En los hombros de los gigantes

Mientras los grandes bloques de la cultura occidental se apaciguan, The New York Times se pone nostálgico por otro momento de grandes cambios en un editorial sobre la domesticación de caballos. Al principio puede parecer francamente extraño, pero su curiosidad acerca del misterioso "algo" que permitió a humanos y caballos fusionar ceros en la única forma de sobrevivir a una cambiante cooperación climática global.

Afortunadamente, nos estamos dando cuenta de qué es ese "algo" genético y social que ayudó a forjar la asociación humano-animal más importante en la historia del mundo. En realidad, existe una red cerebral completa que evolucionó para promover la cooperación y la vinculación social profunda y fluye a través de todos los mamíferos.

Y es poderoso. Por supuesto que tenía que ser. Esta es la química cerebral que vincula a las madres con los bebés, un esfuerzo cooperativo esencial para la supervivencia de todos los recién nacidos. Pero también instiga y recompensa todas las diferentes clases de relaciones sociales que son igualmente críticas para el bienestar de todas las criaturas sociales. Y a veces esa química se derrama a través de la barrera de las especies y crea vínculos sociales tan poderosos que un animal tan asustadizo como un caballo seguirá la iniciativa de un ser humano hasta una andanada de disparos de cañón.

¿Qué sucedió que permitió a los humanos ver a este animal como algo que podría ser montado y no solo comido? ¿Y por qué los caballos alguna vez permitieron que su depredador más mortal se sentara sobre sus espaldas, su único punto ciego? Todo se reduce a un cambio en la percepción. Decenas de miles de años de mirar a los caballos mostraron a algunos humanos con los ojos agudos la manera de acercarse a un caballo en la amistad. ¿Y qué era diferente sobre esos primeros susurradores de caballos? Probablemente sus niveles de oxitocina.

En los últimos quince años, hemos aprendido que esta hormona cerebral puede manipular todos los centros cerebrales que controlan las emociones y el comportamiento. Una de las cosas que hace es fomentar algo llamado "reconocimiento social". Esta es la capacidad de percibir señales de bienvenida social, no amenazadoras, responder en especie a ellas y recordar quiénes son sus amigos. Es un tipo básico de aprendizaje asociativo en el que se construyen todas las relaciones sociales. Cuando los hombres olfateaban la oxitocina, miraban más y más profundamente a los ojos de los demás y podían leer mejor las emociones expresadas por esos ojos que los hombres que solo inhalaban un placebo. Oler la oxitocina también hizo que los hombres fuesen más confiables y confiables.

Los caballos también producen oxitocina y parece funcionar de la misma manera en ellos. Así que hace 5.500 años, algunos humanos y algunos caballos con la sustancia de oxitocina correcta fueron capaces de recoger algo en los ojos de los demás que decía: intentemos algo nuevo. Fue una visión atrevida e imaginativa que salvó al caballo de la extinción y permitió que aquellos que podían montarlo pudieran conquistar el mundo. Un win-win evolutivo de cualquier estándar.

Una mayor capacidad de reconocimiento social entre los humanos también ha demostrado ser altamente "adaptativa". La capacidad de los humanos para mirar a los extraños y verlos como parientes, dio lugar al concepto de "prójimo" e hizo posible la vida en grandes comunidades. Este impulso inspirado por la oxitocina para llevarse bien es la base de nuestro mundo civilizado. Afortunadamente, el comportamiento cooperativo, amistoso y civilizado impulsa el sistema de oxitocina de nuestro cerebro y ayuda a mantener el motor social en funcionamiento. Y quizás aún más afortunadamente, cuando nuestros compañeros humanos no pueden ver nuestras intenciones amistosas, nuestros animales aún lo hacen. Y su reconocimiento mantiene nuestra oxitocina fluyendo y la promesa viva de que algún día los amigos y enemigos podrán volver a verse en una nueva y más cooperativa luz.

Ilustración: www.virginiadaley.com

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