La culpa es contagiosa, excepto cuando las personas tienen un alto autoestima

Un par de temas que he vuelto muchas veces en mi blog Work Matters son:

1. Una de las pruebas más reveladoras de un líder u organización es "lo que sucede cuando las personas fracasan" (especialmente, crear seguridad psicológica en lugar de un clima de miedo es importante, como lo es la responsabilidad por los errores).

2. Las emociones, especialmente las negativas, son peligrosamente contagiosas. De hecho, uno de los temas principales de The No Asshole Rule es que una de las formas más confiables de convertirse en un idiota es tener un jefe que sea un idiota o entrar en un enjambre de ellos: es difícil resistirse a atrapar el envenenamiento.

Un estudio reciente de Nathaniel Fast en la USC (que obtuvo su doctorado en Stanford) y la profesora de Stanford Business School Larissa Tiedens en la edición de enero de 2010 de la revista Journal of Experimental Social Psychology proporciona evidencia nueva convincente de los matices de cómo una forma especialmente vil de maldad se propaga, culpando a otros cuando las cosas van mal. El artículo se llama "Blame Contagion: The Automatic Transmission of Self-Serving Attributions" y aparentemente es la primera serie de experimentos que alguna vez se han examinado si culpar a otros se propaga como una enfermedad contagiosa. Además, contiene un giro fascinante: la culpa fue muy contagiosa, EXCEPTO cuando los investigadores primero tomaron medidas para ayudar a los sujetos de investigación a reforzar su autoestima. Hay un gran resumen en el sitio web de USC aquí. Pero algunos puntos destacados clave son (citados del resumen):

1. Cualquiera puede sentirse culpable, dijo Fast, pero hay algunos rasgos comunes. Típicamente, son más defensivos del ego, tienen una mayor probabilidad de ser narcisistas y tienden a sentirse crónicamente inseguros.

2. Los experimentos mostraron que las personas que vieron a alguien culpar a otros por los errores continuaron haciendo lo mismo con los demás. En un experimento, se pidió a la mitad de los participantes que leyeran un artículo periodístico sobre un fracaso del gobernador Schwarzenegger, quien culpó el interés especial grupos para las controvertidas elecciones especiales que fracasaron en 2005, lo que le costó al estado $ 250 millones. Un segundo grupo leyó un artículo en el que el gobernador asumió toda la responsabilidad por el fracaso. Aquellos que leyeron sobre el gobernador culpando a grupos de intereses especiales tenían más probabilidades de culpar a otros por sus propias deficiencias no relacionadas, en comparación con aquellos que leyeron sobre Schwarzenegger asumiendo la responsabilidad. (el énfasis en el mío).

3. Otro experimento encontró que la autoafirmación inoculaba a los participantes de la culpa. La tendencia a extender la culpa se eliminó por completo en un grupo de participantes que tuvieron la oportunidad de afirmar su autoestima. "Al darles a los participantes la oportunidad de reforzar su autoestima, eliminamos su necesidad de protegerse a sí mismos a través de la culpa posterior", dijo Fast.

Este último hallazgo es especialmente importante y tiene todo tipo de implicaciones interesantes para el liderazgo, la vida y especialmente la política. Aparentemente, señalar con los dedos a los demás no solo es contagioso, sino que se ve amplificado por la inseguridad y aparentemente se elimina cuando las personas se sienten valoradas y estimadas. Tenga en cuenta que esto es crucial para la eficacia de un grupo u organización porque, cuando algo sale mal, si la respuesta es un "pelotón de fusilamiento circular" como lo he escuchado, no solo las personas dedican su energía a atacarse mutuamente, sino que menos energía, y poco incentivo, para trabajar en la reparación del problema.

Además, esta investigación tal vez ayude a explicar el triste estado de gran parte de la política estadounidense en estos días. Blamestorming es una enfermedad contagiosa que se ha propagado y estoy seguro de que entre los que están en el rango político (o que aspiran a un cargo más alto) la incidencia de la inseguridad y especialmente el narcisismo es muy alta. Como ejemplo de alguien que juega en ambas esferas, Carly Fiornia, ex CEO de HP y ahora candidata al Senado en California, era famosa por su narcisismo y su inclinación a culpar a otros, como se documenta en el artículo de Fortune que finalmente llevó al consejo a despedirla. En cuanto a su nueva vida como política, si no has visto su Anuncio de ataque de oveja demoníaca, te has perdido algo extraño y maravilloso). Aunque Carly no sufre de inseguridad, los hallazgos del narcisismo son verdad.

Para volver al liderazgo y la gestión, la lección de esta nueva investigación, así como muchos otros estudios de seguridad psicológica. es que los grandes jefes tratan los errores como una oportunidad para aprender, desarrollar carreras y fortalecer el sistema. Y, sí, para la responsabilidad también. Como lo indica el resumen de USC de la investigación anterior, hay organizaciones que son notablemente buenas para aprender de los errores, en lugar de una oportunidad para señalar con los dedos y humillar a los culpables:

O los gerentes podrían seguir el ejemplo de compañías como Intuit, que implementó una sesión de "Cuando el aprendizaje daña" donde celebraron y aprendieron de los errores, en lugar de señalar con el dedo y asignar la culpa. La investigación del contagio de culpa proporciona evidencia empírica de que tal práctica puede evitar efectos negativos en la cultura de la organización.

Este es un buen consejo para cualquier jefe.

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