un colapso masivo", dijo, "un accidente repentino por diez" … "Creo que es una decisión comercial. También creo que es una decisión moral ". (P.238)

Restaurando la equidad en el mercado

Hasta ahora, ha habido dos respuestas a esta situación potencialmente mortal. Primero, Katsuyama abrió su propia bolsa de valores, cuyo objetivo principal era garantizar que la compra y la venta llegaran al mismo tiempo. La solución fue simple: simplemente reduzca la velocidad de la transmisión de señal electrónica al hacer un bucle de cables (algo así como enrollar una manguera de jardín) para que tengan que viajar más lejos para llegar a su destino. Disminuir las señales eliminó la ventaja de algunos comerciantes que disfrutaban simplemente estando físicamente más cerca del intercambio.

El segundo es que, en respuesta a la indignación generada por el libro de Lewis Flash Boys, la Comisión de Intercambio de Valores, la Autoridad Reguladora de la Industria Financiera (FINRA), el FBI e incluso el Congreso han iniciado investigaciones sobre la práctica del comercio de alta frecuencia. La pregunta es si apreciarán por completo la necesidad de contratar "quants" propios para investigar los "algobots" de los operadores de alta frecuencia y rastrear su actividad. No apostaría a un abogado o un miembro del Congreso para entender lo que hacen los "quants".

El dinero subyace a todos los aspectos de nuestras vidas, y quien controla el flujo de dinero controla la economía doméstica y global. Y así es como los "quants" gobiernan el mundo.

Copyright Dr. Denise Cummins 23 de mayo de 2014

El Dr. Cummins es psicólogo investigador, miembro de la Asociación de Ciencias Psicológicas y autor de Good Thinking: Siete ideas poderosas que influyen en nuestra forma de pensar.

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