Literatura psicológica o literata?

La investigación en ciencias sociales está en un estado lamentable. Casi cualquier cosa puede ser publicada en estos días. Los economistas en expediciones de pesca utilizan estadísticas sofisticadas para encontrar correlaciones entre soda y violencia.

Un artículo con un título pegadizo, "The Twinkie Defense: la relación entre los refrescos no dietéticos carbonatados y la perpetración de violencia entre los estudiantes de secundaria de Boston", apareció en mi escritorio esta semana. Pensé que lo revisaría aquí. El estudio recopiló datos de encuestas sobre más de 1000 estudiantes de secundaria de Boston y descubrió que los adolescentes que beben más refrescos son más violentos. Hay muchos problemas con este estudio y otros similares, pero probablemente el problema principal es que los estudiantes universitarios y el público probablemente lo crean.

Aquí está lo primero que aprende una estudiante de psicología, "la correlación no implica causalidad". El hecho de que los investigadores descubrieran una asociación entre beber refresco y la violencia autoinformada no significa que los refrescos causen violencia. Luego, debido a que esta es una encuesta y no un experimento controlado, varias variables de confusión podrían explicar la asociación. Por ejemplo, tal vez los adolescentes que beben más refrescos están saliendo con una pandilla en McDonald's y carecen de la supervisión de los padres. Estas dos variables: influencia de los compañeros y falta de supervisión, pueden explicar la violencia. Además, los adolescentes que informaron haber bebido más refrescos también fumaron más cigarrillos y bebieron más. La violencia denunciada podría deberse a un conjunto de variables como una personalidad impulsiva, una interacción frustrante y ser exagerado con la cafeína. También se sabe que con suficientes manipulaciones estadísticas de los datos casi siempre se puede encontrar algo. En la escuela de posgrado, llamamos a esto una expedición de pesca. Por lo general, cuando los profesores estaban bajo presión para publicar y sus hipótesis fallaron. Ellos buscaron hallazgos. Que las estadísticas se pueden utilizar para engañar a las personas hace tiempo que se sabe. Mark Twain dijo: "Hay mentiras, malditas mentiras y mentiras estadísticas".

Pero, el aspecto más preocupante de este estudio fue cómo trataban la variable dependiente, la violencia. No hubo discusión teórica sobre la violencia en absoluto. ¿Qué es la violencia? ¿Cómo se mide? ¿Qué dice la literatura psicológica anterior sobre la construcción? Los autores simplemente preguntaron a los adolescentes si eran violentos. Dejaron que los adolescentes decidieran si eran violentos. No hay una definición operacional de violencia. Esto no solo hace desear la conveniencia social, los adolescentes que portan armas probablemente quieran parecer violentos. No hubo validez externa. La violencia no se midió conductualmente, no se entrevistó a ningún compañero o familia y no se examinaron los registros de libertad condicional. Entonces, a lo que nos enfrentamos es a la evaluación de los adolescentes de su propia violencia. Además, esto probablemente significa cosas diferentes para diferentes personas. Para uno, la violencia es un pensamiento sobre lastimar a alguien. Para otro, violencia significa un acto, como el asesinato. La encuesta no discutió cómo definió la violencia o explicó el significado a los sujetos. No hay una definición operacional de violencia.

Finalmente, los autores mencionan que los dos ingredientes potencialmente activos en los refrescos, el azúcar y la cafeína pueden explicar la asociación, pero ni siquiera saben qué gaseosas bebían los adolescentes. Algunos de los refrescos fueron cafeinados y otros no. ¿Qué tipo de ciencia es esta?

Este artículo es solo un ejemplo de investigación que probablemente no debería publicarse. No pretendo centrarme indebidamente en este artículo. Esta es una tendencia universal. Y con facilidad de publicación en Internet, la tendencia es cada vez mayor. Entiendo las presiones sobre la facultad para publicar. Esto también es solo el reflejo de dos tendencias sociales más grandes: las universidades, las empresas y la publicación de código abierto. Los expertos, la revisión por pares y las universidades como refugios respetados están muriendo. Pero, el problema con esta tendencia hacia publicar cualquier cosa es que la investigación pierde su credibilidad. La mayoría del público no puede evaluar la investigación en ciencias sociales. Y, los medios están sujetos a plazos y presiones de espacio para publicar. Estas tendencias conducen a la publicación de cualquier cosa, incluso basura.

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