Enfoque de las coincidencias de los estadísticos: ¿cuáles son las probabilidades?

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La improbabilidad caracteriza las coincidencias. Un tipo común de coincidencia, por ejemplo, es aquella en la que piensas en un amigo y ese amigo te llama. Su primer pensamiento podría ser: "¿Cuáles son las posibilidades?"

En la publicación anterior, nos topamos con dificultades para estimar la probabilidad de esta coincidencia.

El problema principal es que hay tantas variables únicas para cada situación; es difícil estimar la tasa de ocurrencia (tasa base) para cada parte de la coincidencia. ¿Cuánto tiempo ha pasado desde que el amigo se contactó contigo? ¿Con qué frecuencia piensas en el amigo? Muchas complejidades más complican el problema.

Estimar la probabilidad de otros tipos de coincidencia parece igual, si no más, difícil. Como la improbabilidad caracteriza las coincidencias, aclarar sus probabilidades es una tarea necesaria para comprenderlas mejor.

Si es tan difícil calcular las probabilidades de coincidencia, ¿entonces qué? Parece que hay al menos tres formas de salir: la estadística, la psicológica y la práctica. Cada uno contribuye a la promesa y los problemas de probabilidad. En esta publicación, comienzo con aquellos que deberían saber: estadísticos.

Los estadísticos que estudian las coincidencias generalmente creen que las personas "normales" no saben cómo juzgar la probabilidad. Los estadísticos a menudo usan el problema del cumpleaños para ilustrar su punto: "¿Cuántas personas necesitan estar en una sala para tener un 50% de probabilidad de que dos de ellas tengan el mismo cumpleaños?" La mayoría de las personas adivina números que son demasiado altos. La respuesta es 23.

El primer error común cometido por personas "normales" es malinterpretar la pregunta. Creemos que la pregunta es: "Cuántas personas necesitan estar en una habitación para que dos de ellas tengan el mismo cumpleaños, como mi cumpleaños". Suponemos que el cumpleaños que se va a combinar ya ha sido seleccionado.

Con esta suposición, más de 100 es una buena conjetura. ¿Por qué? Debido a que especificar el cumpleaños, hace que la probabilidad sea mucho menor. No especificar el cumpleaños significa que cualquier cumpleaños servirá. Eso aumenta la probabilidad.

Entonces, nuestro primer problema es que no escuchamos la pregunta correctamente.

Un segundo error común es ignorar el requisito del 50%. La forma de la respuesta no nos resulta familiar a la mayoría de nosotros: de 100 habitaciones con 23 personas en cada una, solo ½ tendrá dos personas con el mismo cumpleaños. No estamos acostumbrados a pensar en respuestas a preguntas de probabilidad como esta.

En tercer lugar, si bien hay varias formas de resolver este problema, la forma más fácil es suponer que no hay coincidencia y comenzar los cálculos a partir de esta suposición. No muchos de nosotros pensaríamos en resolver el problema de esta manera.

Usando el problema del cumpleaños, los estadísticos concluyen que no entendemos la probabilidad en base a un tipo de pregunta que la mayoría de nosotros no hemos intentado resolver.

El problema del cumpleaños no prueba que la gente sobreestime la improbabilidad de sus coincidencias. Pero los estadísticos tienen un mejor argumento cuando se trata de nuestra tendencia a descuidar la tasa base. Cuando descuidamos la tasa base nos enfocamos en lo improbable del evento actual y no apreciamos la frecuencia de eventos como este.

Voy a explorar esto más en mi próxima publicación.

Co-autor de Tara MacIsaac, reportera y editora de la sección Beyond Science de La Gran Época. Ella explora las nuevas fronteras de la ciencia, profundizando en ideas que podrían ayudar a descubrir los misterios de nuestro mundo.

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