Por qué estamos infelices

Walt Whitman escribió, famoso, que pensó que podía volverse y vivir con animales.

No sudan ni lloriquean sobre su condición.

No permanecen despiertos en la oscuridad y lloran por sus pecados.

No me ponen enfermo discutiendo su deber a Dios,

Nadie está insatisfecho, nadie está demente con la manía

de poseer cosas,

Nadie se arrodilla a otro, ni a su clase que vivió miles de

hace años que,

Nadie es respetable ni trabajador en toda la tierra.

Para ser justos, aunque rara vez es la ambición de esta poesía, los animales son mucho más que la creciente fisicalidad y vigilancia del mundo que Whitman describe en su "Canción de mí mismo". Nuestros amigos animales se enfurecen y se encogen y se inclinan ante aquellos reconocidos ser sus superiores Saltan cuando se asustan y se comportan con desaliento cuando los queridos se van. Tal vez incluso lloriquean en la noche. Las emociones que sentimos son extensiones de sus preocupaciones.

Pero, por supuesto, el gran poeta tiene razón en los aspectos que importan. Nosotros, los humanos, tenemos habilidades especiales para enriquecer nuestros ambientes con ideas. Las ideas, y también las imágenes, que dan color y movimiento a la reflexión, alteran el carácter de esos entornos. Confiamos en ideas e imágenes, como lo hace Whitman en su poema, para describir acontecimientos mundanos e imputarles significado. ¿Qué ha sucedido, está sucediendo ahora, y sucederá en los momentos venideros? Las ideas enmarcan nuestras vidas y nos conectan con las otras cosas que hemos hecho.

Pero nuestros poderes de ideación van más allá de esto. Podemos convocar concepciones independientemente de las situaciones en las que nos encontramos. Soñamos y soñamos, planificamos y recordamos, y sí, permanecemos despiertos por la noche reflexionando sobre cosas que nunca sucedieron y nunca sucederán.

Es esta capacidad de pensamiento independiente y abstracto la que nos ayuda a establecer modelos o estándares, concepciones fijas para las ocurrencias del mundo. Imaginamos condiciones "ideales", así como lo contrario de esos ideales. Y comparamos lo que tenemos ante nosotros con esas visiones.

Es la dificultad humana vivir a la sombra de estos estándares.

Todo esto puede parecer algo malo, al menos como he introducido el asunto hasta este punto. Pero los estándares abstractos también nos ofrecen un tipo distintivo de satisfacción, quizás desconocida para los animales. Nos sentimos felices cuando nos sentimos alcanzando, o incluso acercándonos, a nuestras visiones idealizadas.

Mi ensayo anterior discutió algunos aspectos de ese proceso de felicidad. Se presentaron cuatro caminos de experiencia: trabajo, juego, communitas y ritual. Cada uno fue visto como una estrategia deliberada para dirigir el comportamiento y establecer el significado. Llevado a cabo con éxito, el trabajo produce orgullo; juego, gratificación; communitas, bendición y ritual, reverencia y resolución. Se dice que estas condiciones son "versiones" o felicidad, que difieren principalmente en el papel que desempeñó la persona en lo que ocurrió. Pero están unidos por la sensación de que en cada caso se llegó a un fin deseable, se tuvo un "buen" tiempo, y el yo se realizó de maneras imprevistas. Ser feliz es sentirse moviéndose a lo largo de líneas personalmente aprobadas.

Sin embargo, este ensayo no trata sobre la felicidad, sino sobre la condición opuesta, centrada en las emociones de desaliento y descontento. Por mucho que Whitman lo afirme, nos sentimos infelices cuando percibimos una distancia entre nuestros estándares para el mundo (y nuestro lugar dentro de él) y las realidades con las que nos encontramos.

¿Cuáles son estos estándares? ¿De dónde vienen? Primero señalaría que hay muchos estándares diferentes que se pueden aplicar a cualquier situación, y el arte de la felicidad es elegir los que podemos cumplir razonablemente. Las expectativas cambian a medida que avanzamos en el curso de la vida; con frecuencia, esas expectativas se modifican o reducen. Tal como dice el refrán, es la madurez.

La mayoría de nosotros vivimos en el territorio entre nuestros sueños más salvajes y los miedos más oscuros. Se entiende que estos extremos son posibilidades; pero otros, más próximos, se vuelven más grandes en la conciencia. Es decir, las visiones de condiciones ideales o perfectas generalmente se ajustan a las preocupaciones prácticas. Algunas veces nos comparamos con lo que la sociedad espera de una persona de nuestro "tipo" o circunstancia; a veces, esa comparación se hace con lo que otras personas, y más precisamente, lo que otras personas como nosotros tienen. Algunos de nosotros soñamos en grande y estamos insatisfechos hasta que alcancemos esos objetivos. Pero otros (y aquí hablo con la voz de una persona mayor) están contentos con lo que hemos tenido hasta este punto. Cualquiera que se mire en el espejo sabe que hay muchas formas de evaluar esa imagen. La felicidad, y su opuesto, se puede encontrar ajustando la superficie reflectante y ajustando el escrutinio del observador.

Todo esto supone que operamos con imágenes uniformemente positivas y, en consecuencia, nos alabamos o castigamos por nuestros esfuerzos para alcanzarlas. Este no es el caso. También mantenemos imágenes de los degradados y excluidos. Sabemos que un paso en falso puede hacer que caigamos de los estados que actualmente ocupamos. La mayoría de la gente tiene la sensación de que el horror (la confrontación con los males que conocemos) es diferente del terror (desorientación que surge de males que no podemos comprender). Vivimos nuestras vidas en consecuencia, generalmente alejados de personas y lugares considerados peligrosos y profanadores. Las personas privilegiadas, por definición, les resulta más fácil evadir estos territorios y tienen "redes de seguridad" para limitar su descenso y restaurar su bienestar. Ese tema se desarrollará en una escritura posterior.

Debido a que nuestras emociones presentan sensaciones de movimiento y búsqueda de ubicación, entonces la infelicidad implica el doble sentido de alejarse de las condiciones idealizadas y hacia las devaluadas. Los sentimientos de pérdida y desagrado se combinan.

En esa luz, debo reconocer que los cuatro "senderos de la experiencia" que describí tan alegremente arriba no siempre conducen a la felicidad. El trabajo fallido produce desaliento, incluso vergüenza. Jugar sin cumplir no conduce a la gratificación, sino a los sentimientos de contención y aburrimiento. Communitas desfigurado resultados no en la bendición sino en la desconexión y la desgracia. El ritual defectuoso termina en disolución y falta de respeto. Los formatos en sí mismos no garantizan una autorrealización beneficiosa. Ese resultado depende de las personas involucradas.

Si sentimientos como estos se limitaran al presente, lo que estamos haciendo ahora para abordar nuestras circunstancias actuales, los desafíos de la vida serían más simples. De hecho, Whitman fue un campeón de ese momento plenamente vivido, cuando abrazamos una existencia concreta y sensual. Pero la infelicidad también se centra en acontecimientos pasados, como un acto mal elegido o una desgracia que nunca se puede corregir. Y estamos atormentados igualmente por los eventos venideros, no solo por la "venganza del futuro" como lo llamó Henry James, sino también por la comprensión de que ninguno de nuestros mejores sueños se hará realidad. Nuestra disposición a imponer versiones de tiempo extendidas en nuestras vidas nos ennoblece y nos arroja a la miseria.

Para usar una metáfora, tal vez una demasiado agresiva, nuestros estándares son espadas, con dos bordes afilados y la capacidad de cortar de muchas maneras. Tales espadas inspiran y recompensan (lo que Freud llamó el "ideal del yo"); también controlan y condenan (su "superego"). Las espadas despejan el camino y nos dan valor. También mantienen a otras personas, potencialmente nuestros seguidores, a raya. Así que armados, hacemos aliados y enemigos. Los estándares afectan a todas estas cosas, y sin ellas, sin armas mentales, tendremos dificultades para abrirnos camino en el mundo.

Una vez más, ¿de dónde vienen estos modelos? Sería tonto decir que los humanos no son más que criaturas con ideas. En cierto nivel, somos animales de Whitman. Tenemos sus necesidades básicas, patrones de respuesta y hábitos de conciencia. Conocemos el dolor y el placer Esos estándares para relacionarse con el mundo se establecen mediante procesos que no controlamos. Cuando apoyamos los requisitos del cuerpo de nosotros, comiendo, durmiendo, moviéndonos o buscando refugio, estamos contentos.

En otro escrito, describí el funcionamiento corporal tal como el establecimiento de significados físicos o "entendimientos" (literalmente, principios bajo los cuales nos encontramos). Tenemos patrones biológicamente grabados de reconocimiento y respuesta. Operar en tales términos es imponer un significado a nuestras vidas. La mejor parte de la felicidad se obtiene al honrar el conocimiento corporal. Lo ignoramos a nuestro riesgo.

Pero esto no es suficiente para nosotros. Dependemos, y de hecho, debido a siglos de evolución, ahora estamos obligados a depender, de directivas simbólicas, entendimientos que construyen formas de conciencia física pero se vuelven extremadamente abstractos, elaborados y de carácter mental. Tenemos "principios" de esta otra manera. Operamos con Big Ideas.

Muchos de estos estándares son el legado de nuestras sociedades. Otros son puestos sobre nosotros por las personas con las que interactuamos. Otros más son provistos por formularios de medios: libros, películas, televisión y similares. Cualquiera que sea su fuente, estos modelos son de un tipo diferente a los reclamos físicos. No seguimos las directivas simbólicas de la manera en que buscamos alimentos, agua y relajación. Sin embargo, queremos enfrentarlos e involucrarlos. Cumplir con sus requisitos nos da una especie de satisfacción. Incluso perseguirlos puede ser agradable.

Llame a esos principios creencias, valores y costumbres. Llamar a los finales que prescriben los objetivos. Identifique los objetos y comportamientos que los particularizan como símbolos, formas visibles que muestran a los demás -y a nosotros mismos- que nos comportamos de la manera adecuada. Por lo general, "deseamos" avanzar a lo largo de estas rutas, pero no "necesitamos" hacerlo. Es decir, nuestras compulsiones son psicológicas (y culturales) más que fisiológicas. Aunque esta libertad -para perseguir una visión abstracta en lugar de otra- se considera una de las características de la condición humana, también genera una gran confusión sobre qué estándares respetar y cómo determinar si se ha logrado una satisfacción adecuada. Estos suenan como asuntos para debate entre filósofos y moralistas. Son, en cambio, asuntos extremadamente prácticos, de hecho, el negocio cotidiano de la publicidad.

Las personas modernas son infelices porque no pueden experimentar la finalización. Siempre hay estándares nuevos y más altos que cumplir. Inevitablemente, hay "asuntos pendientes". Se insta a todos a seguir adelante, pero nadie sabe si ya han llegado a su destino o si ese punto final está adelantado.

Podemos aceptar las directivas de la sociedad como nuestras, como estándares de identidad y comportamiento, o podemos luchar para mantener nuestros propios puntos de vista. La mayoría de nosotros existe con una combinación complicada y fluida de estos temas. Algunas estrategias de vida parecen agradar a nuestros padres y amigos si no a nosotros mismos. Más comúnmente quizás, ocurre lo contrario. Con frecuencia, se adopta un enfoque situacional. Es decir, cada ajuste que ingrese se considera que tiene sus propios requisitos, y nosotros de eso. Para usar el lenguaje posmoderno tenemos un yo plural, secuencialmente situado. Ya no hay un centro del ser, para que las fuerzas centrífugas se desgarren.

Si se nos niegan los sentimientos de conclusión y estamos confundidos sobre los estándares dignos de seguir, ¿cuál es el camino hacia la felicidad? Para muchos en el movimiento positivo de la psicología y la sociología, debe haber un compromiso para descubrir y honrar a un centro personal profundo, un yo "auténtico" que constituye un lugar donde podamos estar, existencialmente, en casa. Ese centro debe estar conectado con las preocupaciones corporales que orientan a cada miembro de la especie humana. Debe contener valores dignos que articulen ambiciones de vida razonables y hagan una trayectoria coherente del pasado, presente y futuro. Y debe reconocer la importancia de otras personas para lo que somos y lo que hacemos.

No es de imaginarse que tales compromisos centrales sean fáciles de descubrir o mantener, ya que las fuerzas de la modernidad impulsan siempre hacia afuera. Pero la infelicidad, del tipo más profundo y duradero, es el destino de aquellos que no se reúnen con esa determinación.

Referencias

Whitman, W. (1855) "Canción de mí mismo". En Hojas de hierba . Nueva York: Whitman, p. 38.

Henricks, T. (2012). Yo, sociedades y emociones: comprender los caminos de la experiencia. Boulder, Co: Paradigm.

James, H. (1956). Los bostonianos: A novell . Nueva York: Biblioteca moderna, p. 162.

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