¿El autismo es un error de impronta?

Mientras que he intentado responder algunas preguntas que planteo definitivamente, no lo haré con esta pregunta. Me propongo simplemente adelantar algunas especulaciones que están informadas por una variedad de fuentes. Como teórico del aprendizaje, siempre me ha fascinado la impronta. La impronta es una ventana a la historia evolutiva de la especie tal como se expresa durante el desarrollo del individuo. La impresión ha sido estudiada por teóricos del aprendizaje en aves (p. Ej., Lorenz, 1937). Cuando la cría picotea para salir del huevo, el primer objeto en movimiento, generalmente un padre, dará como resultado que la cría se mueva hacia ese objeto. La cría (o más precisamente las crías de la especie) ha sido preparada por selección natural para responder al padre en movimiento. La impronta establece que el padre es muy importante, un potente reforzador y una señal importante.

Parte de por qué podemos decir esto es que la impresión a veces no ocurre o la impresión sale mal de alguna manera, como que el padre no está cerca y otro objeto en movimiento produce impresión. Aunque hay muchos casos en los que los jóvenes le imprimieron, Lorenz era aficionado a los trenes. Él proporcionó pequeños trenes eléctricos para estar presentes cuando los jóvenes eclosionaron. Aquellos que encontraron los trenes al nacer siguieron los trenes. Cuando la impresión sale mal de esta manera, la cría se mueve hacia el estímulo impreso a medida que las crías que imprimen a sus padres se mueven hacia el padre. Algunos otros experimentadores han demostrado que, después de la impresión, los jóvenes emitirán varias respuestas para permanecer cerca del estímulo impreso. Un experimento incluso demostró que caminar hacia atrás se aprende rápidamente si eso acerca el estímulo impreso.

Aunque ciertamente podemos cuestionar si existen paralelismos cercanos entre la impronta en las aves y el aprendizaje social en los humanos, no es tan lejos para considerar la posibilidad. Hoffman (1996) exploró el desarrollo del apego social en las aves en un libro algo técnico pero atrapante titulado, pavos amorosos y patitos adictos: una búsqueda de las causas del apego social . Los bebés humanos también se preparan por selección natural. Hay una serie de reflejos que son fundamentales para la supervivencia presente en o antes del nacimiento. Respirar, succionar, tragar y enraizar son solo algunos de estos reflejos primitivos a los que me gusta llamar respuestas preparadas. He trabajado mucho con la alimentación y he pasado un buen rato estudiando la deglución. La deglución del bebé cambia muy rápidamente. Inicialmente, la succión es muy fuerte y la sustancia que fluye del seno es más densa. Sin embargo, poco después de las primeras tomas, la leche se vuelve menos densa. La succión se vuelve menos enérgica / esforzada en parte debido al cambio en la densidad y es probable que esté en sintonía con las consecuencias cambiantes que siguen a la expresión de la leche del pecho. Las respuestas reflexivas hacen que el comportamiento sea importante para la supervivencia en contacto con contingencias ambientales. Esta es una de las formas en que la selección natural prepara a la especie para enfrentar un entorno dinámico y cambiante. Esto es algo simplificado y no pretendo igualar el amamantamiento con el desarrollo "típico" o implicar que haya alguna relación entre la lactancia materna y el posterior desarrollo de un TEA. El punto principal es mostrar cómo las respuestas tempranas conducen a un comportamiento más complejo a medida que se produce el desarrollo.

Dicho esto, uno de los primeros indicadores de que un TEA puede estar presente es la atipicidad, en el momento del nacimiento, en los reflejos primitivos, como el enraizamiento y la succión. Como mencioné anteriormente, la impresión establece la importancia de una señal y si esa señal no está impresa, no tiene el mismo significado. ¿Es posible que algo esté fallando en el aprendizaje social que sea similar a un error de impresión? Bueno, una cosa que sabemos sobre las personas con autismo en relación con las personas sin ella es que las señales sociales no tienen el mismo significado para las personas con TEA. El Yale Child Study Group ha producido una serie de interesantes estudios sobre este tema. Han notado que las personas de alto funcionamiento con un ASD no atienden las señales sociales de la misma manera que otros. También realizaron recientemente una investigación que sugiere que los niños, que posteriormente son diagnosticados con un TEA, a partir de los 6 meses de edad, mirarán la boca en lugar de los ojos. Podría tomar un camino bastante largo para especular acerca de por qué tengo bocas y no ojos, pero lo guardaré para otra publicación.

El aprendizaje social puede desviarse del curso debido a una disminución de la relevancia de las señales sociales (aunque debemos tener en cuenta que los déficits sociales no son evidentes hasta al menos los 6 meses de edad). ¿Esto se debe a un control de estímulo defectuoso en el aprendizaje temprano? Reconozco plenamente que este es un análisis post hoc.
Pero eso es solo parte de la historia de la impronta. Durante el aprendizaje, se están produciendo cambios fisiológicos y recientemente se han producido algunos desarrollos interesantes que podrían estar relacionados con el aprendizaje social. Algunas investigaciones han sugerido que las anomalías en algunas hormonas, la oxitocina y la vasopresina en particular, pueden estar relacionadas con ciertos trastornos neuroconductuales, incluidos los TEA (por ejemplo, Tobin et al., 2010 en Nature). Además, un estudio sugiere que el suministro de oxitocina a individuos de alto funcionamiento con TEA produjo más comportamiento de afiliación, incluyendo niveles más altos de mirar rostros cuando se les proporcionó acceso libre (Andari et al., 2010 en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias ) Tales hormonas han sido implicadas en el comportamiento social en numerosos contextos, incluido el vínculo durante la infancia. Si bien existen ciertas señales importantes para el desarrollo social, podría darse el caso de que las anormalidades en las hormonas presentes en el cuerpo pudieran dar lugar a que el aprendizaje no sea "sellado", por así decirlo, de la misma manera para las personas que serán diagnosticadas con un ASD.

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