Lástima el pobre asesino, sus genes lo hicieron hacerlo

Un abogado de defensa criminal tiene muchas flechas en su carcaj. El último es el "gen guerrero". Tener este gen salvó a Bradley Waldroup de una condena por asesinato en primer grado.

Los cargos se debieron a un sangriento alboroto en el que Waldroup disparó ocho veces a la amiga de su esposa, Leslie Bradshaw, matándola antes de intentar matar a su esposa cortándola con un machete.

Waldroup había estado bebiendo mientras esperaba a su esposa distanciada y sus cuatro hijos que pasarían el fin de semana en su casa rodante en las montañas de Tennessee. Cuando su esposa le dijo que se iba con su amiga, él retiró la llave de la camioneta de Penny Waldroup para asegurarse de que no pudieran irse, y así establecer una intención criminal. Waldroup luego lanzó su ataque mortal contra la pareja.

El "gen guerrero"
Los abogados defensores de Waldroup ordenaron una prueba y establecieron que tenía el gen guerrero. Como la mayoría de esas defensas biológicas, existe un germen de verdad científica combinado con una fuerte dosis de ciencia basura, que incluye un etiquetado inteligente. El gen guerrero podría llamarse a otras cosas, como el gen del juego, el gen de la depresión, el gen de la irritabilidad o, incluso, el gen del live-in-a-trailer porque sus efectos dependen de una infancia abusiva.

El fundamento científico de la responsabilidad disminuida es que una variante del gen relevante, conocida como MAO-A, está vinculada a una corteza prefrontal poco activa, que es un área clave del cerebro que inhibe los impulsos antisociales. El gen también se asocia con el comportamiento antisocial en los estadounidenses de origen europeo (pero no en otros), pero solo si se los maltrata cuando eran niños (1).

El gen ha adquirido recientemente algunas pruebas que lo relacionan con la agresión impulsiva. En un experimento en el que los sujetos se vieron provocados por ganancias monetarias, las personas con la variante MAO-A demostraron ser un poco más vengativas, pero solo si perdían la mayor cantidad de dinero (2). Pidieron que el provocador bebiera una gran cantidad de salsa picante como castigo. No se sabe si este experimento es más relevante para la agresión homicida o la sensibilidad al sabor de la salsa picante.

Hasta el momento, un hábil abogado defensor podría contar la historia de que el gen malo había superado al acusado europeo-americano. El problema científico clave es que alrededor del 34 por ciento de los europeos tienen el gen guerrero. Sin embargo, el homicidio es extremadamente raro a nivel de la población y solo una de cada 100 personas comete un homicidio durante su vida. Si el gen se usara para predecir el homicidio, sería incorrecto más de 33 veces por cada ocasión que fuera correcto (3).

Solo los hechos
Esto nos lleva de vuelta al caso de Waldroup, que se intentó en marzo de 2009, donde el gen guerrero formaba el núcleo de una defensa de responsabilidad disminuida. Esta defensa recibió respaldo entusiasta en un informe reciente de NPR por Barbara Bradley Haggerty ("¿Pueden tus genes hacerte asesinar?")

La defensa de Waldroup no fue una defensa genética simple porque se combinó con la excusa de abuso normalmente ineficaz. El experto en defensa William Bernet, de la Universidad de Vanderbilt, argumentó que la combinación del gen guerrero y el abuso sufrido cuando niño era un cóctel peligroso que aumentaba la probabilidad de cometer una ofensa violenta.

Algunos de los jurados fueron persuadidos por esta defensa. Según una, Debbie Beatty: "Un diagnóstico es un diagnóstico, está allí. Un gen malo es un gen malo ".

La ciencia basura también es ciencia basura. Tampoco se puede escapar de eso, especialmente si ayuda a la defensa a salvar la vida de un acusado.

1. Crampton, P., y Parkin, C. (2007, 2 de marzo). Los genes guerreros y la ciencia arriesgada. Revista de la Asociación Médica de Nueva Zelanda, 120 (1250).
2. McDermot, R., et al. (2009). El gen de la monoaminooxidasa A (MAOA) predice la agresión conductual después de la provocación. Procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias, 106, 2118-2123.
3. Caspi, A. y col. (2002). Papel del genotipo en el ciclo de violencia en niños maltratados. Science, 297, 851-854.

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