Demasiada exposición a la luz artificial puede enfermarte

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Fuente: Anton Balazh / Shutterstock

Los expertos en salud son cada vez más conscientes de que limitar su exposición a la luz artificial -al mismo tiempo que asegurarse de exponerse a la luz natural- dentro de un ciclo de 24 horas determinado es la clave para mantenerse saludables. Una nueva investigación muestra que el último siglo de contaminación por luz artificial es un peligro ambiental que está causando que nuestros ritmos circadianos, que han evolucionado desde el principio de los tiempos, se vuelvan locos.

No es de extrañar que nuestros relojes cronobiológicos estén desconcertados. Después de confiar en el sol, la luna y las estrellas para guiar nuestras horas de vigilia y sueño durante milenios, han pasado menos de 100 años desde que los humanos en masa han estado expuestos a la iluminación artificial, que se ha vuelto omnipresente a principios del siglo XXI.

Desde una perspectiva histórica, es difícil imaginar que Thomas Edison ni siquiera inventó la bombilla hasta 1878. En ese momento, declaró: "Haremos que la electricidad sea tan barata que solo los ricos encenderán velas". En 1882, Edison abrió su estación de energía de Pearl Street que proporcionó electricidad a un puñado de clientes en el bajo Manhattan por primera vez en la historia. La electricidad y la iluminación artificial no llegaron a estar ampliamente disponibles en los Estados Unidos hasta la década de 1930.

El surgimiento y la puesta del sol influye en cada célula de nuestro cuerpo y está literalmente conectada a su neurobiología. Casi todos los organismos de la tierra -desde algas unicelulares hasta humanos- tienen un reloj circadiano interno que se corresponde estrechamente con los ciclos estacionales de 24 horas de oscuridad y luz.

Los patrones de sueño humano se rigen en gran medida por nuestro reloj circadiano interno. En humanos y animales, los patrones circadianos siguen un ciclo de 24 horas que es dirigido por el centro de control circadiano del cerebro, llamado núcleo supraquiasmático (SCN), ubicado en el hipotálamo.

En 2013, los investigadores del MIT informaron que cuando se elimina el ritmo circadiano, pueden surgir problemas de salud que incluyen obesidad y trastornos metabólicos como la diabetes. Las personas que trabajan en turnos de noche tienen una mayor susceptibilidad a la obesidad y la diabetes. Los investigadores del MIT también descubrieron un vínculo entre una interrupción en los ciclos circadianos y el envejecimiento. En un comunicado, Leonard Guarente autor principal del periódico dijo:

"Prácticamente todo lo que ocurre fisiológicamente se organiza en etapas a lo largo del ciclo circadiano. Lo que ahora está surgiendo es la idea de que mantener el ciclo circadiano es bastante importante en el mantenimiento de la salud, y si se rompe, hay que pagar una sanción en salud y quizás en el envejecimiento ".

Hoy, un nuevo estudio en animales de los Países Bajos informa que la exposición constante a la luz desencadena la activación proinflamatoria del sistema inmune, la pérdida de masa muscular y los primeros signos de osteoporosis.

El estudio de julio de 2016, "Los ciclos ambientales de 24 horas son esenciales para la salud", se publicó en la revista Current Biology. En un comunicado, la autora principal, Johanna Meijer, dijo:

"Nuestro estudio muestra que el ciclo ambiental de luz y oscuridad es importante para la salud. Mostramos que la ausencia de ritmos ambientales conduce a una interrupción severa de una amplia variedad de parámetros de salud. La buena noticia es que posteriormente demostramos que estos efectos negativos sobre la salud son reversibles cuando se restaura el ciclo ambiental de luz y oscuridad ".

La última investigación también observó cambios fisiológicos debido a la exposición a la luz artificial que eran indicativos de "fragilidad", como se ve típicamente en personas o animales a medida que envejecen.

La contaminación lumínica hace que la Vía Láctea sea invisible para el 80% de los estadounidenses

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En junio de 2016, se publicó el último informe del Atlas mundial del brillo del cielo nocturno artificial que indica que un tercio de la población de la Tierra no puede ver la Vía Láctea. Para aquellos de nosotros que vivimos en América del Norte, un asombroso 80% de la población de EE. UU. No puede ver claramente las constelaciones nocturnas. La cantidad excesiva de contaminación lumínica en nuestros hogares, pueblos y ciudades está afectando nuestra salud a escala global.

Para investigar la relación entre una pérdida del ciclo de luz y oscuridad y la enfermedad, Meijer y sus colegas, incluido Eliane Lucassen, expusieron a los ratones de laboratorio a la luz ambiental constante mientras midían varios parámetros de salud importantes. El análisis de la actividad cerebral de los animales mostró que la exposición constante a la luz redujo los patrones rítmicos normales en el marcapasos circadiano central del cerebro, los núcleos supraquiasmáticos (SCN), en un 70 por ciento.

Curiosamente, la interrupción de los patrones diarios de luz y oscuridad orgánicos también desencadenó una reducción en la función del músculo esquelético de los animales, lo que debilitó físicamente a los ratones, como se midió en las pruebas estándar de fuerza. Sus huesos también mostraron signos de deterioro. Después de una exposición constante a la luz artificial, los animales también entraron en un estado proinflamatorio normalmente observado solo en presencia de patógenos u otros estímulos dañinos.

La buena noticia es que dos semanas después de regresar a un ciclo estándar de luz y oscuridad, las neuronas SCN recuperaron rápidamente su ritmo normal y los problemas de salud de los animales se revertieron.

"Solíamos pensar que la luz y la oscuridad son estímulos inofensivos o neutros con respecto a la salud", concluyó Meijer. "Ahora nos damos cuenta de que este no es el caso basado en la acumulación de estudios de laboratorios de todo el mundo, todos apuntando en la misma dirección. Posiblemente esto no es sorprendente ya que la vida evolucionó bajo la presión constante del ciclo de luz-oscuridad. Parece que estamos optimizados para vivir bajo estos ciclos, y la otra cara de la moneda es que ahora nos vemos afectados por la falta de tales ciclos ".

Conclusión: Tipos de exposición diaria a la luz. . . "¡Atenúa todas las luces!"

Para una salud óptima, las últimas investigaciones sugieren que adoptar un enfoque de dos frentes para mantener nuestros ritmos circadianos sincronizados debería ser una prioridad. Primero, debe hacer un esfuerzo para exponerse a algún tipo de luz solar natural y ambiental todos los días. En segundo lugar, debe intentar evitar la excesiva luz artificial durante todo el día evitando espacios sin ventanas (siempre que sea posible), manteniendo las luces de la casa apagadas por la noche y limitando el uso electrónico al menos una hora antes de acostarse.

Idealmente, su horario diario de vigilia y sueño debería fluir con fluctuaciones estacionales basadas en el momento en que el sol sale y se pone en su región del mundo o código postal. Por supuesto, programar tu vida basada en el aumento y la puesta del sol es básicamente imposible para la mayoría de nosotros que vivimos en una sociedad moderna, lo que no hace que los ritmos circadianos sean una prioridad. Tal vez algún día, una mayor conciencia acerca de los inconvenientes de la exposición excesiva a la luz artificial conduzca a cambios en las políticas que permitan que los horarios de trabajo fluyan y disminuyan con las estaciones del año.

Afortunadamente, hay una variedad de cosas fáciles dentro del locus de su control que puede hacer aquí y ahora para limitar la contaminación lumínica dentro y alrededor de su hogar por la noche. Crear hábitos simples como apagar o atenuar las luces en las habitaciones que no están habitadas es un buen lugar para comenzar. Además, si le gusta la luz brillante, el enfoque por láser o el apantallamiento de bombillas de alto voltaje con 'puertas de granero' crea un efecto de foco que no ilumina ni 'contamina' un área más amplia de la necesaria. Todas estas cosas pueden reducir la contaminación lumínica y su exposición a luz artificial innecesaria, especialmente después de la puesta de sol.

Por último, un estudio de mayo de 2016 descubrió que el uso de teléfonos inteligentes combinado con las redes sociales a altas horas de la noche está alterando los ritmos circadianos naturales y los patrones de sueño de personas de todas las edades y nacionalidades de todo el mundo. El uso del teléfono inteligente durante el día obviamente lleva a un tiempo de pantalla excesivo, pero el uso de cualquier tecnología digital durante la hora de acostarse lo expone a más luz artificial, expulsa su SCN y agrava las alteraciones del sueño. En una declaración, el autor principal del estudio, Daniel Forger, dijo:

"En general, parece que la sociedad gobierna la hora de acostarse y el reloj interno gobierna el tiempo de despertar, y una hora de acostarse más tarde está vinculada a una pérdida de sueño. Al mismo tiempo, encontramos un fuerte efecto de tiempo de vigilia de los relojes biológicos de los usuarios, no solo sus relojes de alarma. Estos hallazgos ayudan a cuantificar el tira y afloja entre el cronometraje solar y social ".

Entre otros efectos secundarios, la mala higiene del sueño reduce la función cognitiva y aumenta los riesgos de depresión. La higiene del sueño se define como "hábitos y prácticas que conducen a dormir bien de forma regular y tener un estado de alerta completo durante el día".

Con suerte, las últimas investigaciones sobre los aspectos perjudiciales de la excesiva cantidad de luz artificial lo inspirarán a realizar cambios sencillos en el estilo de vida. En conjunto, estos hallazgos sugieren que cualquier persona que viva en una era moderna y digital debe prestar atención a la cantidad de exposición a la luz natural y artificial que recibe a diario. Esto es especialmente cierto para niños y adultos mayores.

Para leer más sobre este tema, revisa mis publicaciones del blog de Psychology Today ,

  • "¿Cómo hace tu reloj circadiano para registrar las estaciones?"
  • "Los teléfonos inteligentes revelan cómo está el mundo (no) durmiendo"
  • "Niños y aulas: por qué el medio ambiente es importante"
  • "Ritmos circadianos relacionados con el envejecimiento y el bienestar"
  • "La terapia con luz puede ayudar a tratar la depresión todo el año"
  • "¿Por qué un viaje de campamento es la cura definitiva para el insomnio?"

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