Hábitos: ¿Te controlan o los controlas?

Normalmente pasamos la primera parte de nuestras vidas desarrollando hábitos pero luego pasamos la última parte de nuestras vidas controlados por esos hábitos. Este fue el punto de vista expresado por un alto ejecutivo de seguro dental con el que hablé hace unas semanas en una fiesta navideña. Él estaba hablando de cómo los dentistas mayores a menudo tienen grandes problemas para administrar sus prácticas profesionales a la luz de las nuevas tecnologías y las formas de hacer las cosas ahora (por ejemplo, el uso de las redes sociales para publicidad). Habló de prósperas prácticas dentales que ahora estaban muriendo porque "los perros viejos tienen problemas para aprender nuevos trucos".

Como he pensado más y más en esta conversación de cóctel, creo que realmente fue "acertado". Al observar a mis colegas en psicología, la comunidad académica en general, muchos de mis pacientes de psicoterapia clínica, etc., esta sabia observación parece ser cierto de verdad Por ejemplo, un paciente mayor en mi práctica clínica tiene un hábito de largo tiempo de disfrutar de una "hora feliz" con su esposo cada noche. Tienen una buena relación matrimonial durante muchas décadas y han desarrollado el hábito de tomar unas copas antes de la cena cada noche a partir de las 5 p.m. Sin embargo, la cantidad de alcohol consumida es preocupante ya que admite que sus dos bebidas cada noche incluyen 4 onzas de "lo difícil". Eso es lo que admite, pero podría ser más (las personas son notorias por subestimar su consumo de alcohol). Las pautas de salud para mujeres publicadas por el Instituto Nacional de Salud sugieren no más de 1.5 onzas de alcohol duro para mujeres por día (o 12 onzas de cerveza o 5 onzas de vino). Después de un ataque reciente de quimioterapia y radioterapia para el cáncer, afirma que el alcohol ya no le sabe bien, pero bebe la misma cantidad cada día, independientemente de que es un hábito que desarrolló a lo largo de los años y no está dispuesta a cambiar. ahora. Cuando se enfrenta a la evidencia de la investigación del riesgo potencial de que el exceso de alcohol contribuya al cáncer, se encoge de hombros.

Quizás todos somos vulnerables a desarrollar hábitos que en última instancia nos controlan. Esto puede ser algo realmente malo, pero también puede ser algo realmente bueno también. Por ejemplo, el ejercicio diario puede ser un buen hábito para desarrollar y nutrir, mientras que beber demasiado a la hora del cóctel cada día es claramente un mal hábito.

Esta es una de las razones por las que paso mucho tiempo con mis estudiantes universitarios aquí en la Universidad de Santa Clara hablando sobre el desarrollo de hábitos que mejoran la salud durante toda la vida y trabajando duro para cambiar los hábitos conductuales perjudiciales para la salud tempranamente. La falta de ejercicio, los patrones deficientes de sueño, el consumo excesivo de grasas, el alto contenido de azúcar y las comidas con alto contenido de sal, el consumo excesivo de alcohol, las prácticas sexuales inseguras, etc., pueden ser comportamientos comunes para los estudiantes universitarios. Con demasiada frecuencia admiten que estos comportamientos no son sostenibles o saludables, pero prometen cambiarlos después de la graduación. ¡Sí claro! Pueden tener buenas intenciones, pero cuanto más esperas para desarrollar hábitos saludables, más difícil es que se arraiguen.

Esta es una de las razones por las cuales el comportamiento es tan difícil de cambiar. Y en esta época del año, algunas semanas después de las celebraciones del año nuevo, esta verdad se vuelve más evidente: las resoluciones de año nuevo para el cambio de comportamiento comienzan a desmoronarse antes de que lleguemos al Día de MLK o al Superbowl Sunday.

Porque el comportamiento y los hábitos son tan difíciles de cambiar no significa que debamos arrojar la toalla y darnos por vencidos. Realmente necesitamos ser inteligentes al respecto. Tener expectativas razonables es una forma de comenzar. Necesitamos cambiar comportamientos para nosotros que sean viables y sostenibles. También es muy importante encontrar formas de alterar nuestro entorno para apoyar el cambio de comportamiento (por ejemplo, obtener un perro grande que necesita una caminata agradable todos los días es una excelente forma de hacer su propio ejercicio). Y también es importante comenzar temprano en la vida. Por ejemplo, para mí, corro todos los días, que ha sido un hábito iniciado a mediados de la década de 1970 que parece que no puedo romper y soy bastante obsesivo al respecto.

Mi paciente tal vez debería continuar su tradición de disfrutar de la hora feliz con su esposo. Pero si podemos encontrar una forma de reducir o eliminar el consumo de alcohol en sus bebidas, entonces podemos hacer que su hábito funcione mejor para ella. Ella puede convertir un hábito perjudicial para la salud en uno más beneficioso para la salud. Es más fácil decirlo que hacerlo, pero tenemos que hacer nuestro mejor esfuerzo para que nuestros hábitos funcionen para nosotros y no contra nosotros.

¿Entonces, qué piensas?

C opyright 2014 Thomas G. Plante, PhD, ABPP

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