La histeria colectiva conduce a una terrible injusticia

Nota: La siguiente es una pieza de Op Ed que escribí para el Raleigh News and Observer que intenta corregir una injusticia atroz y establecer el historial completo.

Andrew Junior Chandler ha estado injustamente encarcelado en una prisión de Carolina del Norte durante 27 años, acusado de un crimen que casi seguramente nunca sucedió.

En 1986, Chandler fue empleado como conductor de una camioneta para una guardería en el condado de Madison. Su pesadilla comenzó cuando un niño supuestamente le anunció a su madre: "Hemos estado (teniendo relaciones sexuales)." Como era típico de la época, la investigación fue más allá de cualquier búsqueda razonable de evidencia real y en su lugar dependió de lo que no era compatible e improbable. testimonio de niños sugestibles de 3 a 5 años.

El caso de Chandler ocurrió durante un período de histeria masiva nacional. En todo el país, los niños pequeños de repente comenzaron a acusar a sus trabajadores de guarderías de realizar extraños actos de abuso ritual sexual y satánico. Resultó que los cargos eran todos falsos: el resultado de la intimidación y el entrenamiento por parte de investigadores excesivamente celosos, terapeutas crédulos y padres asustados.

Los casos más publicitados fueron en McMartin Preschool en Manhattan Beach, California, y Little Rascals Day Care en Edenton, pero docenas de enjuiciamientos equivocados similares fueron presentados por ambiciosos fiscales en todo el país. Janet Reno, que comenzó a rodar en Florida, luego se convirtió en fiscal general de los EE. UU. Mike Easley más tarde se convirtió en gobernador de Carolina del Norte.

La epidemia de acusaciones salvajes resultó ser nada más que una cacería de brujas impulsada por los medios, en muchos aspectos similar a los juicios de Salem 300 años antes. La locura sacó a relucir el peor de los crédulos y mezquinos en los padres, la policía, los fiscales, la prensa, los terapeutas, los jueces y los jurados. Nunca hubo un fiscal capaz de producir evidencia física convincente o un solo testigo presencial adulto.

El caso contra Chandler se basó en argumentos cambiantes y poco convincentes. Siete de los niños que viajaban en su camioneta afirmaron que dos pasajeros adultos, ambos con problemas mentales, habían realizado actos sexuales con ellos. Luego, después de meses de presión por parte del fiscal y el terapeuta, los niños decidieron que en realidad era Chandler, ¡o quizás Chandler, los dos adultos con problemas y también Pinocho! – que conducirían repetidamente fuera de la ruta a un parque junto a un río, desnudar a los niños de sus ropas, llevarlos al río, ponerlos a todos en un bote de remos, cometer una variedad de actos sexuales, ponerlos de nuevo en el autobús y luego llévalos a casa.

Sorprendentemente, estas cuentas inverosímiles se tomaron como evidencia real a pesar de que no había habido ninguna indicación previa de ningún problema con los niños, con la guardería o con Chandler.

Solo Chandler fue procesado. Los dos adultos con discapacidad testificaron en contra de él a cambio de una declaración de culpabilidad solo de libertad condicional. Otros adultos con problemas mentales y un empleado de la guardería declararon que no habían presenciado ninguna conducta indebida. La acusación se basó casi exclusivamente en rumores de los adultos. En el interrogatorio, cuatro niños testigos admitieron que solo estaban "pretendiendo" haber sido molestados; estaban repitiendo historias que creían que los adultos querían que dijeran.

No obstante, un jurado de Asheville condenó a Chandler, persuadido por un testimonio "experto" que no era en absoluto experto y que según los estándares legales actuales ciertamente no sería admisible, y recibió dos cadenas perpetuas. Una sucesión de apelaciones no le ha ganado el nuevo juicio que permitiría una nueva y justa investigación de la evidencia, no contaminada por la histeria de la época y permitiendo el testimonio que ahora solo se considera admisible.

La locura se agotó a fines de la década de 1990, pero no antes de que decenas de inocentes trabajadores de la guardería fueran declarados culpables por jurados o intimidados para llegar a acuerdos de culpabilidad. Siete adultos fueron encarcelados en el caso de Little Rascals, pero en unos pocos años se retiraron todos los cargos debido a errores procesales. Fueron debidamente vindicados y puestos en libertad, mientras que Chandler todavía languidece en prisión.

Me siento parcialmente responsable. Durante este período de locura nacional temporal, fui presidente del grupo de trabajo que prepara el DSM IV, el Manual de Diagnóstico y Estadística de los Trastornos Mentales de la psiquiatría. Esta posición me dio un púlpito intimidatorio que podría haber utilizado para señalar la locura de una cacería de brujas nacional basada en el testimonio de niños sutiles y expertos falsos. Para mi vergüenza, permanecí en silencio.

El daño está hecho y no se puede deshacer. Pero lo menos que todos podemos hacer ahora es admitir nuestros errores, aclarar las cosas y volver a examinar los cargos que han encarcelado a Andrew Junior Chandler por más de 27 años.

Entre 1901 y 1905, el gobernador de Carolina del Norte Charles B. Aycock concedió 369 perdones. El perdón es un método consagrado para corregir errores legales que tiene un lugar necesario en la jurisprudencia estadounidense. Pero los perdones en Carolina del Norte casi han desaparecido desde que el gobernador Jim Hunt dejó el cargo en 2001. Es imposible imaginar a un solicitante más merecedor que Andrew Chandler.

Esperemos que el gobernador Pat McCrory revise el juicio equivocado de su mal llamada "oficina de clemencia" y corrija esta mancha en la reputación de la justicia de Carolina del Norte.

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