El acceso cotidiano a la naturaleza promueve el bienestar a medida que envejecemos

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Fuente: Foto de Christopher Bergland

¿Tiene fácil acceso a espacios "verdes" con árboles o espacios "azules", que son entornos cercanos a algún tipo de agua? ¿Alguna vez anhelas estar más cerca del agua u otros ambientes naturales? Si es así, debes seguir estos instintos ya sea que vivas en la ciudad o en el campo.

Una nueva investigación muestra que pasar tiempo en la naturaleza es terapéutico para su bienestar psicológico, físico y espiritual, especialmente a medida que envejece.

Nací en Manhattan, que puede parecer una jungla de concreto en muchos aspectos. Afortunadamente, mientras crecía, pasaba mucho tiempo en Central Park y mi familia tenía una casa de campo en Berkshires, cerca de un arroyo. Mi amor por la naturaleza estaba incrustado en mi biología y psique desde una edad temprana.

Como atleta de ultra resistencia, pude utilizar el poder de la naturaleza como fuente de energía que venía del exterior, pero llenaba cada célula de mi cuerpo y me daba la fuerza interna para impulsar mi cuerpo hacia adelante. Cada vez que corría, montaba en bicicleta y nadaba largas distancias, mi cuerpo se sentía como un conducto para la energía que se sostenía en el entorno natural circundante.

Como nativo de Nueva York, hice la mayor parte de mi entrenamiento para los triatlones Ironman en Central Park y en las vías fluviales que rodean Manhattan. Describo mi relación con estos espacios al aire libre en las páginas 2-3 de The Athlete's Way ,

Se me ocurrió el título The Athlete's Way: Sweat and the Biology of Bliss en una tarde de verano mientras iba en bicicleta en Central Park. Este día de junio se sintió como el primer día de verano; todos exhalaban tanta energía y amor por la vida. . . caminar, andar en bicicleta, correr, patinar, andar en patineta, montar a caballo. Sentí que estaba con viejos amigos, aunque técnicamente éramos extraños. La energía era contagiosa y todos nos alimentamos mutuamente de la felicidad.

La luz fue perfecta ese día en Central Park. Miré a mi alrededor y todo lo que llamó mi atención fue esta cualidad muy específica de la luz veraniega de Manhattan reflejándose en diferentes tonos de piel. Estar con estos compañeros neoyorquinos, empujando contra nuestros propios límites, juntos contra los árboles verdes, cielos azules y enormes rascacielos era utopía. El horizonte de Manhattan y la energía de la posibilidad humana colisionaron, como a menudo lo hacen en las carreteras y los caminos de herradura del parque.

Conectarme a los espacios verdes y azules a mi alrededor como atleta me hizo sentir como si estuviera conectado a una fuente infinita de energía. El atletismo de Ultraendurance siempre fue un proceso de éxtasis y una experiencia mística para mí. Aprovechar el poder de la naturaleza me permitió alcanzar la línea de meta de múltiples triatlones Triple Ironman, el Badwater Ultramarathon y todas las carreras que he ganado. Como un atleta retirado convertido en escritor, aprovecho el poder de la naturaleza de maneras más moderadas, pero siempre inspiradoras, en estos días.

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A lo largo de los años, escribí algunas publicaciones en el blog de Psychology Today sobre los beneficios físicos, psicológicos, creativos y espirituales de pasar tiempo en la naturaleza. Más recientemente, escribí una publicación en un blog titulada "El poder del asombro: un sentido de maravilla que promueve la bondad amorosa", basada en un estudio que descubrió que estar rodeado por algo más grande que uno mismo fomenta el comportamiento prosocial.

Un nuevo estudio realizado por la estudiante graduada de la Universidad de Minnesota, Jessica M. Finlay, junto con un equipo en Vancouver, BC, muestra que pasar tiempo en entornos naturales es especialmente beneficioso para el envejecimiento saludable y el bienestar de las personas mayores. A medida que fui creciendo, mi relación con la naturaleza ha evolucionado. Veo mi conexión permanente con la naturaleza como fundamental para envejecer con gracia.

El estudio de julio de 2015, "Paisajes terapéuticos y bienestar en etapas posteriores de la vida: impactos de los espacios azules y verdes para adultos mayores", se publicó en la revista Health & Place . En este post, he incluido un montón de instantáneas que tomé con mi teléfono de paisajes marinos y paisajes que recientemente tuvieron un impacto "terapéutico" en mí.

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Para este nuevo estudio, los investigadores entrevistaron a adultos de 65-86 años que vivían en Vancouver, BC. Todos los participantes del estudio se consideraron de bajos ingresos, provenían de 8 grupos raciales y étnicos autoidentificados diferentes, y habían experimentado una serie de condiciones crónicas y preocupaciones de salud.

A lo largo del estudio, se encontraron espacios verdes y azules para promover sentimientos de renovación, restauración y conexión espiritual. Estos entornos también proporcionaron un espacio para las interacciones y el compromiso social multigeneracional, incluidas las actividades planificadas con amigos y familiares, y las reuniones improvisadas con los vecinos.

En un comunicado de prensa, la autora principal Jessica Finlay describió el estudio diciendo:

Nos enfocamos en la vida cotidiana de personas mayores entre las edades de 65 y 86 años. Descubrimos cómo una experiencia relativamente mundana, como escuchar el sonido del agua o el zumbido de una abeja entre las flores, puede tener un tremendo impacto en la salud general. La accesibilidad a los espacios verdes y azules todos los días alienta a las personas mayores a simplemente salir por la puerta. Esto a su vez los motiva a estar activos física, espiritual y socialmente, lo que puede compensar la enfermedad crónica, la discapacidad y el aislamiento.

Los investigadores recomiendan que al diseñar espacios públicos, las estrategias de salud pública y desarrollo urbano utilicen la naturaleza para promover el bienestar de los adultos mayores incorporando características azules y verdes, como un estanque koi o un banco con vistas a las flores.

La lectura de este estudio me recordó los beneficios para la salud pública de los espacios verdes y azules que rodean mi complejo de apartamentos en la ciudad de Nueva York. Stuyvesant Town es un "superbloque" en el East Side de Manhattan que está aislado del tráfico de cercanías y del caótico ajetreo y bullicio de la ciudad. 'Stuy Town' tiene cientos de árboles de sicómoro que bordean las aceras peatonales construidas alrededor de una fuente central que es un punto de congregación para personas de todas las edades. En muchos sentidos, es un ejemplo de libro de texto de diseño urbano que incorpora espacios azules y verdes.

La conexión con la naturaleza sirve a una necesidad biológica

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Los investigadores encontraron que las generaciones más jóvenes tienden a usar los espacios verdes y azules para escapar y rejuvenecer de su ocupada vida laboral, pero que los participantes mayores en el estudio usaron la naturaleza para mantenerse activos física y espiritualmente y permanecer socialmente conectados en sus últimos años.

Muchas personas en el estudio en realidad superaron las barreras debido a enfermedades crónicas, discapacidad y envejecimiento progresivo debido a su deseo de conectarse regularmente con espacios comunitarios verdes y azules. Nuestra necesidad de conectarse con la naturaleza tiene sentido, especialmente si tenemos en cuenta la importancia de nuestro reloj circadiano, que depende de la luz natural para ajustar con precisión los ritmos circadianos diarios.

Los investigadores enfatizan que los entornos naturales les permiten a los adultos mayores mantener la estructura diaria durante la jubilación y brindar oportunidades para una variedad de actividades fuera del hogar. Esto es importante para la calidad de vida posterior de una persona. La opción de pasar tiempo en la naturaleza promueve la movilidad y la actividad física, y puede disminuir el riesgo de aburrimiento, soledad y aislamiento.

Tres consejos para un envejecimiento más saludable por Finlay

  1. Concéntrese en su bienestar general: la salud mental y social es tan importante como la salud física durante el envejecimiento.
  2. Salga por la puerta con regularidad, incluso si está justo al final del bloque y de regreso.
  3. Priorice el contacto diario con la naturaleza, ya sea que esté sentado en un parque, escuchando una fuente de agua o mirando plantas en macetas en el alféizar de la ventana.

Estar cerca del agua resultó ser especialmente beneficioso para el bienestar de una persona. El acceso al agua es especialmente beneficioso si alguien puede usarlo para nadar o realizar una actividad física sin peso y fisioterapia. En general, los investigadores encontraron que las áreas costeras promueven la conexión espiritual y eran ambientes relajantes para descomprimir y escapar de la presión de la vida cotidiana.

Conclusión: hacer que la naturaleza sea accesible es importante para el bienestar a cualquier edad

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Con suerte, estos hallazgos inspirarán a personas de todas las edades y estilos de vida para fortalecer su conexión con la naturaleza. En la era digital, es más importante que nunca desconectarnos de nuestros dispositivos electrónicos y conectarnos con la naturaleza, la luz natural y nuestros ritmos circadianos. Finlay resumió los hallazgos de su estudio en un comunicado de prensa diciendo:

Si bien nuestra investigación puede parecer intuitiva, crea conversaciones sobre cómo construir comunidades que sirvan a las personas durante toda su vida. No solo necesitamos un patio de juegos para niños, también necesitamos bancos protegidos para que los abuelos los vean. Esta investigación es más que anecdótica; da credibilidad a algunos elementos pequeños pero significativos de la vida cotidiana posterior. Es de esperar que ayude a los urbanistas y desarrolladores a construir comunidades que abarquen toda la vida.

Si desea leer más sobre este tema, consulte mis publicaciones del blog de Psychology Today :

  • "La movilidad es clave para mantener las redes sociales a medida que envejecemos"
  • "Mantener conexiones sociales saludables mejora el bienestar"
  • "¿Cómo hace tu reloj circadiano para registrar las estaciones?"
  • "Ritmos circadianos relacionados con el envejecimiento y el bienestar"
  • "¿Por qué un viaje de campamento es la cura definitiva para el insomnio?"
  • "La exposición a la luz natural mejora el rendimiento en el lugar de trabajo"
  • "Desventaja social crea desgaste y desgaste genético"
  • "¿Dónde juegan los niños en 2014?"
  • "Una razón más para desconectar tu televisión"
  • "¿Por qué la contaminación del aire es tan mala para tu cerebro?"
  • "La Neurociencia de la Imaginación"
  • "Superfluidez: rendimiento máximo más allá de un estado de 'flujo'"

© Christopher Bergland 2015. Todos los derechos reservados.

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