La ascendencia cazadora-recolectora puede ser la razón por la cual nuestros cerebros necesitan ejercicio

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Fuente: VLADGRIN / Shutterstock

Durante la última década, los neurocientíficos han identificado que la actividad física estimula la neurogénesis (el nacimiento de nuevas neuronas) y optimiza la conectividad funcional en el cerebro humano a través de la neuroplasticidad . Sin embargo, exactamente por qué el ejercicio aeróbico regular produce tantos beneficios neuroprotectores -y es la manera más efectiva para aumentar el volumen cerebral de materia gris y mejorar la integridad de las líneas de comunicación de la materia blanca de su cerebro- sigue siendo un misterio.

Pero hay algunas noticias emocionantes: una hipótesis multidisciplinaria pionera postula que nuestros antepasados ​​cazadores-recolectores pueden inadvertidamente cablear nuestros cerebros para prosperar en el ejercicio regular. El documento de junio de 2017, "Capacidad adaptativa: un ejercicio de vinculación del modelo de neurociencia evolutiva, cognición y salud cerebral", fue publicado recientemente en línea antes de imprimir en la revista Trends in Neuroscience.

Este estudio fue escrito por dos investigadores del antropólogo de la Universidad de Arizona David Raichlen y el psicólogo de la UA Gene Alexander, que dirige un programa de investigación en curso sobre el ejercicio y el cerebro. Su nueva hipótesis radical de neurociencia evolutiva se llama el "modelo de capacidad adaptativa" (ACM). Los autores escriben: "Desde una perspectiva evolutiva de la neurociencia, la actividad física enfatiza la función cerebral debido al contexto de búsqueda de alimento cognitivamente exigente en el que nuestros antepasados ​​participan en la actividad física aeróbica".

En diciembre de 2016, informé sobre los hallazgos anteriores de Raichlen y Alexander en una publicación de Psicología Toda y blog, "Los cerebros de los corredores pueden desarrollar una mayor conectividad". Esta publicación se inspiró en su descubrimiento de que la conectividad cerebral mejora de manera similar a la práctica de tareas complejas como tocar un instrumento musical.

En general, los investigadores de la UA encontraron que los corredores mostraron una mayor conectividad funcional entre varias regiones cerebrales y la corteza prefrontal (PFC). También descubrieron que la resistencia al correr parecía involucrar múltiples acciones cognitivas, incluidas la multitarea, la planificación, la inhibición, el monitoreo y el cambio atencional. Pero, Raichlen y Alexander no tenían un paradigma de pensamiento para explicar por qué sucedía esto, lo que los llevó a explorar una explicación evolutiva basada en la neurociencia para este fenómeno.

En su último estudio, los investigadores del cerebro de ejercicio de la AU se propusieron responder dos preguntas fundamentales: en primer lugar, cuáles son los mecanismos próximos y últimos que subyacen a la atrofia cerebral relacionada con la edad. En segundo lugar, ¿cómo influyen los cambios en el estilo de vida en la trayectoria del envejecimiento saludable y patológico? Desde una perspectiva de salud pública, estas consultas fueron impulsadas por el hecho de que la epidemia de sedentarismo (demasiado tiempo sentado) puede estar causando que los cerebros de las personas se atrofien y contribuyan al deterioro cognitivo prevenible.

El nuevo modelo evolutivo de neurociencia de Raichlen y Alexander se basa en la idea de que hace aproximadamente 2 millones de años los humanos pasaron de una existencia similar a sedentaria simiesca (que no implicaba perseguir presas a largas distancias) a un estilo de vida cazador-recolector más aeróbico. Además, comenzamos a involucrarnos en tareas de alimentación mucho más complejas que requerían más capacidad cognitiva y resistencia cardiorrespiratoria.

Raichlen, quien es profesor asociado en la Escuela de Antropología de la Universidad de Arizona, describió su proceso de pensamiento en una declaración: "Es muy extraño pensar que mover tu cuerpo debería afectar tu cerebro de esta manera, que el ejercicio debería tener un impacto beneficioso en la estructura cerebral y función, pero si comienzas a pensar en ello desde una perspectiva evolutiva, puedes comenzar a reconstruir por qué ese sistema responderá adaptativamente a los desafíos y tensiones del ejercicio ".

Gene Alexander, un profesor de UA de psicología, psiquiatría, neurociencia y ciencias fisiológicas, agregó:

"Nuestra historia evolutiva sugiere que, fundamentalmente, somos atletas de resistencia comprometidos cognitivamente y que si no permanecemos activos tendremos esta pérdida de capacidad en respuesta a eso. Entonces, realmente puede haber un desajuste entre nuestro estilo de vida relativamente sedentario de hoy y cómo evolucionamos.

Lo que estamos proponiendo es que, si no está suficientemente involucrado en este tipo de actividad aeróbica cognitivamente desafiante, esto puede ser responsable de lo que a menudo vemos como un envejecimiento saludable del cerebro, donde las personas comienzan a mostrar algunas capacidades cognitivas disminuidas. Entonces, el proceso natural de envejecimiento podría ser parte de una capacidad reducida en respuesta a no estar lo suficientemente comprometidos ".

De acuerdo con Raichlen, quien es tanto un ávido corredor como un experto en el tema: "Nuestros sistemas de órganos se adaptan a las tensiones que sufren. Por ejemplo, si te ejercitas, tu sistema cardiovascular tiene que adaptarse para expandir la capacidad, ya sea ampliando tu corazón o aumentando tu vasculatura, y eso consume energía. Entonces, si no lo está desafiando de esa manera, si no está haciendo ejercicio aeróbico, para ahorrar energía, su cuerpo simplemente reduce esa capacidad ". ( " Capacidad reducida "se refiere al impacto perjudicial del sedentarismo en varios sistemas de órganos). en todo el cuerpo cuando alguien no hace ejercicio regularmente. )

Brian Wood, used with permission
El pueblo Hadza, en el centro-norte de Tanzania, se encuentra entre los últimos cazadores-recolectores de la Tierra.
Fuente: Brian Wood, usado con permiso

Cuando leí por primera vez acerca de la nueva teoría evolutiva de ACM de neurociencia esta mañana, inmediatamente recordé el estudio de Raichlen en 2016 con el antropólogo Brian Wood de la Universidad de Yale y Herman Pontzer de Hunter College, "Patrones de actividad física y biomarcadores de riesgo de enfermedad cardiovascular en Hunter-Gatherers" "

Este estudio examinó los hábitos diarios de ejercicio de una de las últimas sociedades cazadoras-recolectoras del planeta, Hadza de África Oriental, e identificó una fuerte correlación entre la actividad física moderada a vigorosa (MVPA) y un menor riesgo de enfermedad cardiovascular . Desde una perspectiva evolutiva, estos hallazgos encajan con la última teoría sobre los beneficios cerebrales del ejercicio aeróbico regular.

Alexander y Raichlen esperan que su nuevo modelo de "capacidad adaptativa" inspire una investigación más avanzada sobre la interacción entre la evolución, el ejercicio y el cerebro. Tener una mejor comprensión de la conexión ejercicio-cerebro podría ayudar a los expertos a desarrollar intervenciones más precisas y efectivas para el deterioro cognitivo relacionado con la edad y las enfermedades neurodegenerativas como el Alzheimer. También existe la posibilidad de que el nuevo modelo ACM pueda facilitar la localización de la dosis prescriptiva ideal de intensidad aeróbica y duración del ejercicio necesaria para optimizar la estructura cerebral y la función cognitiva a lo largo de la vida humana.

"Esta perspectiva evolutiva de la neurociencia es algo que en general ha faltado en el campo", concluyó Alexander. "Y creemos que esto podría ser útil para avanzar en la investigación y ayudar a desarrollar algunas nuevas hipótesis específicas y formas de identificar intervenciones más efectivas universalmente que podrían ser útiles para todos". Estoy de acuerdo.

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