La psicología del miedo al ébola

¿Qué sabemos sobre los factores psicológicos que pueden determinar qué tan temeroso o preocupado te sientes por el actual brote de Ébola? Es un tema que sin duda requiere una gran cantidad de noticias, y es, por supuesto, una enfermedad infecciosa que hasta la fecha no tiene un tratamiento efectivo. Hay buenas razones por las cuales las personas con alto riesgo de contraer el Ébola deben ser cautos, pero ¿por qué muchas otras personas que corren un riesgo muy bajo de desarrollar Ébola también temen la enfermedad, a menudo hasta el punto de que este miedo es debilitante y angustiante? ? Aquí hay algunos procesos psicológicos que sabemos que pueden influir en el nivel en el que podría temer una posible amenaza, como el ébola, que pueden contribuir individualmente a elevar los niveles de miedo.

1. Evaluación del riesgo : no hay duda de que la mayoría de las personas son muy malas para juzgar objetivamente los riesgos, y muchas personas son propensas a sobreestimar el riesgo de que sucedan cosas malas, especialmente para ellos mismos. Esto sucede a menudo en problemas de salud mental como el trastorno obsesivo compulsivo (TOC), donde los pacientes desarrollan rituales complejos diseñados para neutralizar lo que ven como un alto riesgo de contaminación (en lavado compulsivo) o un alto riesgo de peligro (en control compulsivo) . Un estudio reciente en Ontario, Canadá, encontró que 4 de cada 10 encuestados estaban preocupados de que una emergencia de Ébola en el otro lado del mundo pronto podría suponer una amenaza para ellos mismos. Entonces, ¿por qué algunas personas desarrollan evaluaciones tan exageradas de riesgo? Una razón es que tienden a percibir las situaciones como peligrosas hasta que se demuestre que son seguras, ¡mientras que muchos otros de nosotros tendemos a ver las situaciones como seguras hasta que se demuestre que son peligrosas! La mayoría de las personas están de acuerdo en que actualmente el riesgo de contraer el Ébola fuera de África Occidental es muy bajo. Pero para alguien que percibe las situaciones como peligrosas hasta que se demuestre que es seguro, la sensación de riesgo para ellas será desproporcionadamente alta, causando ansiedad y preocupación, un temor que bien puede persistir hasta que se encuentre un tratamiento efectivo.

2. Sensibilidad al asco : una cosa que sabemos sobre el miedo a la contaminación es que puede ser impulsada por el nivel de lo que llamamos sensibilidad de repugnancia. El asco es una emoción de rechazo a los alimentos que todos hemos experimentado cuando encontramos cosas como el vómito, las heces o el moco. El propósito de esta emoción es prevenir la propagación de enfermedades y enfermedades a través de la ingestión de productos que pueden ser vehículos de enfermedades, como las heces y el moco. Sin embargo, las personas difieren en su sensibilidad a los estímulos desagradables. Por ejemplo, sabemos que las personas con miedos de contaminación tienden a tener una alta sensibilidad a los objetos repugnantes (es decir, reaccionan más fuertemente a cosas como las heces y la mucosidad). Una consecuencia de esto es que las personas con altos niveles de sensibilidad al asco tendrán más miedo a la contaminación y, como resultado, estarán más temerosos de los riesgos asociados con el Ébola.

3. Estado de ánimo negativo : Sabemos que experimentar estados de ánimo negativos, como ansiedad o depresión, hace que las amenazas potenciales parezcan peores de lo que son, por lo que si usted es alguien que actualmente padece ansiedad o depresión crónica, será más probable que vea el Ébola como una amenaza. Esto se debe a que los estados de ánimo negativos afectan significativamente la forma en que procesas la información. Le hacen prestar atención inconscientemente a cosas amenazantes, recuperar selectivamente información negativa o amenazante de la memoria e interpretar eventos potencialmente ambiguos como amenazantes en lugar de benignos. En el contexto del ébola, los estados de ánimo negativos pueden inclinar al individuo a prestar atención selectiva a la información amenazante sobre el Ébola, a obtener información negativa sobre el ébola y a interpretar la información sobre el ébola como una amenaza personal. Todo esto es irritante para el molino del miedo al Ébola.

4. El enemigo invisible : el problema con los gérmenes o virus es que no se puede ver a simple vista, por lo que es muy difícil estimar la cantidad de amenaza que una situación en particular podría representar (como viajar en avión o incluso trabajando como un trabajador de salud en una sala de aislamiento). Esto es particularmente desafiante para las personas que consideran que las situaciones son peligrosas hasta que se demuestre que son seguras, porque ¿cómo sabrías alguna vez que estabas a salvo si no puedes ver el virus? Este es un dilema para muchas personas que sufren miedos de contaminación del TOC debilitantes, y es un factor que a menudo hace que el problema sea difícil de tratar y recuperarse. Por supuesto, una lógica similar también se puede aplicar al miedo al Ébola.

5. Noticias negativas : ya he escrito antes en este blog sobre los efectos psicológicos de las noticias negativas, y sin duda un factor que indudablemente alimentará los temores del ébola es la exposición constante a los boletines informativos sobre la enfermedad. No es solo la mera exposición a las noticias sobre el Ébola lo que podría alimentar el miedo, sino el grado en que los boletines individuales resaltan los temores y riesgos que rodean al ébola y, en particular, cómo esos boletines intentan transmitir estos temores y riesgos de una manera excesivamente emocional. Debido a que el Ébola se está convirtiendo en una noticia de larga duración, los medios a menudo necesitan crear enfoques cada vez más sensacionales para transmitir esta historia a fin de mantener el interés público a largo plazo en ella; esto crea reacciones emocionales en el espectador o el oyente que pueden sesgar el individuo hacia ver el Ébola como una amenaza, y así comenzar a evocar miedo y preocupación.

Estos son solo algunos de los procesos psicológicos que influirán en el miedo al Ébola, y hay, por supuesto, muchos otros. Pero es interesante que, como una amenaza para la salud pública, el actual brote de Ébola posea muchas de las características que probablemente pondrán en juego estos factores psicológicos: es una enfermedad y, por lo tanto, interactuará con las sensibilidades de disgusto existentes; es un "enemigo invisible" que hace que probar que estás seguro sea muy difícil; y se asocia con emisiones de noticias regulares con contenido emocional cada vez mayor.

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