Poniendo humor bajo un microscopio

Daniel Dennett hace un buen punto en su charla de TED, Lindo, Sexy, Dulce, Divertido , cuando argumenta que nuestro sentido del humor debe lograr importantes objetivos evolutivos. ¿Por qué si no encontraríamos las cosas divertidas y nos reiríamos de ellas, actividades bastante inusuales, cuando lo piensen, a menos que hacerlo nos ayudara a sobrevivir como especie?

Según Dennett, el humor evolucionó como una forma para que la mente incentivara el descubrimiento de saltos erróneos hasta la conclusión, o como dice en su discurso, es "Un sistema neuronal conectado para recompensar al cerebro por hacer un trabajo sucio de oficina". el llamado "modelo Hurley" (llamado así por el autor principal Matthew Hurley), tiene sentido desde una perspectiva evolutiva.

Pero el modelo de humor de Hurley se basa únicamente en la argumentación, la intuición y los experimentos mentales. Sin duda, esa ha sido la manera de hecho de idear las teorías del humor desde que Platón y Aristóteles contemplaron el significado de la comedia. Pero los resultados no siempre resisten el escrutinio científico. Tomemos las teorías incongruentes del humor, que se basan en la creencia intuitivamente atractiva de que el humor surge cuando las personas descubren que hay una inconsistencia entre lo que esperan que suceda y lo que realmente ocurre. En verdad, los científicos han descubierto que en la comedia, lo inesperado está sobrevalorado. En 1974, dos profesores de la Universidad de Tennessee tenían estudiantes para escuchar una variedad de rutinas de Bill Cosby y Phyllis Diller. Antes de cada línea de golpe, los investigadores detuvieron la cinta y pidieron a los estudiantes que pronosticaran lo que vendría después. Luego se le pidió a otro grupo de estudiantes que calificaran el humor de cada uno de los chistes de los comediantes. Comparando los resultados, los profesores encontraron que las líneas punzantes predecibles (es decir, las menos incongruentes) fueron calificadas como mucho más divertidas que las inesperadas.

Es por eso que cuando Pete, la mitad académica de nuestro dúo, comenzó a preguntarse qué hace las cosas graciosas, lanzó el Humor Research Lab, también conocido como HuRL. Con su colaborador Caleb Warren, ha estado desarrollando y probando la teoría de violación benigna, la idea de que el humor surge cuando algo que es inquietante, amenazador o incorrecto (es decir, una violación) simultáneamente parece aceptable, seguro o correcto (es decir, benigno). Todo tipo de humor se ajusta al modelo, desde juegos de palabras hasta sarcasmo y cosquillas. Pero, lo que es más importante, la teoría está siendo validada experimentalmente.

En un experimento de HuRL, un investigador se acercó a estudiantes universitarios y les pidió que leyeran un escenario inspirado en el guitarrista de los Rolling Stones, Keith Richards. En la historia, el padre de Keith le dice a su hijo que haga lo que quiera con sus restos cremados, así que cuando su padre falleció, Keith resopla las cenizas. Aquellos que encontraron la historia de Keith y su chivo expiatorio simultáneamente "equivocados" (una violación) y "no incorrectos" (benignos) tuvieron tres veces más probabilidades de sonreír o reír que aquellos que consideraron que las acciones de Keith estaban completamente bien o eran completamente inaceptables. Si apreciar el humor es simplemente un sistema de depuración mental, como sugiere Dennett, estos resultados son difíciles de explicar.

También son alentadores los resultados de nuestro proyecto Código de Humor, una expedición global que explora lo que hace que las cosas sean divertidas. En todas partes, encontramos evidencia de que el humor nace de violaciones, de cosas que son incorrectas, amenazantes o perjudiciales. Acompañamos a Patch Adams en una misión de payasos en el Amazonas, donde los bromistas ayudaron a las comunidades empobrecidas rompiendo las normas sociales y destruyendo las preconcepciones culturales. Y en Palestina, descubrimos una vibrante escena de comedia que minó la confusión de décadas de risas.

De manera similar, fue claro en nuestros viajes que el humor solo se arraiga cuando las situaciones también son lúdicas, seguras o benignas. En Nueva York, aprendimos de los genios detrás de The Onion que incluso algo tan terrible como los ataques terroristas del 11 de septiembre se pueden bromear de manera oportuna, mientras el chiste lo merezca. Y en Japón, descubrimos que casi todo va en nombre de la hilaridad, pero solo cuando ocurre en ciertos lugares "seguros" como teatros de comedias, shows de juegos extraños y, por supuesto, bares.

Lo bueno de la teoría de la violación benigna es que encaja también desde una perspectiva evolutiva. De acuerdo con el influyente trabajo de los eruditos de la evolución Matthew Gervais y David Sloan Wilson, la risa probablemente evolucionó hace entre 2 y 4 millones de años como consecuencia del jadeo entrecortado emitido por los primates durante la pelea. Esta primera forma de risa fue una señal de que el peligro era bajo, y ahora era un momento tan bueno como cualquiera para explorar, jugar, establecer las bases sociales que conducirían a la civilización.

"Puede haber una violación o una incongruencia de expectativas, pero lo que la risa señala es que no es grave o es benigno", nos dijo Gervais. "Lo que el humor está indexando y la risa es la señalización es: 'esta es una oportunidad para aprender. Señala que esta es una novedad no grave y recluta a otros para que jueguen y exploren cognitiva, emocional y socialmente con las implicaciones de esta novedad ".

¿Las violaciones benignas subyacen a todo lo que hemos evolucionado para encontrar gracioso? Sin duda, los argumentos, las intuiciones y los viajes mundiales informarán la respuesta, pero, al final, solucionaremos el problema en el laboratorio.

Una versión de esta publicación fue publicada originalmente en Huffington Post .

El profesor Peter McGraw ( @PeterMcGraw ) y el periodista Joel Warner ( @JelmWarner ) se embarcaron en una búsqueda global de lo que hace las cosas graciosas. Siga sus hazañas en Facebook y Twitter , y pre-ordene una copia de The Humor Code, que será publicada por Simon & Schuster el 1 de abril de 2014.

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