¿Por qué el equilibrio pobre está estrechamente relacionado con el riesgo de demencia?

Practicar ejercicios físicos que mejoren el equilibrio, como el yoga o el Tai Chi, podría reducir el riesgo de demencia a medida que envejece.
Fuente: Mavo / Shutterstock

El primer estudio de este tipo realizado por investigadores de la Universidad de California en Irvine identificó una fuerte correlación entre el riesgo de demencia y el bajo rendimiento en dos pruebas de rendimiento físico diferentes: la prueba de equilibrio permanente y una prueba de caminar de 13 pies. Curiosamente, el equilibrio pobre tuvo la asociación más fuerte con la incidencia de demencia. ¿Cuál es la explicación neurocientífica para esto?

Aunque los investigadores no llegan a ninguna conclusión sobre la causalidad basada en esta correlación, plantean la hipótesis de que, dado que caminar y mantener el equilibrio requiere una actividad cerebral compleja, estas funciones pueden ayudar a los médicos a predecir quiénes podrían estar en mayor riesgo de desarrollar demencia.

El estudio de julio de 2016, "Sound Body Sound Mind? El rendimiento físico y el riesgo de demencia en los mayores: el estudio 90+ "aparece en línea esta semana y se publicará en una próxima edición impresa de la revista Journal of the American Geriatrics Society . Este estudio longitudinal basado en la población se realizó en 578 personas de 90 años o más.

Investigaciones previas sobre la demencia identificaron un vínculo entre el rendimiento físico deficiente y el aumento de las probabilidades de demencia en personas menores de 85 años. Sin embargo, hasta ahora, no estaba claro qué tipos de rendimiento físico pobre se asociaron con la demencia en personas mayores de 90 años.

¿Por qué el mal equilibrio y la dificultad para caminar están asociados con el riesgo de demencia?

La primera idea que tuve al leer este estudio fue que encontrar un vínculo entre el equilibrio pobre o la dificultad para caminar y la demencia es un ejemplo de libro de texto que recuerda que "la correlación no significa causalidad". Obviamente, simplemente identifica una asociación entre el equilibrio pobre y un mayor riesgo de demencia no necesariamente significa que un equilibrio deficiente causa demencia en personas mayores de 90 años.

Life Science Databases/Wikimedia Commons
Cerebelo en rojo.
Fuente: Bases de datos de Ciencias de la vida / Wikimedia Commons

Dicho esto, identificar una fuerte correlación entre el equilibrio deficiente y el mayor riesgo de demencia ofrece interesantes elementos de reflexión. Por ejemplo, en base a investigaciones previas que relacionan el cerebelo (latín para "pequeño cerebro") con el equilibrio, la fluidez de los movimientos coordinados y las funciones cognitivas, tengo el presentimiento de que el cerebelo está de alguna manera involucrado en esta correlación. Cada vez hay más evidencia que sugiere que (contrariamente a la creencia popular) el cerebelo contribuye a la cognición, así como a las funciones motoras ajustadas, el equilibrio y la coordinación muscular.

Hace más de una década, los investigadores de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins publicaron un estudio que identifica que el cerebelo desempeña un papel crucial en el equilibrio y la locomoción de producción propia. Uno de los signos característicos del daño al cerebelo es la ataxia caminando marcada por la falta de fluidez y los movimientos bruscos.

En 2014, la sección de Neuroimagen de la revista Psychiatry Research , publicó hallazgos de que una reducción en el volumen de materia gris y sustancia blanca en el cerebelo se asociaba con ciertos tipos de demencia y la enfermedad de Alzheimer.

Por último, en base a su extensa investigación sobre la ataxia y el cerebelo, Jeremy Schmahmann, de la Escuela de Medicina de Harvard, desarrolló una hipótesis revolucionaria de que, al igual que el cerebelo, afina nuestros movimientos y afina nuestros procesos de pensamiento.

Aunque es especulativo, al juntar las piezas del rompecabezas, uno podría adivinar que el cerebelo podría estar jugando un papel en la fuerte asociación entre el equilibrio pobre y el riesgo de demencia. Aquí hay un video de Schmahmann explicando su teoría de "Dysmetria of Thought".

Conclusiones: Úselo o Piérdalo. Su atrofia de cerebelo si no está comprometida regularmente

Aproximadamente, el 7 por ciento de los adultos de 60 años o más sufren de demencia, una disminución en la memoria y otras habilidades cognitivas que pueden dificultar la vida cotidiana. Se prevé que el número de personas que vivirán hasta bien entrados los 90 años se cuadruplicará para 2050. Esto significa que a mediados de siglo, casi 9 millones de personas tendrán 90 años o más.

La buena noticia es que en muchos casos hay formas prácticas de mantener las neuronas de Purkinje del cerebelo robustas y que funcionan de manera óptima según las elecciones de estilo de vida, como evitar el sedentarismo, mantenerse físicamente activo, ejercicio aeróbico moderado, yoga, danza, Tai Chi, etc.

Este boceto rudimentario ilustra cómo comprometer ambos hemisferios del cerebelo y ambos hemisferios del cerebro de forma regular (a lo largo de su vida) puede optimizar sus funciones cognitivas y reducir el riesgo de demencia a medida que envejece.
Fuente: Foto e ilustración de Christopher Bergland (Circa 2009)

Además, hay actividades cerebrales que flexionan el pensamiento crítico, la resolución de problemas y el análisis racional que podrían considerarse funciones primordiales del "cerebro izquierdo-derecho" en el cerebro. Utilizando el marco del "modelo de cerebro dividido de Bergland" anterior, puede estructurar su día para incluir actividades que mejoren sus funciones cerebral y cerebelosa (relacionadas con o ubicadas en el cerebelo). Idealmente, los cuatro hemisferios cerebrales deberían funcionar en perfecta armonía como un todo unificado, sin ninguna fricción o viscosidad, para mejorar la capacidad creativa.

Al hacer un esfuerzo consciente para conectar ambos hemisferios del cerebelo y ambos hemisferios del cerebro diariamente, en cada etapa de tu vida, mi hipótesis es que todos aumentan sus probabilidades de mantener una mente sana en un cuerpo sano hasta eres centenario

De nuevo, en muchos sentidos, esta conclusión es una conjetura de mi parte. Sin embargo, mi conjetura educada se basa en años de extensa investigación empírica sobre este tema. Además, la evidencia anecdótica respalda el hecho de que tomar decisiones diarias de estilo de vida para mantenerse activo y mantener el equilibrio a través de prácticas como el yoga y el Tai Chi podría ayudar a millones de personas mayores a reducir su riesgo de deterioro cognitivo después de los 90 años.

Esté atento a futuros estudios que podrían conducir al desarrollo de programas de prevención y estrategias de tratamiento específicas para crear una espiral ascendente de rendimiento físico y un riesgo reducido de desarrollar demencia.

Para leer más sobre el vínculo entre el cerebelo y la función cognitiva, revisa mis publicaciones del blog de Psychology Today ,

  • "El cerebelo influye profundamente en nuestros pensamientos y emociones"
  • "Superfluidez: la inteligencia fluida va más allá del tamaño del cerebro"
  • "7 hábitos para una mente sana en un cuerpo sano"
  • "El miedo a caer crea una espiral descendente"
  • "¿Por qué el baile es tan bueno para tu cerebro?"
  • "La conectividad mejorada de cerebelo aumenta la capacidad creativa"
  • "¿Por qué la actividad física mejora la flexibilidad cognitiva?"
  • "Descifrando el enigma de la flexibilidad cognitiva"
  • "Tus ojos son una ventana en el funcionamiento interno de tu cerebro"
  • "¿Cuál es el secreto para permanecer siempre joven?"

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