El autismo impide la religiosidad

Según un artículo reciente en la sección Viajes del New York Times, varios aeropuertos de todo el país y la Administración de Seguridad del Transporte (TSA) han tomado medidas para ayudar a las familias con niños autistas a lidiar con los desafíos peculiares presentados por la aviación comercial y las medidas de seguridad involucra

Las familias con niños autistas pueden, por ejemplo, hacer arreglos por adelantado para una oportunidad de practicar pasando por la seguridad del aeropuerto y aprendiendo sobre los procedimientos estándar para los pasajeros en aviones comerciales. Los padres de los niños autistas entrevistados para el artículo expresaron su gratitud por estas y otras medidas destinadas a mejorar el estrés que plantea el vuelo y a evitar crisis emocionales, especialmente en los puestos de control de seguridad o a 30,000 pies.

Hace una década, cuando comencé a considerar seriamente los obstáculos al entendimiento religioso que las personas autistas probablemente enfrentarían, me intrigó saber que muchos grupos religiosos, iglesias y sinagogas en todo Estados Unidos, al igual que los aeropuertos y la TSA, tenían varios arreglos especiales. en lugar de abordar los desafíos peculiares presentados por las creencias y prácticas religiosas. Una búsqueda casual en internet arrojó docenas de enlaces a guías para padres y líderes religiosos sobre formas de hacer educación religiosa y participación para los autistas, si no comprensibles, por lo menos menos estresantes.

Como ya señalé en un blog anterior, yo y otros científicos cognitivos de la religión hemos mantenido que la capacidad de hacer inferencias intuitivas sobre los contenidos de las mentes de otras personas -es decir, que poseen teoría de la mente- juega un papel fundamental en la cognición religiosa. La mejor evidencia para esta afirmación hace diez años fue la amplia disposición instituida en algunos sectores para permitir a las personas autistas participar en la vida religiosa.

 

Nueva evidencia experimental

Nueva evidencia más sistemática está ahora disponible. Recientemente, los psicólogos experimentales han comenzado a explorar estas cuestiones empíricamente. La creciente atención que las teorías de la cognición religiosa han atraído ha inspirado a los científicos a poner a prueba mis predicciones (y las de otros) sobre los obstáculos que los trastornos del espectro autista (TEA) presentan para la susceptibilidad y la comprensión religiosa.

Ara Norenzayan y sus colegas informan en un documento particularmente intrigante sobre cuatro estudios empíricos sobre las conexiones, o la falta de ellas, entre el TEA y la religiosidad. Dos hipótesis que examinan son, en primer lugar, que la ubicación en el espectro autista se relacionará inversamente con la creencia en Dios y, en segundo lugar, que esta relación se basa en la teoría de capacidades mentales de los individuos o habilidades de "mentalización".

En su primer estudio, Norenzayan y sus colegas compararon dos muestras de adolescentes en Florida que coincidían con numerosos factores demográficos y sociales. Uno de los grupos estaba formado por individuos que habían sido diagnosticados clínicamente con ASD. Los padres de las personas de cada grupo calificaron las capacidades de mentalización de su propio hijo por medio de un instrumento estandarizado para medir el Cociente de Empatía de una persona. Este instrumento examina aspectos tales como los intereses en los estados mentales y las habilidades de los demás para tomar sus perspectivas y comprender sus emociones. Las calificaciones de los padres diferenciaron claramente a los dos grupos, corroborando los diagnósticos clínicos. Los participantes en el estudio calificaron cuatro ítems que miden la creencia en Dios en una escala de siete puntos. Los hallazgos, en resumen, fueron que los participantes autistas tenían solo una décima parte de los controles para expresar una fuerte creencia en Dios.

En tres estudios mucho más extensos, Norenzayan y sus colaboradores probaron aún más las dos hipótesis. Examinaron muestras mucho más grandes con cientos de participantes en las que evaluaron ASD como una variable continua, medida por los puntajes de Empathy Quotient de los participantes, en lugar de basarse en diagnósticos clínicos. Estos estudios usaron medidas adicionales de TEA y de creencia religiosa. Examinaron la influencia de otros factores explicativos verosímiles que incluyen edad, cociente intelectual, educación, ingresos, participación religiosa e intereses en ciencias, matemáticas e ingeniería. Probaron otras variables mediadoras plausibles como la amabilidad y la conciencia. En resumen, los hallazgos en los tres estudios adicionales respaldaron mi hipótesis y la de otros de que la creencia religiosa y la comprensión están obstruidas por el TEA y que esto se debe a la alteración de las capacidades de la teoría de la mente.

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