Las personas felices tienen éxito

Uno de los grandes cambios en la psicología a lo largo de mi carrera ha sido el aumento de la investigación sobre psicología positiva. Cuando era un estudiante graduado, había mucho trabajo sobre el estrés y la enfermedad mental, pero pocos investigadores dedicaban mucho tiempo al estudio de las personas felices.

Bastantes investigaciones han examinado las influencias del afecto positivo en el pensamiento. El afecto positivo es el término amplio utilizado para describir la variedad de sentimientos positivos que experimentan las personas. Por ejemplo, el trabajo de Alice Isen y sus colegas descubrió que el afecto positivo hacía que las personas fueran más creativas y con más probabilidades de ser útiles en relación con un estado de ánimo neutral.

¿Qué sucede durante un largo período de tiempo, sin embargo? Es posible que los beneficios de ser feliz persistan a largo plazo y que las personas felices sean quienes aprovechen al máximo sus vidas. También es posible que haya beneficios de ser feliz a corto plazo, pero no a largo plazo. Tal vez las personas que se sienten incómodas con su vida como lo es ahora tienen más probabilidades de buscar oportunidades educativas y profesionales para mejorarse a sí mismas que las personas que son felices.

¿Así que lo que ocurre?

Este tema fue explorado en un estudio en el número de agosto de 2012 de Personality and Social Psychology Bulletin por Claudia Haase, Michael Poulin y Jutta Heckhausen. En un estudio, analizaron datos de una serie de cuestionarios a largo plazo entregados a estudiantes de secundaria mientras se preparaban para graduarse y en el período inmediatamente posterior a la graduación. En cada uno de los seis períodos de tiempo, los estudiantes calificaron la cantidad de afecto positivo y negativo que estaban experimentando. También calificaron cuánto se dedicaron a trabajar duro para su futura ocupación. Los estudiantes también calificaron cuántas pasantías o prácticas solicitaron y cuántas recibieron.

Para cada punto temporal de la encuesta, los investigadores utilizaron análisis estadísticos para predecir el grado de esfuerzo que las personas estaban poniendo en su carrera. Obviamente, el mejor predictor de la cantidad de esfuerzo que está poniendo para desarrollar una carrera es cuánto esfuerzo ha gastado en el pasado. Una vez que controlas el esfuerzo pasado, el siguiente mejor predictor es la cantidad de afecto positivo que experimentaste en el pasado. La cantidad de afecto negativo que experimentó no pronosticó el esfuerzo significativamente. Se obtuvo un patrón similar para los análisis del número de aprendices solicitados y obtenidos.

En general, cuando las personas están contentas, se esfuerzan más por crear un futuro mejor para ellas mismas que cuando no están contentas.

¿Por qué sucede eso? Poner esfuerzo en el futuro es un riesgo. Ese esfuerzo puede no ser recompensado. Para sentirse seguro de que el esfuerzo será pagado, debe creer que su esfuerzo superará los obstáculos para el éxito. El afecto positivo ayuda a las personas a creer que los obstáculos son superables y que el esfuerzo realizado para el futuro conducirá al éxito. Sin ese efecto positivo, las personas tienen menos confianza de que valga la pena trabajar duro para su futuro.

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