Exposición completa: el tratamiento enfermizo para el TOC

Entonces, ¿puedes curar el TOC?

Las personas asocian comportamientos repetitivos, como lavarse las manos y contar con TOC. En realidad, la mayor parte de la acción está sucediendo dentro de la cabeza del paciente. Como víctima de este trastorno tan incomprendido, me gustaría aclarar algunos conceptos erróneos.

El TOC se trata de miedo e incertidumbre: las compulsiones físicas son una forma de protegerse de los demonios que torturan al pobre que sufre. Pensarías que si pudieras eliminar cualquier cosa que la persona obsesionada tenga miedo, podrías deshacerte del TOC. Pero, si sigue esta ruta, rápidamente comienza a tener problemas.

Considere a un paciente que está luchando con el miedo a la contaminación. ¿Deberíamos sellarla en una burbuja de plástico estéril? ¿O será un traje de materiales peligrosos suficiente? ¿O deberíamos ir a lo seguro y exterminar todos los virus y bacterias del planeta para su protección? Imagina a alguien con obsesiones religiosas: ¿crees que un contrato firmado por el Papa será suficiente para convencerlo de que no irá al infierno? ¿O deberíamos obtener uno de Dios mismo? ¿Y qué pasa si ninguna de las partes acepta proporcionar una firma?

Usted ve el problema de tratar de combatir el TOC al destruir lo que el paciente teme. De hecho, el impulso de deshacerse de algo aterrador es exactamente lo que inspira los comportamientos ritualistas. Las víctimas pueden no tener acceso a los trajes de materiales peligrosos, pero pueden lavarse las manos, y si eso no los vuelve inmunes a todas las enfermedades para siempre, entonces tendrán que lavarse las manos nuevamente, y por supuesto, nuevamente.

Existe una forma de terapia que alivia consistentemente los síntomas del TOC, pero se encuentra entre los procedimientos más crueles y agonizantes de toda la psicoterapia. Y no implica proteger a la persona con TOC de sus peores miedos. De hecho, este tratamiento requiere que el paciente los confronte directamente y sin ningún tipo de protección.

El tratamiento se llama Exposición y Prevención de la Respuesta, o terapia ERP. ERP funciona cuando, guiado por un terapeuta entrenado, el paciente se acerca al objeto de su miedo sin caer en ningún comportamiento ritual compulsivo. Estos ejercicios de exposición a menudo implican hacer cosas que harían que cualquier persona, incluso alguien sin un trastorno de ansiedad, se sienta profundamente incómodo.

Un paciente con obsesiones relacionadas con la contaminación y la infección, por ejemplo, podría tener que sumergir las manos en un inodoro sucio o en un cubo de pañuelos desechados y luego sentarse allí, durante horas, sin ejercitar sus conductas rituales de lavarse las manos. Sin lavado de manos Período.

Y hay tantas formas de ERP como personas con TOC. Se podría pedir a un paciente con obsesiones religiosas que maldiga o profane objetos religiosos. Una víctima preocupada de que pueda perder el control de sí misma y lastimar a alguien que ama podría ser requerida para grabar y escuchar mensajes violentos, o incluso para llevar un cuchillo mientras pasa tiempo con su familia.

Así es: existe una forma de terapia que realmente requiere la distribución de armas peligrosas a los enfermos mentales.

Pero la verdad es que, incluso con un cuchillo, alguien con OCD no es más propenso a romper y matar a alguien que cualquier otra persona, y cuántas veces, lector, se detuvo al preparar la cena para destripar a un ser querido o ¿compañera de cuarto? Y por asqueroso que sea, una manicura de inodoro probablemente no va a matar a nadie; la humanidad sobrevivió durante siglos antes de la invención del jabón para platos con aroma a limón.

Al enfrentar directamente su miedo, el paciente de ERP lentamente aprende a vivir con el riesgo de las ansiedades catastróficas que se apoderaron de sus vidas. El ERP no es seguro, necesariamente: la presencia de un terapeuta no es un antibiótico mágico, y el paciente con TOC con los puños en un inodoro tiene la misma probabilidad de contraer E. coli que cualquier otra persona expuesta de manera similar. Pero el objetivo del tratamiento es enseñar a quienes padecen TOC que la seguridad no siempre es necesaria o deseable, y que pueden sobrevivir e incluso prosperar mientras están directamente amenazados por sus peores temores.

En Triggered describo mi variante particular de OCD, que involucraba pensamientos intrusivos fugitivos profundamente desagradables. Al igual que el reacio armador de cuchillos descrito anteriormente, mis síntomas a menudo implicaban imaginarme haciendo cosas repulsivas a otras personas. Entonces, aunque mi TOC quería que me escondiera en mi habitación, evitando mis peores temores al evitar el contacto humano, mi tratamiento de ERP requería que saliera e interactuara con otras personas, amigos y extraños, en casa, en tiendas y cafeterías.

Al enfrentar mis peores temores, no solo aprendí a manejar mi TOC: desarrollé un método completamente diferente para enfrentar el miedo y el peligro percibido. En lugar de encontrar formas de evitar la ansiedad, aprendí a evaluar de manera realista los riesgos de mis acciones y luchar por las cosas que quiero lograr incluso cuando tengo miedo de las consecuencias. Cuando tengo miedo de algo, lo tomo como una señal para no correr, sino para abordarlo deliberadamente, porque he aprendido que mis obsesiones y ansiedades casi siempre apuntan en la dirección equivocada.

Entonces, ¿puedes "curar" el TOC? Aún no. Pero aprendí que es posible manejar el TOC. ERP no solo me ayudó a luchar contra mi TOC, sino que cambió la forma en que vivo mi vida. Lo recomendaría a cualquiera que tenga problemas de ansiedad, ya sea patológico o de rutina. Cuando enfrentamos las cosas que nos aterrorizan, solo podemos ser más fuertes.

Te sorprendería cómo meter la mano en un inodoro puede hacerte una persona más saludable.

Copyright, Fletcher Wortmann, 2012.

Autor de Triggered: Una memoria del trastorno obsesivo-compulsivo (St. Martin's Press), nombrado uno de los "10 mejores libros de ciencias y salud de 2012" de Booklist .

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Lea mi blog de Psychology Today: http://www.psychologytoday.com/blog/triggered

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