El cerebro masculino y femenino son más similares de lo que se suponía una vez

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Hipocampo en rojo.
Fuente: Wikimedia / Base de Datos de Ciencias de la Vida

Actualmente, los neuorocientíficos creen que el cerebro masculino y el femenino son mucho más similares de lo que se creía. Tradicionalmente, las diferencias observadas en la memoria y las habilidades espaciales sugirieron que los hombres y las mujeres tienen diferencias específicas de género en la estructura y función de su hipocampo.

Sin embargo, un nuevo metaanálisis de 76 artículos publicados, en el que participaron más de 6,000 individuos sanos, ha desacreditado la suposición generalizada de que el tamaño del hipocampo varía según el sexo. El metanálisis es una técnica estadística que permite a los investigadores combinar los hallazgos de muchos estudios independientes en una revisión exhaustiva.

El hipocampo recibió su nombre porque se asemeja a la forma de un caballito de mar. El hipocampo proviene de los hipopótamos griegos, "caballo" y kampos , "monstruo marino". Los humanos tienen dos hipocampos, uno en el hemisferio izquierdo del cerebro y el otro en el hemisferio derecho. El hipocampo juega un papel importante en la consolidación del aprendizaje de la memoria a corto plazo a la memoria a largo plazo y en la navegación espacial.

El documento de octubre de 2015, "El hipocampo humano no es sexualmente dimórfico: metaanálisis de volúmenes estructurales de resonancia magnética", se publicó en la revista NeuroImage . Este estudio es el primer metaanálisis de las diferencias hombre-mujer en el volumen del hipocampo basado en estudios de resonancia magnética publicados de participantes sanos de todas las edades para investigar si el hipocampo es sexualmente dimórfico.

Lise Eliot, PhD, profesora asociada de neurociencia en la Universidad de Medicina y Ciencia Rosalind Franklin, formó un equipo para llevar a cabo el metanálisis de los volúmenes estructurales de MRI. Los investigadores no encontraron diferencias significativas en el tamaño del hipocampo entre hombres y mujeres.

Según el Dr. Eliot, autor de Pink Brain, Blue Brain: cómo las pequeñas diferencias se convierten en brechas problemáticas y qué podemos hacer al respecto , el consenso general entre los neurocientíficos ha sido que las mujeres tendían a tener un mayor volumen hipocampal que los hombres. Sus últimos hallazgos cuestionan la base científica de la suposición de que los hipocampos más grandes podrían explicar la observación generalizada que las mujeres tienden a mostrar, "una mayor expresividad emocional, habilidades interpersonales más fuertes y una mejor memoria verbal". En un comunicado de prensa, Eliot dijo:

"Las diferencias de sexo en el cerebro son irresistibles para aquellos que buscan explicar las diferencias estereotipadas entre hombres y mujeres. A menudo hacen un gran chapuzón, a pesar de estar basado en pequeñas muestras. Pero a medida que exploramos conjuntos de datos múltiples y somos capaces de unir muestras muy grandes de hombres y mujeres, encontramos que estas diferencias a menudo desaparecen o son triviales. Muchas personas creen que existe el "cerebro masculino" y el "cerebro femenino". Pero cuando miras más allá de los estudios popularizados -en las colecciones de todos los datos- a menudo encuentras que las diferencias son mínimas ".

Según Eliot, los metanálisis de otros investigadores han desmentido otras supuestas diferencias sexuales en el cerebro. Ella dice que los análisis anteriores han encontrado que no hay diferencia en el tamaño del cuerpo calloso, que consiste en materia blanca que permite que los dos lados del cerebro se comuniquen. Los hombres y las mujeres tampoco parecen diferir en la forma en que los hemisferios izquierdo y derecho del cerebro procesan el lenguaje.

Triff/Shutterstock
Fuente: Triff / Shutterstock

Otro artículo de octubre de 2015, "Neuroplasticidad estructural y funcional en el aprendizaje humano de rutas espaciales", también publicado en la revista NeuroImage, informó que el entrenamiento breve de navegación espacial cambia el tejido cerebral de una persona y mejora la forma en que ese tejido cambia se comunica con otras áreas cerebrales involucradas en el espacio navegación para hombres y mujeres.

Este descubrimiento realizado por investigadores de la Universidad Carnegie Mellon (CMU) establece un vínculo crítico entre el tamaño estructural y la conectividad funcional de las alteraciones cerebrales que se producen en el hipocampo durante el aprendizaje espacial. Es importante destacar que este estudio también ilustra que los cambios cerebrales vinculados al aprendizaje espacial se relacionan con la forma en que la actividad neuronal sincroniza la comunicación entre el hipocampo y otras regiones necesarias para la navegación.

Neurogénesis y el hipocampo

En un estudio de 2010, los investigadores encontraron una asociación entre los niveles de aptitud física y el tamaño del hipocampo de niños y niñas de 9 y 10 años de edad. Los niños que estaban más en forma tenían un hipocampo más grande y funcionaban mejor en una prueba de memoria que sus pares menos aptos, independientemente del sexo.

En un comunicado de prensa, Arthur Kramer, director del Instituto Beckman, dijo: "Este es el primer estudio que conozco que ha utilizado medidas de resonancia magnética para observar las diferencias en el cerebro entre niños en forma y niños que no están en forma". Kramer realizó este estudio con Laura Chaddock-Heyman de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign y el profesor de kinesiología y salud comunitaria Charles Hillman.

Cuando los investigadores analizaron los datos de la resonancia magnética, encontraron que los niños físicamente aptos tendían a tener un mayor volumen hipocampal. De hecho, el hipocampo era aproximadamente un 12 por ciento más grande en relación con el tamaño del cerebro total que sus pares fuera de forma. Los niños que estaban en mejores condiciones físicas también lo hicieron mejor en las pruebas de la memoria relacional (la capacidad de recordar e integrar varios tipos de información) que sus compañeros menos calificados.

Otros estudios en adultos mayores y en animales también han demostrado que el ejercicio puede aumentar el tamaño del hipocampo. Un hipocampo más grande se asocia con un mejor rendimiento en el razonamiento espacial y otras tareas cognitivas. "En estudios en animales, se ha demostrado que el ejercicio afecta específicamente al hipocampo, aumenta significativamente el crecimiento de nuevas neuronas y la supervivencia celular, mejora la memoria y el aprendizaje, y aumenta las moléculas que participan en la plasticidad del cerebro", dijo Chaddock-Heyman en comunicado de prensa.

Conclusión: el tamaño del cerebro y la conectividad funcional son cambiantes

Independientemente del tamaño innato o la conectividad funcional de su hipocampo en el momento del nacimiento, la neuroplasticidad y la neurogénesis (el crecimiento de nuevas neuronas) permiten alterar el tamaño y la conectividad funcional de su hipocampo a través de elecciones de estilo de vida a largo plazo a lo largo de su vida.

Por ejemplo, dormir lo suficiente o tomar una siesta eléctrica ayuda a que el hipocampo consolide los recuerdos. Se ha demostrado que jugar videojuegos de acción mejora la estructura y la función del cerebro. Desafortunadamente, crecer en la pobreza también se ha correlacionado con la reducción del volumen de materia gris del cerebro, el lóbulo frontal, el lóbulo temporal y el hipocampo. Además, el estrés crónico puede dañar el tamaño del cerebro y la conectividad funcional tanto en niños como en mujeres y adultos.

La práctica de nuevas habilidades que involucran la navegación espacial altera tanto el tamaño como la conectividad de regiones específicas del hipocampo a otras regiones del cerebro. Además, la actividad física regular puede optimizar los volúmenes cerebrales de la materia gris en varias regiones cerebrales, así como la conectividad funcional y la integridad de los tractos de materia blanca en ambos sexos.

En última instancia, la evidencia es clara: los factores del estilo de vida y los hábitos diarios a largo plazo afectan el tamaño del cerebro y la conectividad funcional más que si eres hombre o mujer.

Si desea leer más sobre este tema, consulte mis publicaciones del blog de Psychology Today ,

  • "¿Qué tan grande es tu hipocampo? ¿Importa? Si y no."
  • "Power Naps ayuda a tu hipocampo a consolidar los recuerdos"
  • "Los videojuegos pueden aumentar el tamaño del cerebro y la conectividad"
  • "La pobreza infantil tiene impactos perjudiciales en la estructura del cerebro"
  • "Factores socioeconómicos afectan la estructura del cerebro de un niño"
  • "El estrés crónico puede dañar la estructura y la conectividad del cerebro"
  • "Los científicos descubren por qué el ejercicio te hace más inteligente"
  • "¿Por qué la actividad física mejora la flexibilidad cognitiva?"
  • "Hacer del ejercicio un hábito evita el" drenaje cerebral "relacionado con la edad"
  • "La Neurociencia del éxito perdurable de Madonna"
  • "La actividad física es la forma n. ° 1 de mantener tu cerebro joven"

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