Inteligencia canina: ciencia, verdad y periodismo

Me sorprendió ver un titular en el periódico Los Angeles Times que decía "¿Los perros se vuelven más tontos? El investigador sueco dice que sí ". Aparentemente este artículo fue provocado por un informe publicado en el London Telegraph que tenía un título igualmente grave. Como alguien que ha realizado una extensa investigación sobre la inteligencia canina (véase mi libro "La inteligencia de los perros"), reconozco que las diferentes razas de perros muestran diferencias sistemáticas en inteligencia y capacidad de entrenamiento. Por lo tanto, los datos sugieren que el Border Collie, Caniche, Pastor Alemán, Golden Retriever, Doberman Pinscher, Shetland Sheepdog y Labrador Retriever encabezan todas las demás razas en términos de su capacidad de entrenamiento. Sin embargo, tuve la impresión de que los perros en nuestra era moderna son en realidad más entrenables y que muchas de las nuevas razas y líneas de perros parecían ser más brillantes que sus predecesores.

El artículo del periódico hace referencia a una investigación del etólogo Kenth Svartberg, que figura en la lista de la Universidad de Estocolmo en Suecia. Afirma que Svartberg culpa al embrutecimiento de los perros en las prácticas de crianza modernas que progresivamente están produciendo generación tras generación de perros sucesivamente menos inteligentes.

Fuente: Imagen de SC Psychological Enterprises Ltd

El artículo describe la investigación de Svartberg que involucra la prueba de 13,000 perros e informa que utilizó los datos para evaluar la inteligencia de 31 razas. Continúa diciendo que descubrió que aquellos perros que fueron criados para su aparición, y especialmente para exposiciones caninas, mostraron niveles más bajos de inteligencia. Además, el artículo afirma que la investigación de Svartberg mostró que algunas razas que originalmente tenían la intención de realizar trabajos importantes que requieren habilidad e inteligencia, como el collie liso, criado para el pastoreo y el ridgeback de Rhodesia, criados para cazar, estaban entre los más afectados por la tendencia de reproducción para looks.

Me sorprendió que me hubiera perdido un conjunto tan significativo de hallazgos desde que busqué semanalmente en la literatura científica nuevos hallazgos sobre el comportamiento de perros y perros. Después de una buena revisión, encontré que la investigación que se informó como nueva en 2009 se basó realmente en un artículo publicado por Svartberg en el Journal of Applied Animal Behavior en 2006. Había leído ese artículo y no tenía ningún recuerdo de él relacionado con inteligencia canina en absoluto, sino más bien con la personalidad de los perros. Sin embargo, la memoria es falible (especialmente a mi edad) volví y compruebo la publicación original.

Resulta que esta vez mi memoria era correcta y no se midió la inteligencia. Como señala el artículo "las puntuaciones de raza se calcularon para cuatro rasgos de comportamiento: alegría, curiosidad / valentía, sociabilidad y agresividad. Estos rasgos se han encontrado anteriormente como estables y válidos, y por lo tanto, se consideran rasgos de personalidad en el perro ". Tenga en cuenta que no hay medidas de inteligencia involucradas.

Según Svartberg, sus hallazgos demuestran que los perros criados principalmente por su apariencia y por su uso en el anillo de exhibición de confirmación tienden a asustarse más fácilmente y son menos curiosos y juguetones en situaciones desconocidas. Advierte que, dado que a las personas les gustan los perros que son más sociables y lúdicos y menos atemorizados, los criadores deberían prestar más atención al temperamento de sus perros. Aconseja a los criadores que no sacrifiquen las cualidades de personalidad que son deseables para los animales diseñados para ser mascotas y acompañantes, solo por el buen aspecto en el ring. Él no dice nada sobre la inteligencia o las habilidades para resolver problemas en perros.

Me pregunté por qué Svartberg no respondió a estos informes e interpretaciones aparentemente erróneas de su trabajo, especialmente porque sus descubrimientos se estaban difundiendo ampliamente y se usaban en una campaña que atacaba la cría de perros de pura raza en general. Llegué a entender por qué no había citas recientes o respuestas de Svartberg cuando intenté contactarlo a través de la Universidad de Estocolmo. No figuraba en la lista de personal de la escuela, lo que probablemente explicaría por qué los periodistas no lo habían encontrado. Continuando con el asunto, un empleado del Departamento de Biología dio una pista sobre cómo contactarlo. Aparentemente, basado en su éxito como investigador de comportamiento canino y el prestigio que le proporcionaba, Svartberg había dejado la Universidad y había comenzado un exitoso negocio de entrenamiento y evaluación de perros.

Cuando finalmente fue contactado a través de su academia de entrenamiento, confirmó que el estudio citado por el London Telegraph y el Los Angeles Times estaba de hecho basado en la investigación que publicó tres años antes. Parecía bastante molesto por el tratamiento de la prensa de sus resultados y la forma en que se informaba su investigación. Al verificar mi lectura del material, confirmó que "el estudio no tenía nada que ver con la inteligencia en perros, per se". No había leído el informe de Los Angeles Times, pero había leído el del Telegraph. Insistió en que el periódico había "tergiversado" sus hallazgos y sospecha que lo hizo para contribuir a un debate en curso en el Reino Unido sobre la cría de perros llamados "bolsos de mano". Estos suelen ser perros pequeños, como Chihuahuas, Yorkshire Terriers y Papillons, que parecen ser utilizados como accesorios de moda, ya que son llevados por celebridades como Paris Hilton, Madonna y Britney Spears. La BBC ha emitido varios programas que critican este uso de perros y las prácticas de los criadores de perros de raza pura en general.

Entonces, ¿qué podemos concluir? Primero, no hay necesidad de enviar a su perro de raza pura a una escuela especial para caninos retrasados, ni preocuparse de que los perros de raza pura sean cada vez más tontos debido a las malas prácticas de cría. En segundo lugar, se debe concluir que la investigación científica, tal como se informa en la prensa popular, a menudo no concuerda con lo que los autores realmente escribieron y publicaron en revistas científicas. Me pregunto cuál sería la respuesta al titular de un periódico que comenzó con la pregunta: "¿Se están volviendo más tontos las sucesivas generaciones de periodistas?"

Stanley Coren es el autor de muchos libros, entre ellos: Why Do Dogs Have Wet Noses? Las huellas de la historia: perros y el curso de los acontecimientos humanos, cómo piensan los perros: comprender la mente canina, cómo hablar perro, por qué amamos a los perros que hacemos, ¿qué saben los perros? La inteligencia de los perros, los ladrones de sueño, el síndrome de zurdo.

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