La neuroquímica de la superstición

La superstición ha estado de moda últimamente.

En las últimas semanas, el Christian Science Monitor publicó una historia sobre la superstición china y el comienzo de los Juegos Olímpicos. Esto fue seguido por 13 famosas supersticiones deportivas de Forbes en imágenes y un artículo de Yahoo Sports sobre 13 "Super Sports Superstition", aunque, curiosamente, la maldición de los Bambino (causada por el comercio de Babe Ruth antes de la temporada de 1920) sigue siendo la número uno a pesar La reciente oleada de victorias de la Serie Mundial de Boston.

Y luego las compuertas se abrieron. Desde entonces, todos, desde NewsOK.com, el brazo en línea de Okalahoman, hasta el Middlebury College Student Weekly han intervenido sobre el tema.

Mi favorito personal, al menos en lo que se refiere a resultados ominosos, es el gato negro que corría por el estadio Shea de Nueva York mientras los Cachorros estaban en el campo durante la carrera por el banderín de 1969. Los Cachorros fueron los favoritos, pero el gato corrió al campo y los Mets ganaron el juego, el banderín y la Serie Mundial.

Otras supersticiones son de una naturaleza más personal. Frank Viola, tres veces ganador de las Estrellas de MLB y ganador de Cy Young, patea tierra en el montículo exactamente cuatro veces entre entradas (tres veces si las cuatro no funcionan); A Turk Wendell, un ex lanzador de relevos, le gustaba cepillarse los dientes y masticar regaliz entre entradas; Wade Boggs era conocido como "Chicken Man" porque comía pollo antes de cada juego (también comenzaba los sprints exactamente 16 minutos antes de cada juego). De todos modos, esta lista continúa.

Recientemente el psicólogo deportivo Dr. Robert Lustig (quien, por razones que no puedo entender, parece referirse a sí mismo en tercera persona en su sitio web) intervino y mencionó que "la superstición crea confianza dentro de un jugador o entrenador".

Y aunque Lustig no parece saber por qué sucede esto, hay, como resulta, todo tipo de pruebas tentadores para la precisión de su teoría.

En 2002, el neurólogo suizo Peter Brugger decidió ver si las personas propensas a creer en lo paranormal -hacia la creencia en espíritus y la sincronicidad y el surf podían crear una verdadera magia- tenían mejores habilidades de reconocimiento de patrones que los escépticos.

Para poner a prueba esta idea, Brugger se llevó a veinte verdaderos creyentes (personas que creían en cosas como dioses, fantasmas y conspiraciones) y veinte no creyentes y les mostró a todos una serie de diapositivas. Todas las diapositivas fueron de caras de personas. Algunas de las imágenes habían sido hábilmente revueltas: una nariz de la persona A; una oreja de la persona B; una mejilla de la persona C, mientras que otras eran caras reales, sin ajustar, reales. Al otro lado de las tablas, los verdaderos creyentes eran mucho más propensos a confundir una cara revuelta con una real que los escépticos.

Brugger luego dio a todos sus participantes un medicamento para el Parkinson llamado L-Dopa que aumentó los niveles del neurotransmisor dopamina en el cerebro. La dopamina es la porción de recompensa del sistema de necesidad / recompensa del cerebro. Es un químico que produce la sensación de placer que acompaña el logro de un objetivo. Una de las razones por las cuales las personas consideran que la cocaína es tan adictiva es porque hace que el cerebro se inunde de dopamina, la misma evolución de la droga creada para hacer que hagamos las cosas que necesitamos para sobrevivir.

La presentación de diapositivas se repitió con un nuevo conjunto de caras. Bajo la influencia de la dopamina, era mucho más probable que los grupos llamaran caras codificadas reales, pero los escépticos lo eran mucho más. Esto significa que aquellos de nosotros con más dopamina que corre alrededor de nuestro cerebro son más propensos a notar patrones donde otros no ven ninguno y, por extensión, aquellos de nosotros que notamos tales patrones lo más probable es que tratemos de atribuirle algo de significado a tales cosas, incluso si esa apariencia de significado está más que un poco desapegada de lo que consideramos como el mundo racional.

Brugger estaba empezando a sospechar que había encontrado uno de los mecanismos neuroquímicos para una creencia espiritual, pero un experimento no es una teoría. Su idea recibió un impulso adicional cuando el genetista de NIH Dean Hamer y otros investigadores comenzaron a buscar un gen que codificara estos mismos rasgos espirituales. Su búsqueda está detallada y maravillosamente delineada en el libro de Hamer, The God Gene. El resultado final de esto es el descubrimiento de VMAT2.

VMAT2 es un gen que regula el flujo de serotonina, adrenalina, norepinefrina y, quizás lo más importante, dopamina en el cerebro. Lo que encontraron fue que aquellos de nosotros con la variación específica del gen VMAT2 que aumenta la producción de estos mismos químicos en el cerebro también son las personas que obtienen los puntajes más altos en las pruebas psicológicas de espiritualidad.

Pero lo que hace que todo esto sea especialmente relevante para las estrellas del deporte es que todos los neuroquímicos antes mencionados no solo regulan la espiritualidad y la superstición, sino también el rendimiento atlético. La dopamina y la norepinefrina son los dos principales productos químicos que mejoran el rendimiento del cuerpo, la serotonina es un refuerzo del estado de ánimo y se sabe desde hace mucho tiempo que existe una correlación directa entre los estados de ánimo positivos y el rendimiento atlético superior. La adrenalina, mientras tanto, gobierna el síndrome de lucha de vuelo y definitivamente puede mejorar el rendimiento también.

Aún más curioso es que todos estos neuroquímicos (excepto la adrenalina) también se han relacionado directamente con los estados de flujo, a lo que los atletas a menudo se refieren como "en la zona" y una experiencia tan poderosa que recientemente el psicólogo deportivo de la Universidad de Temple Michael Sachs me dijo "atlético las habilidades son tan elevadas por la experiencia que casi cualquier nivel de campeonato, el rendimiento máximo de la medalla de oro tiene un estado de flujo en su núcleo ".

El punto aquí es que aquellos que practican deportes y son supersticiosos probablemente tengan más de estos neuroquímicos que mejoran el rendimiento que flotan alrededor de su sistema y esos neuroquímicos definitivamente los ayudan a ser mejores atletas. En cuanto a las supersticiones en sí mismas, bueno, digamos que se necesita investigar más sobre ese tema.

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