Destruyendo el planeta. Lo hemos estado haciendo durante mucho tiempo.

Lo has escuchado de un científico tras otro: estamos arruinando el planeta. Los niveles de dióxido de carbono son los más altos que jamás hayan existido. Los desechos de fertilizantes se vierten en

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ríos y océanos y los envenena. Las especies se están extinguiendo. Los bosques están cayendo. La humanidad está destruyendo sistemáticamente su propio hogar.

Desafortunadamente, esto no es nada nuevo.

Hace cuatro mil años, los sumerios vivían en la cabeza del Golfo Pérsico, entre los ríos Tigris y Éufrates. Comenzando alrededor de 2112 a. C., fueron gobernados por la Tercera Dinastía de Ur, una familia de reyes que pasó la corona de padre a hijo durante un siglo.

Pero la Tercera Dinastía de Ur tenía un problema: una inminente catástrofe ambiental.

Durante siglos, tal vez durante milenios, las ciudades sumerias habían apoyado a sus poblaciones siempre en crecimiento con cultivos de trigo. El trigo necesitaba agua regular, pero la lluvia era errática en la llanura sumeria. Entonces los sumerios desarrollaron sistemas de irrigación complejos. Cavaron múltiples canales desde las riberas de los ríos hasta los embalses; las aguas crecientes de los dos ríos fluyeron en estos depósitos y fueron almacenadas allí, de modo que pudieran ser canalizadas, en meses más secos, sobre los campos de trigo.

Pero las aguas del Tigris y el Éufrates, aunque lo suficientemente frescas como para sustentar la vida (y los cultivos), eran muy poco saladas. Cuando esta agua ligeramente salobre se asentaba en los depósitos, recogía más sal de la tierra rica en minerales. Luego se extendió por los campos y se puso al sol. La mayor parte del agua se empapó en la tierra, pero algunos se evaporaron, dejando un poco más de sal en el suelo que antes.

Finalmente, esta concentración de sal en el suelo se hizo tan pesada que los cultivos comenzaron a fallar. El trigo es particularmente sensible a la sal en la tierra; las cuentas de las ciudades sumerias muestran, en estos años, un cambio progresivo del trigo a la cebada, que puede tolerar más sal.

Pero con el tiempo, incluso la cebada se negó a crecer en el suelo salado. El grano escaseaba. También lo hizo la carne, ya que no solo había menos grano para los humanos, sino menos para los animales, que tenían que ser llevados más lejos y más lejos para encontrar pasto. Justo alrededor del reinado de Shu-Sin, el cuarto rey en la Tercera Dinastía de Ur, un escriba sumerio señala que la tierra en ciertos campos se ha "vuelto blanca".

Los agricultores de Sumer no ignoraban la agricultura básica. Ellos entendieron el problema. Un proverbio ocasional demuestra que el problema del aumento de sal estaba en la mente de los agricultores. Uno pregunta: "Dado que los mendigos ni siquiera saben lo suficiente como para sembrar cebada, ¿cómo pueden sembrar trigo?". Otro proverbio señala que solo un "macho" al levantarse del río -presumiblemente uno particularmente poderoso- "consumirá la sal". " en la tierra.

La única solución conocida era evitar plantar cada dos años, en una práctica llamada "barbecho de malezas", que permite que las malezas con raíces profundas crezcan, bajando el nivel freático y permitiendo que la sal vuelva a fluir bajo la capa superior del suelo. En ausencia de barbecho de malezas, los campos podrían volverse tan tóxicos que tendrían que abandonarse por completo. Quizás (pensaban los sumerios) durante cincuenta años. Eso permitiría que el suelo se recupere.

Pero barbecho de malezas era simplemente inviable. Sería un desastre económico. Durante las temporadas de barbecho de malas hierbas, ¿qué comerían las ciudades de Sumeria? ¿Y cómo se debería asumir la carga fiscal cada vez más estricta, necesaria por una burocracia grande y altamente estructurada (la Tercera Dinastía de Ur fue un gobierno eficiente y relativamente justo)?

Así que el barbecho de malas hierbas no sucedió.

Los cultivos siguieron creciendo. Parecía la mejor solución.

Pero la creciente escasez de granos hizo que la población sumeria en general tuviera más hambre, menos salud, más fragilidad y menos capaz de defenderse. Al carecer de la medida completa del impuesto al grano, el rey no podía pagarle a sus soldados. Los bárbaros invasores, siempre un peligro, no podrían ser fácilmente expulsados.

A lo largo de las décadas de su reinado, el infortunado Shu-Sin vio a su gente volverse más hambrienta y hambrienta. Luego, durante el reinado de su hijo, una ciudad sumeria tras otra se negó a pagar impuestos al gobierno que no podía alimentarlos. El ejército se vino abajo. Y finalmente, aquellos bárbaros que traspasaron (en este caso, una tribu llamada los elamitas) entraron en Sumer, destruyeron los muros de la ciudad capital de Ur, quemaron el palacio, nivelaron los lugares sagrados y trajeron un final final devastador al Era sumeria. Los campos que no estaban ya estériles de sal fueron quemados, y el propio rey fue arrastrado como un cautivo.

Pero la caída de la Tercera Dinastía fue una pequeña catástrofe, en comparación con los efectos a largo plazo.

La llanura sumeria, una vez un lugar donde el agua dulce corría a través de campos verdes, se había transformado en desierto. Y nunca se recuperó. Hoy, cuatro mil años después, el 60% de la tierra previamente fértil de Irak, heredera de las tierras sumerias, no se puede cultivar debido a esos siglos de sal acumulada y productos químicos.

Lo que quiere decir: hemos estado ensuciando nuestros propios nidos desde los primeros días de la historia registrada. Y estamos, constitucionalmente, ciegos a la visión a largo plazo.

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