Cuando Prophecy falla: The Sequel

Como surfista de Internet, sin duda oíste la profecía de que el mundo terminaría el sábado 21 de mayo de 2011 a las 6:00 p. M., Hora local, donde sea que te encuentres. Aparentemente, este iba a ser un final del mundo que tardaría unos cinco meses en desarrollarse, quizás debido a la burocracia y la burocracia asociadas. De todos modos, el fin del mundo no sucedió, o al menos no comenzó a suceder, excepto tal vez para el Oklahoma City Thunder, que perdió un juego feo en los playoffs de la NBA para quedar por detrás de los Dallas Mavericks 2-1 en su mejor de siete series.

El viernes pasado en el trabajo, tuve algunas conversaciones en el pasillo sobre el fin del mundo con estudiantes y colegas del Departamento de Psicología de la Universidad de Michigan. Estas fueron conversaciones desenfadadas con chistes predecibles. Pero uno de mis alumnos más jóvenes comentó: "Los psicólogos deberían estudiar este tipo de cosas. ¿Qué va a pasar con los miembros del grupo que hacen esta predicción?

Aunque era tarde el viernes por la tarde, no podía dejar pasar la oportunidad de dar una conferencia. Empecé diciendo: "Los psicólogos han estudiado este tipo de cosas, en la década de 1950. Leon Festinger de la fama de la disonancia cognitiva, junto con sus colegas, escribió un libro titulado When Prophecy Fails . Era un estudio de caso extendido de un grupo religioso que predecía el fin del mundo en una fecha específica, después del cual los fieles serían llevados por extraterrestres en un platillo volante a otro planeta.

"Cuando pasó el día de la condena, ¿qué pasó? Los miembros del grupo no se encogieron de hombros y dijeron: 'Oh, bueno'. Más bien, dieron sentido a la profecía fallida al concluir que su piedad había sido reconocida y, de hecho, había salvado al resto de la humanidad. Los miembros del grupo redoblaron sus esfuerzos para reclutar nuevos miembros.

"Supongo que se detuvo en algún momento, pero sin embargo, en este estudio de caso, tenemos un ejemplo sorprendente del fenómeno de la consistencia cognitiva estudiado por Festinger y otros psicólogos sociales, por lo general en experimentos de laboratorio menos dramáticos con participantes de investigación de estudiantes universitarios. La gente hará todo lo posible para mantener la coherencia entre sus creencias, incluso cuando demuestren estar descaradamente equivocadas ".

Entonces, podemos predecir, si no nada más, que aquellos que creyeron sinceramente que el mundo terminaría el 21 de mayo de 2011, probablemente darán sentido a la profecía fallida, y que probablemente no lo harán al decir que estaban equivocados.

Con la excepción de Godfather Part II, las secuelas rara vez atraen tanta atención como lo que viniera antes en una serie, pero sospecho que esta profecía del fin del mundo más reciente ya es más conocida que la profecía de 1950 examinada por Festinger y sus colegas. Los programas de noticias de Internet * y de 24 horas garantizan esto. Hagamos de este evento reciente un momento de aprendizaje, porque las profecías fallidas no solo implican el fin del mundo.

Oímos profecías todo el tiempo, de expertos políticos, económicos y deportivos; de psicólogos (incluido yo) que escriben sobre cómo ser feliz y saludable; y de personas en el curso de sus vidas mundanas, cada vez que piden un entrante, compran un automóvil o comienzan un nuevo trabajo. A veces, estas profecías (predicciones, pronósticos, expectativas, como quiera que las llamemos) demuestran ser erróneas.

¿Cuántas personas reconocen que se equivocaron cuando los hechos consiguientes los miran a la cara? Algunos lo hacen, pero muchos no. De hecho, un político que reconoce una profecía fallida es calificado como un barrendero, como si ser consecuente fuera más importante que ser realista.

No podemos aprender si nunca nos equivocamos. Esa no es una profecía, esa es la verdad.

* Acabo de hacer una búsqueda en google de "fin del mundo" y ¡encontré 462 millones de visitas!

Referencia

Festinger, L., Riecken, HW, y Schachter, S. (1956). Cuando la profecía falla: Un estudio social y psicológico de un grupo moderno que predijo la destrucción del mundo. Prensa de la Universidad de Minnesota.

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