No solo diga 'NO' a las drogas: diga 'SÍ' a la vida

FlickR/Nadja Tatar
Fuente: FlickR / Nadja Tatar

La transición de la escuela intermedia a la secundaria es un gran cambio para muchos adolescentes. Después de dejar la seguridad relativa de una escuela familiar, de repente ingresan a una escuela nueva con compañeros mayores (es decir, estudiantes de 10º a 12º grado) que se encuentran en una etapa de desarrollo totalmente diferente: más adelante en la pubertad, con diferentes jerarquías sociales y relaciones románticas o incluso sexuales. Además de esto, la mayoría de los estudiantes prueban el alcohol u otras drogas por primera vez en la escuela secundaria. Por estas razones, los investigadores del uso de sustancias se enfocan en la transición a la escuela secundaria como una ventana clave para intervenir y prevenir o retrasar el inicio del uso de sustancias tanto como sea posible.

Los adolescentes que beben antes de los 15 años tienen aproximadamente el doble de probabilidades de informar que tienen problemas relacionados con el alcohol más tarde en la vida que los adolescentes que eran mayores cuando comenzaron a beber (Fergusson et al., 1994). Sin embargo, alrededor del 11% de los adolescentes cumplen con los criterios para un diagnóstico de trastorno por uso de sustancias (Merikangas et al., 2010). Estas estadísticas son sorprendentes. ¿Por qué estos números son tan altos? ¿Y qué podemos hacer para evitar que los adolescentes desarrollen trastornos por consumo de sustancias?

Desafortunadamente, estas no son preguntas fáciles de responder. Los trastornos por uso de sustancias son complejos y están determinados por muchos factores, incluidas las influencias de los pares, los genes y el entorno familiar. Por ejemplo, los factores genéticos explican el 40-60% del riesgo de trastornos por consumo de alcohol (Prescott y Kendler, 1999). Eso deja casi la mitad de los riesgos de que el alcoholismo se asocie con factores ambientales, algo que puede ser más maleable, ya que no podemos cambiar los genes de alguien (todavía).

El concepto de "reforzadores alternativos" ha recibido recientemente la atención de los investigadores que trabajan en esta área. Estas son actividades (es decir, pasatiempos, deportes, baile, artes, escuela, etc.) que representan formas alternativas de obtener placer fuera del uso de sustancias. El consumo de alcohol tiende a disminuir cuando los adultos tienen un mayor acceso a los reforzadores alternativos (Vuchinich y Tucker, 1996). Sin embargo, ha habido muy poca investigación para ilustrar cómo los reforzadores alternativos podrían funcionar en la adolescencia.

Un estudio reciente de la Universidad del Sur de California intentó comprender cómo el acceso a refuerzos alternativos podría influir en el uso de sustancias en adolescentes. Este estudio siguió a aproximadamente 3,400 estudiantes de noveno grado en Los Ángeles y observó la cantidad de pasatiempos que tenía un estudiante y cuánto placer obtenía de ellos. Participar en menos actividades fuera del uso de sustancias (p. Ej., Deportes, arte, actuación, voluntariado, etc.) se asoció con un mayor consumo de sustancias (Leventhal et al., 2015). De manera similar, una investigación de la Universidad de Pensilvania encontró que los adultos jóvenes con más síntomas depresivos se involucraban en actividades menos reforzadoras alternativas y se involucraban en actividades menos reforzadoras alternativas relacionadas con el tabaquismo (Audrain-McGovern et al., 2011). Los adultos jóvenes con depresión pueden retirarse de su entorno exterior y recurrir al tabaquismo como una de sus únicas fuentes de placer.

Estos estudios son parte de un creciente cuerpo de investigación que muestra que el uso de sustancias ocurre en ausencia de reforzadores alternativos. En otras palabras, el uso de sustancias se vuelve más atractivo para los adolescentes que no tienen otros medios para obtener placer y satisfacción. Esta idea es particularmente importante dado que los investigadores creen que cuanto más expuesto esté un adolescente a las sustancias, es más probable que necesite mayores niveles de placer para encontrar una actividad placentera. En otras palabras, usar sustancias aumenta la barrera para que los adolescentes encuentren otras cosas divertidas. Por lo tanto, la salida de té de la tarde con la abuela no será tan interesante después de la fiesta de la noche anterior. La investigación en neuroimágenes apoya esta idea que muestra una disminución en la respuesta del cerebro a los reforzadores naturales en el ambiente entre las personas adictas a las drogas (Hatzgiakoumis, Martinotti, Giannantonio y Janiri, 2011).

"Refuerzos alternativos" es una teoría interesante, pero ¿qué significa para el tratamiento de abuso de sustancias?

Un estudio particular de la Universidad de Auburn asignó aleatoriamente 133 estudiantes para aumentar su nivel de actividad o reducir su consumo de sustancias en un 50% (Correia et al., 2005). Estos dos grupos se compararon con un grupo que recibió instrucciones de no cambiar su comportamiento. Tanto el grupo de reducción del uso de sustancias como el grupo de aumento de la actividad disminuyeron significativamente su consumo de sustancias al final del período de seguimiento de 4 semanas. Pero los participantes a los que se les dijo que participaran en otras actividades no solo disminuyeron su consumo de sustancias, sino que también mostraron aumentos tanto en el ejercicio como en las conductas creativas. Este hallazgo es particularmente interesante dado que a los estudiantes no se les dijo específicamente que redujeran su consumo de sustancias, pero que aparentemente sucedió naturalmente como un subproducto del compromiso en otras actividades. Por lo tanto, esto proporciona alguna evidencia de que es posible intervenir en los comportamientos de uso de sustancias sin cambiar directamente el comportamiento de uso en sí, sino a través del cambio del entorno.

Entonces, ¿qué se puede hacer desde una perspectiva de política ambiental? La Asociación Nacional de Parques y Recreación publicó un resumen del impacto en la salud pública que los parques y servicios recreativos pueden tener en una comunidad. Señalaron que los barrios de bajos ingresos tienen menos acceso a parques y servicios relacionados. Una mayor financiación pública de parques, centros comunitarios, programas de tutoría y deportes puede ayudarnos a crear más reforzadores alternativos a nivel social. Esto es particularmente importante dado que la música, las artes, el gimnasio y la educación para la salud son los primeros en ir con recortes presupuestarios. Además, se necesita más investigación sobre cómo podemos involucrar de manera más efectiva y eficiente a los adolescentes en actividades saludables, así como también adaptar ciertos tipos de actividades (por ejemplo, deportes vs. artes) a la personalidad única de los adolescentes. Esto puede ser particularmente importante al principio de la niñez y la adolescencia antes del compromiso del uso de sustancias.

A medida que los investigadores y los responsables de la formulación de políticas persiguen estos objetivos de prevenir y retrasar el inicio del uso de sustancias, podemos comenzar exactamente donde estamos y lograr que los adolescentes se dediquen a pasatiempos antes de que empiece la escuela secundaria. Entonces, cuando su hijo o hija de noveno grado se encuentra con un nuevo amigo de grado 11 en su clase de Biología que le pregunta si quieren ir a esta fiesta en grupo donde el alcohol estará disponible, su hijo o hija puede decir "No" porque ya dijeron "Sí". "Ir de excursión con amigos".

Rubin Khoddam es estudiante de doctorado en Psicología Clínica en la Universidad del Sur de California, cuya investigación y trabajo clínico se centra en problemas de uso de sustancias y resiliencia. Fundó Psych Connection con el objetivo de conectar ideas, personas, investigación y autoayuda para conectarlo mejor con usted y los que lo rodean. ¡Puedes seguir a Rubin en Twitter haciendo clic aquí!

Citaciones:

Audrain-McGovern, J., Rodríguez, D., Rodgers, K., y Cuevas, J. (2011). Los refuerzos alternativos decrecientes vinculan la depresión con el tabaquismo de adultos jóvenes. Adicción, 106 (1), 178-187.

Correia, CJ, Benson, TA, y Carey, KB (2005). Disminución del uso de sustancias después de aumentos en las conductas alternativas: una investigación preliminar. Comportamientos adictivos, 30 (1), 19-27.

Hatzigiakoumis, DS, Martinotti, G., Giannantonio, MD, y Janiri, L. (2011). Anhedonia y dependencia de sustancias: correlaciones clínicas y opciones de tratamiento. Front Psychiatry, 2 (10).

Leventhal, AM, Bello, MS, Unger, JB, Strong, DR, Kirkpatrick, MG, y Audrain-McGovern, J. (2015). Disminución del refuerzo alternativo como mecanismo subyacente a las disparidades socioeconómicas en el consumo de sustancias entre adolescentes. Medicina preventiva, 80, 75-81.

Merikangas, KR, He, JP, Burstein, M., Swanson, SA, Avenevoli, S., Cui, L., … y Swendsen, J. (2010). Prevalencia a lo largo de la vida de los trastornos mentales en adolescentes de EE. UU .: resultados de la Replicación de la encuesta nacional de comorbilidad-Suplemento para adolescentes (NCS-A). Revista de la Academia Americana de Psiquiatría Infantil y Adolescente, 49 (10), 980-989.

Prescott, CA, y Kendler, KS (1999). Contribuciones genéticas y ambientales al abuso y dependencia del alcohol en una muestra poblacional de gemelos masculinos. American Journal of Psychiatry.

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