La psicología detrás de la recesión

Los economistas han dado muchas razones por las cuales Estados Unidos se encuentra en medio de la peor recesión económica desde la Gran Depresión: la infrarregulación, la deuda corporativa masiva y las hipotecas subprime son algunas de las explicaciones. Menos discutida es la actitud subyacente que acompañó a estos problemas estructurales, una actitud mejor captada por el rasgo psicológico del narcisismo. Un sentido inflado de sí mismo a menudo conocido como egocentrismo o arrogancia, el narcisismo es el componente psicológico no reconocido de la economía de la burbuja.

Los narcisistas no solo confían, sino que confían demasiado. Están tan convencidos de que harán bien en asumir riesgos innecesarios y creer en la fantasía de que nunca perderán ("¡Los precios de la vivienda nunca bajan!"). También están dispuestos a tomar grandes riesgos. En consecuencia, a las personas narcisistas a menudo les va bastante bien cuando los mercados están en alza y los riesgos pueden dar sus frutos. Pero, ¿qué sucede cuando el mercado gira hacia el sur? Un estudio del psicólogo Joshua Foster y sus colegas hizo que los participantes invirtieran $ 10,000 en fondos simulados en las 30 compañías Dow Jones durante septiembre y octubre de 2008, cuando el promedio cayó un 27%. Los participantes narcisistas perdieron considerablemente más dinero que las personas menos egocéntricas, principalmente porque escogieron acciones más riesgosas.

Los profesores de negocios Arijit Chaterjee y Donald Hambrick encontraron un resultado similar en la vida real: las compañías dirigidas por CEOs narcisistas experimentaron una mayor volatilidad que las encabezadas por los menos auto-engrandecidos. Cuando los riesgos de exceso de confianza dieron sus frutos, las cosas se dispararon; cuando no lo hicieron, fue un fracaso. En Good to Great, Jim Collins informó que los CEO de las compañías más exitosas fueron humildes, trabajadores y le dieron crédito a sus equipos. Las empresas encabezadas por líderes más egocéntricos nunca dieron el salto a ser verdaderamente grandiosas. Kevin Hassett del American Enterprise Institute fue franco en su evaluación de las personalidades involucradas en la actual crisis financiera: "los narcisistas de Harvard con MBA mataron a Wall Street", escribió.

El narcisismo también alimentó el lado del consumo de la economía de la burbuja. El narcisismo predice materialismo, gasto compulsivo, asunción de riesgos e incluso juegos de azar. Si incluso un pequeño número de consumidores está dispuesto a incurrir en riesgosas cantidades de deuda para impresionar a sus vecinos y satisfacer sus infladas autoimágenes, los precios de los inmuebles se elevan. En poco tiempo, los compradores de vivienda normales consideraban préstamos no convencionales solo para entrar en el mercado antes de que todo se volviera inaccesible. Ahora somos todos víctimas del desastroso resultado. Este es el patrón común con el narcisismo: la ganancia a corto plazo del narcisista causa un sufrimiento amplio para los demás.

Desafortunadamente, el narcisismo se ha vuelto mucho más común. En The Narcissism Epidemic, revisamos tres conjuntos de datos, todos mostrando incrementos impactantes en el narcisismo. En uno, los rasgos narcisistas de la personalidad entre los estudiantes universitarios aumentaron tan rápido como la obesidad entre 1982 y 2006. En otros dos, la tasa de aumento se duplicó durante los últimos cinco años. En el pasado, por los Institutos Nacionales de Salud, solo el 3% de los estadounidenses mayores de 65 años habían experimentado el Trastorno de Personalidad Narcisista (NPD), la forma clínica más severa del rasgo, en comparación con casi el 10% de las personas en sus veinte años.

El poder de los narcisistas a menudo se exagera a través de su encanto, astucia y explotación. Los narcisistas no son los mejores líderes a largo plazo, pero a menudo terminan a la cabeza de la mesa de todos modos. En un estudio dirigido por la psicóloga Amy Brunell, los participantes más narcisistas se hicieron cargo de los grupos. En poco tiempo, sin embargo, el grupo se dio cuenta de que el narcisista no era un líder muy bueno: ¿cómo puede ser cuando está centrado en sí mismo y realmente no le importan los demás? Pero para entonces el narcisista era el jefe.

Por ahora, la severa recesión ha obstaculizado el exceso de confianza narcisista. Los compradores de vivienda ya no pueden obtener préstamos sin documentos, y los prestamistas ahora son más cautelosos al escribir hipotecas con un mayor riesgo de incumplimiento. El residuo del narcisismo se ve más claramente en la falta de responsabilidad asumida por muchos participantes de la burbuja crediticia. El deseo de un rescate ha tomado el lugar del deseo de un Hummer. Pero con el narcisismo todavía en aumento, puede haber otras burbujas para inflar. Las personas con exceso de confianza tienen recuerdos especialmente cortos, y cuando la vivienda se recupera, será tentador para los prestamistas y los compradores de vivienda volver a enamorarse de los intereses y los pagos iniciales cero, y para que los bancos asuman demasiados riesgos. Las tarjetas de crédito todavía son fáciles de conseguir y los estadounidenses aún acumulan suficiente deuda para que el sistema colapse. Antes de que eso suceda, debemos recuperar valores que contrarresten el narcisismo, como la responsabilidad personal, la integridad y la mentalidad comunitaria. Por supuesto, una mayor regulación tampoco podría perjudicar.

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