El mal sueño afecta los pensamientos y las emociones de los niños

Se sabe desde hace tiempo que la privación del sueño afecta las tareas cognitivas, incluidas la atención, el aprendizaje y la memoria. Estas tareas dependen del funcionamiento eficiente de un área del cerebro responsable del procesamiento ejecutivo y la memoria de trabajo, la corteza prefrontal. La actividad en la corteza prefrontal y la conectividad con la amígdala subyacen al procesamiento de la información que tiene un significado emocional. En la investigación del sueño, el desarrollo de la teoría se fortalece cuando se logra la consiliencia cuando los hallazgos observacionales y de comportamiento son respaldados por medidas de estructuras y funciones fisiológicas. Avances recientes han sido logrados por investigadores que han utilizado las técnicas de imágenes cerebrales para comprender los mecanismos fisiológicos que subyacen a las relaciones entre el sueño, la cognición y la emoción. Uno de esos estudios fue publicado recientemente en la revista Sleep .

Utilizando imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI), Kheirandish-Gozal y sus colegas de la Universidad de Chicago compararon un grupo de niños de 7-11 años con apnea obstructiva del sueño diagnosticada con un grupo de control. Los niños realizaban dos tipos de tareas: una era cognitiva (tarea de palabras de color Stroop) y la otra era una tarea que medía la empatía. A los niños se les mostraron dos tipos de escenarios que mostraban a alguien recibiendo daños o eventos neutrales. En la tarea cognitiva, la precisión de los niños en los dos grupos era comparable, pero los niños con apnea obstructiva del sueño mostraron una mayor activación en las áreas cerebrales involucradas en el control cognitivo y la asignación atencional, lo que implica que sus cerebros "trabajaban más" para completar la tarea. En la tarea de empatía, los niños con apnea obstructiva del sueño mostraron menos actividad de la amígdala que refleja una respuesta menos empática. Mientras que numerosos estudios de fMRI se llevan a cabo con adultos, este estudio es el primero en identificar mecanismos neurales que son diferentes en niños con problemas graves de sueño.

Siempre ha sido fácil para mí involucrar a cualquier audiencia cuando hablo de los efectos del sueño deficiente en la cognición y la emoción en los niños. Todos los que han dormido mal durante una o más noches conocen un resultado frecuente: pensar es lento e ineficiente, y se produce irritabilidad. Estamos comenzando a comprender que cuando los niños duermen con una duración o calidad insuficientes, su rendimiento en la escuela sufre tanto académica como conductualmente. El estudio fMRI agrega otra dimensión a la creciente comprensión de cómo la pérdida de sueño afecta el cerebro.

Las preocupaciones sobre el bajo rendimiento escolar de los niños y el bajo control emocional son expresadas regularmente por los educadores y los padres. Dormir mejor es una forma de abordar estas inquietudes. Así como es difícil tener hijos para obtener una nutrición y ejercicio adecuados, lograr que duerman mejor no es una tarea fácil. Incluso frente a la resistencia vigorosa, el movimiento de base ha logrado un impulso considerable para mover los horarios de inicio de clases más tarde, especialmente para los adolescentes que están experimentando retraso en la fase de sueño. Comenzar la escuela más tarde en el día ayudará, pero no es suficiente. También debemos cambiar las costumbres de estilo de vida impulsadas conjuntamente por las escuelas (por ejemplo, eventos deportivos nocturnos y otras actividades, clases de período cero) y por padres e hijos (por ejemplo, supervisión insuficiente de las horas de acostarse, uso excesivo de los medios de comunicación, consumo de cafeína). Los cambios culturales que han provocado que los niños duerman menos han sido graduales e insidiosos. Los hábitos de las personas, las familias y las organizaciones no cambian de manera fácil o rápida. Pero si queremos que nuestros niños y adolescentes funcionen de manera óptima, algunos de esos hábitos deben cambiarse.

Referencia

Kheirandish-Gozal, L., Yoder, K., Kulkarni, R, Gozal, D., y Decety J. (2014). Correlaciones mri neurales funcionales preliminares del funcionamiento ejecutivo y la empatía en niños con apnea obstructiva del sueño. Sueño, 37 , 587-592.

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