El pavor existencial del cambio climático

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Fuente: Gerhard Gellinger / Pixabay

La primavera pasada, algunos amigos me dieron un empujón para que escuchara S-Town, un podcast creado por los creadores de Serial y This American Life. Esperando un verdadero drama criminal en la línea de la primera temporada de Serial en 2014, me sumergí. Después de escuchar los primeros episodios en un tren de regreso a Nueva York desde Washington DC, salí a la plataforma. Penn Station se siente al borde, abrumado por la desesperación y la ansiedad. Claro, el podcast se enfocó en John B. McLemore, un hombre extraordinariamente inteligente pero profundamente deprimido y suicida, pero como uno podría esperar de alguien cuyo trabajo implica tomar historias difíciles a diario, no fue la depresión del sujeto o su tendencia suicida lo que perturbó yo. Más bien, era su obsesión intensa e inquebrantable con el cambio climático, y la atención completa del podcast para compartir sus ideas detalladas sobre el asunto, que se basaron en datos científicos bien respaldados que apuntaban al rápido deterioro de nuestro planeta y sus recursos en una un futuro tan lejano

Fue al examinar mi ansiedad en respuesta a este podcast que empecé a darme cuenta de cuán profunda y absolutamente la realidad del cambio climático y las consecuencias que tendrá en nuestro planeta me perturba hasta el fondo. Descubrí que este tema generó sentimientos únicos en su capacidad para crear una sensación de ansiedad intensa y globalizada en un nivel existencial, más que personal; si bien puedo ser testigo del impacto del cambio climático a través de los medios de comunicación, de momento no me he visto directamente afectado por las consecuencias del rápido cambio ambiental inducido por los seres humanos. Mi interpretación de mi incomodidad al escuchar a alguien leer estadísticas sombrías sobre lo que podría pasar si la humanidad no comienza a hacer cambios drásticos, como lo hace John B. McLemore con indignación a lo largo de los episodios, es que pensar y aprender sobre la realidad del cambio climático la psicología llamaría nuestras "preocupaciones fundamentales" o "hechos existenciales de la vida", que incluyen la finitud, la responsabilidad, el sufrimiento, el sinsentido y la muerte.

Estas preocupaciones son, por supuesto, parte de la condición humana, y no es del todo sorprendente que la perspectiva del deterioro de nuestros recursos naturales y la rápida erosión de las condiciones que hacen posible que la tierra sostenga la vida humana crearía una sensación de desesperación. sobre el significado y el fin último de la vida humana. Sorprendente o no, mi respuesta emocional fue profundamente inquietante, marcada por síntomas depresivos, algo duraderos en el transcurso de un día. Emergería de manera predecible: mientras escucha a Al Gore promocionar su secuela de Una verdad incómoda en la radio, mientras observa a los meteorólogos describir la forma en que el calentamiento global ha contribuido a la implacable e inigualable temporada de huracanes, mientras los científicos instan a la Casa Blanca para permanecer en el Acuerdo Climático de París con hechos y cifras persuasivas, solo para caer en oídos sordos. Sentí curiosidad por mi reacción, y tal vez en un intento de aliviar algo de la ansiedad asociada con ella, busqué descubrir si la literatura apoyaba la relación entre estar en contacto con las realidades del cambio climático y las respuestas emocionales de la desesperación existencial.

Gran parte de la literatura sobre el tema se centra, de manera importante, en las consecuencias para la salud mental de ser afectado directamente por los frutos del cambio climático, desastres naturales como huracanes, tornados, tifones, con el interés de comprender cómo proporcionar lo mejor no solo médico y apoyo financiero, pero atención psicológica a las comunidades después de estos eventos climáticos extremos. Por ejemplo, las comunidades afectadas por el huracán Katrina mostraron tasas elevadas de depresión y trastorno de estrés postraumático a posteriori, así como tasas de finalización del suicidio e intentos significativamente más altos que los valores de referencia para esa región (Larrance, Anastario & Lawry, 2007). También hay un esfuerzo por documentar y comprender cuestiones sociales y económicas más indirectas que el cambio climático ha aumentado, incluida la reducción del empleo en "industrias sensibles al clima" como el turismo y la agricultura, la reducción de la seguridad alimentaria y el agotamiento general de recursos como alimentos y el agua y la migración involuntaria a áreas potencialmente hostiles o no acogedoras. La investigación respalda tanto la realidad de estos patrones como los posteriores resultados negativos de salud mental, que incluyen depresión, trastorno de estrés postraumático, aislamiento social, estrés y ansiedad (Quiggin, 2010; Shields & Price, 2001).

Sin embargo, hay muchos menos estudios que señalan el tipo específico de consecuencia de la salud mental para el cambio climático que identifiqué en mí mismo, que la mera toma de conciencia y el contacto con la gravedad del problema pueden causar disonancia y ansiedad. Lo que no quiere decir que este fenómeno no haya sido identificado y referenciado en las décadas desde que el cambio climático se ha convertido en un tema más prominente. Un artículo de 2008 de Fritze et al señaló que "en el nivel más profundo, el debate sobre las consecuencias del cambio climático plantea preguntas profundas sobre la sostenibilidad a largo plazo de la vida humana y el medio ambiente de la Tierra" (p.9). Kidner (2007) comenta sobre una ansiedad colectiva que surge de la incertidumbre o falta de seguridad en el futuro de un mundo natural, e incluso sugiere que el aumento de las tasas de depresión en las naciones industrializadas puede ser un factor tanto del deterioro de nuestro mundo natural y nuestra mayor conciencia de estas realidades (2007). Algunos han notado que la escasez de investigación sobre la depresión y el clima cambiante es un producto de cómo la industrialización crea un alejamiento de nuestros orígenes naturales, de modo que la comunidad científica puede minimizar el impacto social de la salud de un entorno cambiante (Kellert, 2002).

Tratar de entender la falta de investigación que explora la ansiedad existencial o la depresión derivada de la conciencia del cambio climático me hizo pensar más en mi propia reacción. Si bien la intensa reacción emocional que siento después de la confrontación directa con los hechos sobre cómo se verá el futuro si el cambio climático sigue su curso predicho es profunda y angustiante, ¿qué pasa con mi angustia cuando apago el podcast, o la radio, o el ¿televisión? No había donado dinero a la investigación del clima. No me había unido a ninguna organización para difundir la conciencia. Ni siquiera podía obligarme a escuchar a Al Gore enchufar su nueva película, y mucho menos ir a verla. Me forzaron a preguntarme a mí mismo; ¿Cuál fue el resultado de mi desesperación existencial? ¿Me había empujado hacia algo útil, algo productivo? Desafortunadamente, cuando reflexioné me di cuenta de que mi horror por el estado de las cosas, en lugar de estimular mi acción para ayudar a la causa, había generado cambios mínimos en el estilo de vida que podrían no solo contribuir, ni siquiera de la manera más mínima, a mejorar las posibilidades de nuestro planeta de la supervivencia futura, pero eso también puede aliviar la sensación de desamparo y falta de control que me provoca la atención del tema del cambio climático. ¿Qué podría explicar esta disonancia?

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Lo primero que me vino a la mente fueron buenos mecanismos anticuados como la negación y la represión. Algunas de las defensas más comunes y más primitivas, tanto la negación como la represión son herramientas poderosas para desterrar del conocimiento o experimentar una realidad que es demasiado difícil de soportar. Dado el abatimiento de la desesperación que sentí después de ser confrontado con solo un vistazo de cómo podría funcionar nuestro planeta en las próximas décadas, puedo entender la motivación de mi psique y de otros para rechazar esta realidad, no importa cuán fuerte sea la ciencia, más bien que sentir el peso de enfrentarlo. Después de todo, la negación del cambio climático no es un concepto extraño, sino más bien uno que ha ganado terreno suficiente como para haber comenzado a filtrarse en los niveles más altos de nuestro gobierno. En 2016, el Programa de Comunicación sobre Cambio Climático de Yale publicó estadísticas que indican que mientras el 70 por ciento de los estadounidenses cree que está ocurriendo el cambio climático, solo el 53 por ciento cree que es causado por actividades humanas, una admisión que algunos podrían argumentar que es necesaria para facilitar el cambio de comportamiento. ¿Podría el fenómeno de la negación del cambio climático ser un factor de los mecanismos de defensa freudianos en el trabajo? El famoso libro de 1973 de Ernest Becker, The Denial of Death (La negación de la muerte) , habla de lo lejos que iremos para escapar de la realidad de nuestra mortalidad, y tal vez hacerlo sea fundamental para nuestra supervivencia. Por supuesto, en este caso, parece que la negación o represión de la realidad del cambio climático, que podría generar una falta de voluntad para realizar cambios importantes que podrían desacelerar el calentamiento global, es, de hecho, desadaptativa, dejándonos felizmente ignorantes pero no más cercanos a mejorando las probabilidades de supervivencia de nuestra especie.

Los mecanismos de defensa como la negación y la represión pueden no ser suficientes para explicar por qué los humanos no toman las medidas necesarias para luchar contra el cambio climático. De hecho, parte del problema puede ser que ser totalmente consciente del problema podría tener el efecto opuesto que uno puede esperar. Hay algunas investigaciones que sugieren que proporcionar a las personas hechos, figuras e imágenes sobre las realidades del cambio climático puede adormecerlas e inmovilizarlas con sentimientos de desesperanza, en lugar de empoderarlas y alentarlas a actuar. Los estudios han demostrado que existe una relación entre darse cuenta del alcance del cambio climático y los sentimientos de entumecimiento y apatía. La ironía es que no negar o reprimir el conocimiento de la amenaza puede hacernos sentir tan abrumados por el alcance del problema que tanto el pensamiento como la acción que pueden ser útiles para mejorar la situación pueden verse inhibidos (Macy y Brown, 1998; Moser, 2007). Cuando me permito pensar sobre el cambio climático y sus realidades deslumbrantes, la reacción emocional creada me hace sentir como si me arrastrara a la cama y me hiciera una bola. Esta no es una solución para mi incómodo estado de sentimiento o el problema de nuestro planeta en calentamiento. Si bien la conciencia puede parecer preferible a la negación, la preocupación es que produzca un resultado similar de la no acción.

Sin duda, hay una serie de otras razones por las cuales los humanos no toman las medidas necesarias para enfrentar el cambio climático, incluyendo el riesgo percibido de hacer cambios de comportamiento, la creencia de que el cambio climático no es causado por el comportamiento humano y por lo tanto no podemos tener impacto en él, la creencia de que los pequeños cambios que pueden hacer como individuos no tendrían un impacto significativo, percibiendo la amenaza como un problema futuro y, por lo tanto, no experimentando la relevancia del riesgo, y más (Swim et al, 2009) ( Gifford, 2011). La mera consideración de la variedad de barreras emocionales y cognitivas para las personas que realizan un cambio conductual necesario es abrumadora. Conozco mi propia historia personal de estancamiento y, a veces, me asusto pensando que si suficientes personas luchan con ello, podemos estar condenados. Cuarenta y dos por ciento de los estadounidenses piensan que "los humanos podrían reducir el calentamiento global, pero no está claro si haremos lo necesario". ¿Nos resignamos a la realidad de saber qué podemos hacer para frenar nuestra desaparición, pero somos existencialmente incapaces? de hacer que suceda?

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Afortunadamente, la literatura trae buenas noticias. Aunque la ansiedad, la desesperación y el entumecimiento se han identificado como reacciones comunes a la conciencia, hay individuos que responden a la amenaza con activismo, compromiso colectivo y una sensación de empoderamiento y responsabilidad personal (Langford, 2002). Mientras que algunos pueden reaccionar a la ansiedad con represión o negación de la realidad, otros pueden hacer pequeños cambios (usar bolsas reutilizables en la tienda de abarrotes, reflexionar más sobre el reciclaje), mientras que algunos canalizan su mayor conciencia en una exploración intencional de la investigación, mayor sentido de propiedad para su impacto ambiental individual, y un deseo de influir en otros para hacer cambios de estilo de vida similarmente significativos (Maiteny, 2002). ¿Por qué algunas personas pueden sentirse como una pelota, y otras son impulsadas a una acción sostenible? Resulta que las reacciones al cambio climático están mediadas por una variedad de factores individuales, incluido el locus de control, la evaluación del riesgo relativo, las atribuciones de responsabilidad, la autoeficacia, las habilidades de manejo del estrés y las evaluaciones de afrontamiento, así como los modelos cognitivos del yo, mundo y el futuro (Swim et al, 2009; Moser, 2007; Fritz et al, 2008). Tener una idea de estos factores ciertamente me hace reflexionar sobre lo que puede estar sucediendo conmigo mismo que contribuye al tipo de reacción que he tenido y, a su vez, me da la oportunidad de abordar estos bloqueos mentales y encontrar la forma de comenzar a hacer cambios. La buena noticia es que hay pruebas que sugieren que ser un participante activo en la lucha contra el cambio climático aumenta la sensación de autoeficacia, la competencia social y crea una gama de emociones positivas asociadas (Langford, 2002; Maiteny, 2002).

Cabe señalar que los beneficios emocionales positivos del cambio de comportamiento pueden ocurrir incluso cuando el impacto relativo sobre la amenaza del cambio climático es mínimo (Swim et al, 2009). Y la realidad es que para que tengamos alguna posibilidad de incluso comenzar a frenar los cambios peligrosos, se deberán hacer cambios a nivel estructural y social. Pero son los individuos quienes deben desarrollarse y participar en estos cambios estructurales. Y aunque el temor existencial de la posible destrucción de nuestro planeta y nuestra especie puede parecer una carga demasiado grande como cualquier otra ansiedad, es una de las mejores estrategias que se deben abordar en lugar de evitar. El destino del mundo puede depender de eso.

Australian Psychological Society
Una "Hoja de consejos" de la Sociedad Psicológica Australiana sobre la búsqueda de formas de hacer cambios frente a la angustia relacionada con el cambio climático.
Fuente: Sociedad Psicológica Australiana

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