Hacks útiles para realizar investigaciones con adultos mayores

Para bien o para mal, procedo de Nueva Jersey, de una familia italiana terriblemente ruidosa y frenética, nada menos. A riesgo de propagar estereotipos, debo hacer una pausa para admitir algunas cosas: (1) hablo rápidamente, (2) hablo con frecuencia y (3) gesticulamos violentamente. Y si alguna vez hemos hablado extensamente, por favor sepan que mi tendencia a interrumpir (lo siento) proviene de nada más que mi incapacidad para controlar los pensamientos que burbujean en la punta de mi lengua. Como aprendiz de psicología clínica (trabajando con adultos mayores), estas tendencias a veces presentan algunos problemas. Este es el por qué:

  • Los psicólogos efectivos escuchan más de lo que hablan. Además, las interrupciones frustran a las personas, comprometen la relación y contaminan el proceso.
  • La mayoría de los clientes, particularmente los mayores, tienen dificultades para procesar el contenido entregado rápidamente o en voz alta.
  • Los gestos indiscriminados distraen.

Afortunadamente, noté estos patrones muy temprano en mi entrenamiento mientras revisaba las cintas de la sesión, asimilando humildemente las lecciones de cada uno de los miles de errores que cometí. Estas lecciones, más allá de proporcionar humildad, me invitaron a evaluar mis interacciones con personas mayores en el laboratorio, también. Sin duda, estas tendencias tienen altos costos tanto en el sofá como en el laboratorio, pero pueden ser excepcionalmente caras en contextos experimentales donde incluso pequeños errores pueden introducir errores en la situación de evaluación. Y pocas situaciones de evaluación rivalizan con la delicadeza de quienes tienen adultos mayores.

Teoría de prueba clásica

Aunque es obvio, el punto debe hacerse: la psicología es una ciencia de construcciones, no de elementos tangibles como la biología o la geología. Y debido a que los psicólogos no pueden meter y pinchar directamente las cosas que quieren estudiar -como la ansiedad, la depresión, la demencia, la inteligencia-, intentan utilizar estos constructos psicométricamente, utilizando pruebas, medidas y evaluaciones.

Este enfoque, sin duda, tiene sus defectos. La teoría de la prueba clásica, a veces conocida como teoría de puntuación verdadera (Allen et al., 2002), postula que el puntaje observado de una persona en cualquier evaluación representa una combinación aditiva de dos componentes: un núcleo verdadero (puntaje libre de errores) y un puntaje de error :

X = T verdadero + E error

En términos más humanos, esto significa que la variabilidad en la medición se deriva de la suma de la variabilidad debida al puntaje verdadero y la variabilidad debida al error, o al error de lo que realmente está midiendo y cómo lo está midiendo.

Error sistemático y error aleatorio
Los errores aleatorios y sistemáticos caracterizan los dos tipos de errores de medición. Los errores aleatorios describen fluctuaciones estadísticas en los datos debido a las limitaciones de precisión de la medición, que resultan de la incapacidad del investigador de tomar la misma medición exactamente de la misma manera para obtener resultados idénticos. Los errores aleatorios, a diferencia de sus contrapartes sistemáticas, generalmente provienen de las diferencias individuales en el momento de la toma de pruebas, como el nivel de excitación (es decir, ansiedad), la preparación o incluso la salud física .

Los errores sistemáticos, entonces, representan imprecisiones reproducibles inherentes al sistema, divorciadas del individuo, debido a problemas que persisten durante la medición. En términos de investigación psicológica, estos errores pueden incluir una mala redacción de los ítems de prueba, la relevancia de los estímulos o incluso la validez de los constructos mismos.

Fuentes de error a considerar cuando se prueban adultos mayores

1. Deficiencias sensoriales

Teniendo en cuenta los cambios sensoriales, físicos y cognitivos que acompañan al envejecimiento, hacer modificaciones razonables en el entorno de prueba puede ayudar no solo a optimizar el rendimiento de los adultos mayores, sino también a reducir el error de medición.

"Por lo general, la agudeza sensorial disminuye con la edad", señala Sheila R. Black, profesora asociada de psicología en la Universidad de Alabama. "Teniendo esto en cuenta, los investigadores deberían anticipar que los adultos mayores no podrán oír y ver tan bien como los adultos más jóvenes", explica.

Ignorar esto, ya que los investigadores estarían bajo nuestro propio riesgo. La discapacidad sensorial dual (DSI), que solo se prevé que aumentará a medida que la población envejece, se refiere a la pérdida de audición y visión. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, al menos 1,7 millones de personas informan DSI, con entre un 9% y un 21% de adultos mayores de 70 que lo tienen (Saunders y Echt, 2007).

Y, presumiblemente, si alguien no tiene impedimentos visuales y auditivos, es probable que tenga un impedimento en al menos la vista o el oído. No lo compre? Tomemos que uno de cada seis estadounidenses mayores de 70 años tiene baja visión debido a patologías comunes de los ojos incluyendo degeneración macular y glaucoma (Elliott, McGwin, Kline y Owsley, 2015) o que el 59-76% tiene pérdida auditiva clínica de frecuencia media a alta, respectivamente (Helzner et al., 2005).

¿Por qué eso importa? Porque no puedes codificar lo que no puedes sentir.

"Obviamente, quiere asegurarse de que sus participantes mayores puedan ver y escuchar los estímulos", dice Kyle Kraemer, estudiante de doctorado de psicología cognitiva en la Universidad de Alabama, "porque de lo contrario, ¿qué es lo que realmente está midiendo?"

Pero, como otros han señalado, las disminuciones relacionadas con la edad en la agudeza sensorial pueden producir dificultades en la realización de tareas cognitivas, incluso cuando la presentación de estímulos visuales o auditivos excede los niveles de umbral que se pueden ver o escuchar (Baldwin y Ash, 2011).

"Los psicólogos, tanto clínicos como experimentales, deben ser sensibles a estas diferencias a lo largo de la vida, realizando ajustes en el laboratorio o la clínica cuando sea necesario", enfatiza Black. "También deben considerar estos cambios cuando se debaten los resultados experimentales".

2. Deficiencias cognitivas

Aunque el rendimiento mediado por la agudeza sensorial proporciona otro marco explicativo para el deterioro cognitivo relacionado con la edad, otro se basa en los resultados ampliamente aceptados de que la memoria prospectiva, la memoria episódica y el procesamiento ejecutivo se desvanecen con el tiempo (Baldwin y Ash, 2011). En consecuencia, algunos investigadores han propuesto que estas disminuciones relacionadas con la edad reflejan funciones cognitivas deterioradas, como el procesamiento lento de la información (Cerella, 1985; Salthouse, 1994) o la capacidad atencional disminuida (Park et al., 2002, Salthouse, 1992).

"Encuentro que a muchos adultos mayores no les gusta participar en estudios cognitivos porque a menudo los procedimientos implican algún tipo de prueba cognitiva", observa En Fu, PhD, candidato de psicología cognitiva de la Universidad de Alabama. "Los participantes tienden a recordar cómo ha disminuido su capacidad cognitiva, desarrollando actitudes negativas y sentimientos hacia sí mismos que pueden o no traer al estudio".

Tarek Amer, estudiante de psicología de la Universidad de Toronto, se hace eco de esto: "Me resulta gratificante trabajar con adultos mayores porque tienden a interesarse en mis preguntas de investigación", dice, "pero los desafíos incluyen asegurarse de que soy extremadamente cuidadoso con aquellos que están preocupados, sensibles o ansiosos acerca de sus habilidades cognitivas ", agrega.

Y la ansiedad importa.

Los adultos mayores, en promedio, albergan más creencias negativas y ansiedades sobre su memoria que los adultos más jóvenes. Lo que es más importante, estas ansiedades realmente parecen afectar el rendimiento de la memoria mediante la asignación de recursos de procesamiento, selección de estrategias, motivación o una combinación de estos factores (Chasteen et al., 2005). Las preocupaciones sobre ser negativamente estereotipadas también afectan el rendimiento. Según la noción de estereotipo de Per Steele (1997), los adultos mayores que se desempeñan en una situación en la que se activan los estereotipos negativos sobre el envejecimiento y la memoria muestran un deterioro en el rendimiento de la memoria (Chasteen et al., 2005).

"En consecuencia, a menudo aseguro a los adultos mayores que las tareas están diseñadas para desafiar a los participantes, y que es muy normal que los participantes de todas las edades los encuentren difíciles", dice Amer.

Y agrega: "Dicho esto, la literatura cognitiva tiende a centrarse en el deterioro cognitivo y cómo el cerebro cambia con la edad contribuye a esa disminución. Pero muchos adultos mayores son, de hecho, los principales contribuyentes a la sociedad y totalmente capaces de realizar tareas que se encuentran en entornos cotidianos. Mi investigación se centra en cómo estos cambios cognitivos pueden ser realmente beneficiosos en ciertos contextos, y a menudo lo comparto ".

3. Otros factores de salud y fisiológicos a considerar: excitación circadiana y dolor

 National Pain Foundation
Fuente: Crédito: National Pain Foundation

 

Para complicar las cosas, las diferencias individuales en la cronobiología también parecen influir en los resultados experimentales. La variación en la excitación circadiana se correlaciona con el rendimiento en una variedad de tareas (por ejemplo, realizar aritmética simple), de modo que el rendimiento alcanza su máximo nivel de excitación, un pico que ocurre más o menos regularmente en un punto específico del día (Yoon, mayo, & Hasher, nd). Las claras diferencias de edad también parecen existir en los patrones de excitación circadiana, y los adultos mayores tienden más hacia la mañana (frente a la noche) que sus contrapartes más jóvenes, que aparentemente alcanzan su pico mental temprano en el día.

El dolor es otra variable importante, pero a menudo ignorada, que debe tenerse en cuenta, especialmente porque representa uno de los síntomas más ampliamente citados que subyacen a la discapacidad entre los adultos mayores (Patel et al., 2013). El dolor atrae la atención, drenando recursos cognitivos escasos y valiosos lejos del individuo (Seminowicz y Davis, 2006). De hecho, varias líneas convergentes de evidencia sugieren que el procesamiento del dolor puede interferir con los procesos cognitivos y viceversa, con muchos estudios que demuestran deficiencias en la capacidad cognitiva entre los pacientes con dolor crónico de mayor edad (Seminowicz y Davis, 2006). Los efectos secundarios de los medicamentos también pueden exacerbar las contribuciones del dolor al rendimiento.

"Recuerdo que cuando era un estudiante con participantes mayores", recuerda Black, "tenía que ajustar sus asientos en el laboratorio para que pudieran estar cómodos, sin tener que inclinar la cabeza constantemente para ver las pantallas o sentarse durante tanto tiempo". que su dolor comenzaría a distraerlos de la tarea ".

"Les recuerdo a mis estudiantes que hagan ajustes similares", agrega.

¿Y qué?

La meta de reducir el error de medición es superar la tarea de la ciencia, psicológica o de otro tipo. ¿Por qué? En pocas palabras, el error de cualquier tipo (aleatorio o sistémico) reduce la validez: nuestra capacidad de medir lo que afirmamos o pretendemos medir. Aún más importante, compromete nuestra capacidad de detectar efectos reales . Las fallas metodológicas perpetúan errores tipo I y tipo II, falsos positivos y falsos negativos respectivamente, que pueden transmitir falsedades (peligrosas) a través de la ciencia y más allá.

Por supuesto, no podemos ignorar el error; tenemos que hacer exactamente lo contrario: reconocer a ese imbécil y administrarlo.

Algunos errores, como los endógenos a los individuos, son en gran medida inevitables. Independientemente de lo que hagamos como investigadores, probablemente nunca eliminaremos las ansiedades de los participantes, revertiremos su pérdida de audición ni atenuaremos el dolor de rodilla que inevitablemente traen a la situación de prueba. Pero podemos hacer ajustes para acomodar esas limitaciones. Y, por supuesto, la falta de consideración de las fuentes de error aleatorio puede eventualmente traducirse en un error sistémico, contaminando el estudio en sí.

"No puedo enfatizar lo suficiente la importancia de hacer ajustes para sus participantes", recuerda Black.

"Por ejemplo, si el objetivo del estudio es evaluar el procesamiento central en lugar del perceptivo, debe asegurarse de que los adultos mayores puedan procesar los estímulos al igual que los adultos más jóvenes; de lo contrario, no se está midiendo realmente lo que se está tratando de medir ", agrega.

Estrategias de gestión de errores

Es cierto que tratar de manejar estas complejidades puede ser vertiginoso. Entonces, ¿dónde empiezas y cómo puedes hacerlo?

1. Estrategias generales

"Lo primero es lo primero", advierte Black, "los adultos mayores son bastante perceptivos y no responden bien a ser condescendientes o infantilizados. Siempre sea paciente, empático y respetuoso ".

Y antes de dedicarse por completo al tema de las pruebas, no dude en iniciar una conversación: crea una buena relación y refuerza la motivación.

"Los adultos mayores también tienden a ser más personales que los estudiantes en edad universitaria", observa Kraemer. "Parecen mucho más interesados ​​en la investigación que los estudiantes en edad universitaria".

Amer está de acuerdo: "La motivación a veces puede ser un problema para los adultos más jóvenes que participan en el crédito del curso; por lo general, este no es el caso de los adultos mayores", explica. "Y como los adultos mayores en general tienden a estar más interesados ​​en conocer mi investigación, siempre me aseguro de pasar el mayor tiempo posible discutiendo cualquier tema que les interese y respondiendo cualquier pregunta que puedan tener".

El grupo de trabajo de la Asociación Americana de Psicología (APA) sobre el adulto mayor hace una sugerencia similar, instando a los investigadores a familiarizar a los adultos mayores con el propósito y los procedimientos de prueba. Los adultos mayores, especialmente aquellos con poca educación formal, pueden ser más cautelosos al responder de otra manera.

"Los adultos mayores con un bajo nivel de educación también pueden tener dificultades con tareas que involucran ciertas palabras como estímulos, instrucciones o consentimientos informados escritos en un lenguaje que no es fácil de entender", agrega Kraemer. "Por su bien y por el de ellos, mantenga todo simple".

Haga también lo que pueda para garantizar un rendimiento óptimo, como recordar a los adultos mayores antes de su cita de prueba que traigan consigo todos los dispositivos de asistencia necesarios, incluidos audífonos o anteojos. Incluso he conocido algunos investigadores que conservaron lentes bifocales en el lugar.

2. Estrategias para manejar impedimentos sensoriales

Los protocolos basados ​​en computadora, como muchos en la psicología experimental, pueden exacerbar los síntomas visuales que comúnmente causan incomodidad entre los usuarios mayores (Ko et al., 2014).

"Algunos, pero no todos, los adultos también tienen una experiencia limitada con las computadoras", advierte Kraemer. "Algunos manifiestan desagrado o aprensión incluso por completar un estudio una vez que descubren que se trata de una computadora, otros simplemente requieren tiempo para adaptarse", explica.

Una opción, por supuesto, incluye administrar evaluaciones en papel, pero obviamente no siempre es factible y puede complicarse rápidamente. Otra opción de administración incluye alterar las características de la interfaz en sí.

La evidencia oftalmológica sólida sugiere que debido a su menor rendimiento visual, los adultos mayores pueden ser más susceptibles a la visibilidad reducida del resplandor que los adultos más jóvenes (Ko et al., 2014). Investigaciones adicionales indican que les toma más tiempo realizar tareas visuales que requieren transiciones repetitivas entre áreas más brillantes y más tenues que sus contrapartes más jóvenes (Ko et al., 2014).

La creación de un entorno bien iluminado, dirigido a reducir el resplandor y la luminosidad desigual incluye un enfoque simple para acomodar las limitaciones visuales comunes entre los participantes adultos mayores.

"Ampliar la fuente en documentos e interfaces digitales también puede ayudar a aliviar la fatiga visual debido a la presbicia en esta población", agrega el Dr. Jack Parker, oftalmólogo del Callahan Eye Hospital en Birmingham, Alabama.

"Por otro lado", comparte Kraemer, "conozco a investigadores que han usado personalmente el mouse o el teclado para sus participantes, simplemente usando la comunicación verbal para responder a las tareas" si y cuando no se pueden hacer estos ajustes o si persisten las molestias de los participantes.

"Simplemente trato de mantener todo simple, usando solo dos botones, por ejemplo, y etiquetándolos con pegatinas de colores brillantes para que sean fáciles de usar", agrega.

Con respecto al manejo del déficit auditivo, el Instituto Nacional sobre el Envejecimiento (NIA) recomienda hablar lenta, claramente y en un tono normal, particularmente porque hablar en voz alta o aguda distorsiona los sonidos del lenguaje y puede dar la impresión de enojo. Otras sugerencias incluyen enfrentar a la persona directamente, a nivel de los ojos, de modo que (s) pueda leer los labios o captar pistas visuales.

3. Estrategias para manejar impedimentos cognitivos

 Google
Fuente: Crédito: Google

"Si percibo que un participante parece abordar las tareas cognitivas con cierta aprensión o ansiedad", comparte Black, "a menudo les aseguro que funcionarán bien". También enfatizo cuánto contribuye su participación a la ciencia y nuestro conocimiento sobre el envejecimiento cognitivo en general ".

"Asegurarles que sus resultados serán confidenciales también alivia algo de ansiedad", agrega.

En consecuencia, muchos expertos recomiendan utilizar el estímulo y el refuerzo verbal de manera liberal durante las pruebas con adultos mayores, no solo para calmar la inquietud, sino también para mantener la motivación y la relación. Y debido a que los adultos mayores tienden a cansarse más fácilmente que los jóvenes, diseñar descansos en su protocolo parece ayudar a controlar la fatiga asociada a la fuga de cerebros que los participantes pueden experimentar en el transcurso de las pruebas. También podría considerar usar múltiples sesiones de prueba para reducir la carga de los participantes.

Otra estrategia para optimizar el rendimiento incluye programar citas de prueba más temprano (versus más tarde) en el día, cuando la excitación cognitiva tiende a ser más alta para los adultos mayores. Por supuesto, preguntar qué preferirían tus participantes nunca duele tampoco.

Finalmente, restar importancia a la evaluación de la memoria durante la fase de instrucción del estudio puede ser otra forma de reducir la ansiedad. En un estudio de adultos jóvenes y mayores, los investigadores variaron las instrucciones que dieron a los participantes antes de completar una tarea de memoria, ya sea enfatizando que se iba a evaluar la memoria o restando importancia al componente de memoria de la tarea (Rahhal et al., 2001). Específicamente, cuando se les dijo a los adultos mayores que el experimento estaba evaluando su capacidad para aprender hechos en lugar de recordarlos , se desempeñaron tan bien como los adultos jóvenes; el inverso exacto, sin embargo, surgió cuando se pidió a los participantes mayores que recordaran (Chasteen, 2005). Por lo tanto, las alternancias sutiles pero sensibles en el lenguaje pueden reducir las ansiedades anticipatorias que tienden a subvertir el rendimiento cognitivo de los adultos mayores. Por supuesto, esta estrategia puede requerir un informe de los participantes.

4. Estrategias para manejar impedimentos físicos y fisiológicos

"Finalmente, algunos adultos mayores tienen movilidad limitada", recuerda Kraemer. "Es muy probable que encuentre personas con sillas de ruedas, dispositivos de asistencia o temblores".

Por esta razón, siempre que sea posible, el espacio de evaluación debe organizarse para acomodar sillas de ruedas u otros dispositivos de asistencia para aquellos con limitaciones físicas. También se debe considerar la accesibilidad del espacio en sí: ¿Hay rampas? Ascensores? ¿El estacionamiento es conveniente, está cerca, bien iluminado y es seguro?

"La movilidad limitada también puede significar que los adultos mayores no conducen, en algunos casos", agrega Kraemer. "Para obtener una muestra lo suficientemente grande en un pueblo universitario típico, puede ser mejor diseñar un experimento que pueda viajar y realizarse en un hogar, iglesia u otra comunidad a la que los adultos mayores tengan acceso regular, en lugar de preguntarles todos vienen a un espacio de laboratorio existente ".

Evaluar y reducir el dolor cuando sea posible, así como considerar los efectos de la medicación en el rendimiento, incluyen otras técnicas de manejo efectivas.

Conclusión

Trabajar con adultos mayores es en igual medida gratificante y complejo. ¿La solución? KISS: Mantenlo simple, estúpido.

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