Defender el derecho a la licencia por enfermedad

¿Alguna vez se presentó a trabajar incluso cuando estaba enfermo?

Aunque cada vez es más común que los lugares de trabajo les permitan a los empleados tomarse un cierto número de días libres cada año si están enfermos, muchos trabajadores aún se ven obligados a venir a trabajar de todos modos. Si bien al menos 145 condados cuentan con leyes vigentes que garantizan permisos pagados para los empleados que están enfermos o que cuidan de un familiar enfermo, los esfuerzos para aprobar una legislación similar en los Estados Unidos han fallado hasta el momento.

De acuerdo con la Oficina de Estadísticas Laborales, el treinta y nueve por ciento de los trabajadores estadounidenses en el sector privado no tienen licencia por enfermedad con sueldo; esto se eleva al setenta y siete por ciento para los trabajadores de bajos salarios. Las encuestas muestran que la licencia por enfermedad con sueldo es un problema popular entre la mayoría de los estadounidenses, pero muchos empleadores continúan oponiéndose a ella por motivos económicos. La lógica típica parece ser que la licencia por enfermedad paga es demasiado costosa y vulnerable al abuso.

Pero, ¿es realmente una buena idea obligar a los empleados a venir a trabajar cuando están enfermos? Aunque parezca contraintuitivo, investigaciones recientes sugieren que el presentismo o el acto de presentarse a trabajar a pesar de estar enfermos puede ser incluso más costoso para los empleadores que el ausentismo. El presentimiento puede ocurrir por diferentes motivos, incluso en lugares de trabajo que permiten licencia por enfermedad con sueldo. La gente puede venir cuando está enferma por temor a ser despedida, por necesidad económica (cuando no hay licencia pagada por enfermedad), o simplemente porque quiere hacer un proyecto importante. Cualquiera sea la razón, los costos económicos del presentismo son sorprendentemente altos. Según las estadísticas, los costos estimados de presentismo para los empleadores estadounidenses son de más de $ 150 mil millones de dólares cada año.

Aunque puede parecer difícil creer que el presentismo puede ser más costoso para los empleadores que el ausentismo, puede haber diferentes razones para explicar esto. Gran parte del costo económico del presentismo proviene de su impacto en los compañeros de trabajo que pueden sentir que su propia salud ha sido puesta en riesgo por la persona enferma que viene a trabajar. Junto con el miedo al contagio, la moral general del lugar de trabajo puede verse afectada negativamente, especialmente si la persona enferma no tiene más remedio que ingresar al trabajo. Los compañeros de trabajo que tienen miedo de enfermarse a sí mismos tienen más probabilidades de alterar su rutina de trabajo para evitar el contacto con los empleados enfermos. También puede haber resentimiento al poner en peligro su propia salud, lo que puede afectar la productividad de los compañeros de trabajo.

De acuerdo con la teoría de los eventos afectivos, las emociones y los estados de ánimo de los trabajadores influyen en el desempeño laboral y la satisfacción laboral. La forma en que los trabajadores respondan a los incidentes que ocurren en el lugar de trabajo dependerá de sus propias emociones y actitudes internas sobre su lugar de trabajo y sus compañeros de trabajo. Como regla general, los trabajadores más productivos son los que están felices y motivados para hacer bien su trabajo, mientras que los trabajadores que tienen una baja satisfacción laboral son menos productivos como resultado. Cuando se trata de un compañero de trabajo enfermo que presenta un riesgo de infección (real o imaginaria), los empleados a menudo reaccionan de maneras que afectan su productividad y los hacen menos entusiastas de hacer su propio trabajo. Esto tiene un impacto en la calidad de su producción de trabajo.

Un nuevo artículo intrigante publicado en el Journal of Applied Psychology presentó los resultados de dos nuevos estudios que analizan el efecto real del presentismo en el rendimiento laboral. Dirigido por la profesora de gestión de la Universidad de Australia Occidental, Aleksandra Luksyte, y un equipo de colegas investigadores, su investigación incluyó dos estudios que examinaron el efecto del presentismo en la productividad de los empleados y la moral del lugar de trabajo.

En el primer estudio de Aleksandra Luksyte y sus colegas, 254 estudiantes australianos se organizaron en equipos de tres a seis miembros. A los equipos se les asignó una tarea experimental (construir una torre usando papel de construcción y algunos otros materiales). Para probar el efecto del presentismo en el rendimiento laboral, la mitad de los equipos incluía un miembro que en realidad era un cómplice de los experimentadores y estaba entrenado para simular estar enfermo. Estos confederados difieren en términos de raza y sexo para ver si esto hizo una diferencia en el rendimiento.

Lo que encontraron los investigadores fue que la presencia de un miembro del equipo enfermo parecía tener un mayor efecto en el rendimiento laboral cuando involucraba a un miembro del equipo que era similar a los otros miembros, ya sea en términos de raza o sexo. En otras palabras, el efecto de presentismo parecía más fuerte cuando los compañeros de trabajo pudieron identificarse con el miembro del equipo enfermo. Esto puede estar relacionado con el Efecto de Oveja Negra, ya que las personas son más rápidas para emitir juicios sobre personas que son similares a ellos (ya sea en términos de raza o género).

Para el segundo estudio, 123 graduados se formaron en equipos como en el primer estudio, pero estos equipos permanecieron juntos durante todo un semestre. Todos los equipos trabajaron en las tareas y tuvieron que cumplir los plazos regularmente. En lugar de utilizar confederatos para simular la enfermedad, los investigadores simplemente registraron el ausentismo y el presentismo de cada equipo durante todo el semestre y examinaron cómo se relacionaba con el rendimiento general del equipo. Todos los participantes también respondieron cuestionarios que miden la moral del equipo, el miedo al contagio y el funcionamiento emocional. Los resultados coincidieron estrechamente con los resultados del primer estudio que muestra que la presencia de miembros del equipo enfermos condujo a un rendimiento del equipo reducido en general. Al igual que el primer estudio, el efecto de presentismo parecía más fuerte cuando se trataba de similitudes raciales y de género.

Al observar los resultados de estos dos estudios, el impacto negativo del presentismo en el desempeño laboral parece ser lo suficientemente claro. Entonces, ¿por qué permitir permisos por enfermedad es tan controvertido? Cuando la Ley de Familias Saludables se introdujo por primera vez en 2004, hubo un amplio apoyo dentro y fuera del Congreso. La Ley está diseñada para permitir días de enfermedad pagados para millones de estadounidenses que no tienen disposiciones de licencia por enfermedad. Debido a la oposición de grupos empresariales y políticos conservadores, la ley sigue estancada a pesar del apoyo de las administraciones de Obama y los llamamientos personales de la Primera Dama Michelle Obama. Dada la situación política actual en Washington, la aprobación de la Ley parece improbable en un futuro previsible.

Mientras tanto, preste atención a sus pobres compañeros de trabajo la próxima vez que se sienta enfermo. Un día libre podría hacer más bien de lo que piensas.

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