Por qué llorar es bueno para ti

[Artículo actualizado el 17 de septiembre de 2017]

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Llora bebés

En muchas culturas, especialmente para los hombres, el llanto se considera un comportamiento indigno e infantil, excepto en ciertas circunstancias específicas, como el duelo por la pérdida de un amigo o pariente cercano. Después de la adolescencia, los hombres derraman lágrimas con mucha menos frecuencia que las mujeres. En promedio, los hombres lloran una vez al mes y las mujeres aproximadamente cinco veces al mes, especialmente antes y durante el ciclo menstrual. Los hombres no solo lloran con menos frecuencia sino también por periodos más cortos a la vez, de 2 a 4 minutos en comparación con los 6 minutos de las mujeres. Y también lloran menos, en solo el 6% de los casos frente al 65% de las mujeres.

Las lágrimas del mundo

De hecho, hay tres tipos de lágrimas, dos de las cuales son bastante poco interesantes: lágrimas basales que lubrican y protegen el ojo y lágrimas reflejas que eliminan irritantes como partículas de humo o vapores de cebolla. El tercer tipo de lágrima, por supuesto, se elimina en respuesta a la emoción y difiere de las lágrimas basales y reflejas no solo por su causa, sino también por su composición química, siendo considerablemente más rica en ciertas sustancias, como la prolactina y la hormona adrenocorticotrópica.

Cuando las palomas lloran

Todos los animales arrojan lágrimas basales y reflejas, pero solo los seres humanos derraman lágrimas emocionales. Así que tal vez las mujeres no deberían sentirse tan mal llorando todo el tiempo, ya que esto seguramente las hace más humanas que los hombres. Algunas personas creen que algunos animales, en particular los elefantes y los chimpancés, también pueden derramar lágrimas emocionales, pero esto es difícil de verificar. Por otro lado, podemos estar bastante seguros de que los cocodrilos no lloran. La expresión "arrojar lágrimas de cocodrilo" tiene sus raíces en una antigua leyenda griega según la cual los cocodrilos simulan llorar ya sea para atraer o llorar a su presa.

El fantasma en la máquina

El daño a la rama oftálmica del nervio trigémino hace que la superficie del ojo sea insensible y por lo tanto evita la producción de lágrimas reflejas. Sin embargo, es la división parasimpática del nervio facial la que es realmente responsable de producir las lágrimas, y el daño al nervio facial, como en la parálisis de Bell, puede llevar a una disminución en la producción de lágrimas. Las lágrimas reflejas y emocionales son producidas por la glándula lagrimal y drenadas a través del conducto nasolagrimal en la nariz. Cualquier exceso de líquido se derrama fuera del párpado y gotea a lo largo del lado de la nariz o la superficie de la mejilla, por lo que las lágrimas.

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Et mentem mortalia tangunt

Los seres humanos derraman lágrimas emocionales en respuesta a la tristeza y el dolor, pero también en respuesta a una gama de otras emociones, a veces positivas, como la euforia, la risa, el amor, la frustración, el dolor, la ira y la sorpresa. El llanto activa tanto el sistema nervioso simpático que despierta como el sistema nervioso parasimpático sedante. Sin embargo, este último se activa durante un período más largo, lo que sin duda explica por qué las personas tienden a recordar el llanto como una experiencia calmante y catártica.

¿Pero también podría haber otras razones para que la gente llore? Las lágrimas pueden tener una serie de funciones sociales, en particular (1) comunicando nuestras emociones mientras enfatizan su profundidad y sinceridad, (2) atrayendo atención, simpatía y ayuda en un momento de peligro, angustia o necesidad, y (3) sirviendo como una señal de apaciguamiento, dependencia o apego (por ejemplo, borrando nuestra visión y perjudicando nuestras acciones agresivas y defensivas). Dado todo esto, no debería sorprender que las lágrimas también puedan usarse para manipular y engañar, cf. las lágrimas de cocodrilo de la tradición.

Las lágrimas también pueden tener algunas funciones fisiológicas más aburridas, primero preparando al cuerpo para la acción a través de la respuesta simpática de lucha o huida y luego, como hemos visto, aliviando el estrés y la angustia a través de la actividad parasimpática. En tiempos antiguos y medievales, los médicos comúnmente creían que el llanto purgaba el exceso de humores del cerebro. Del mismo modo, algunos científicos modernos creen que sirve para eliminar las toxinas, en particular las hormonas del estrés, de la corriente sanguínea. Bueno, tendrías que ser un científico para creer eso!

Me gusta pensar que las lágrimas también pueden tener una función psicológica, que sirve como un mecanismo para que el inconsciente de una persona le diga a su conciencia que un problema o situación en particular significa mucho para él y que debe esforzarse para abordar o, al menos, para procesarlo Como los marcadores de la emoción fuerte, las lágrimas señalan momentos de importancia existencial en nuestras vidas, desde compartir un primer beso hasta lamentar la pérdida de nuestra pareja. Negarlos o retenerlos es absurdo en extremo, no solo porque nos niega el momento y la oportunidad de ser (y mirar) lo mejor posible, sino también porque una actitud o perspectiva mejor a menudo es el resultado de un buen viejo llanto

En las palabras de Goethe: "Si nunca has comido llorando, no sabes a qué sabe la vida".

Neel Burton es autor de El significado de la locura , El arte de la falla: la guía contra la autoayuda, Esconder y buscar: la psicología del autoengaño, el cielo y el infierno: la psicología de las emociones y otros libros.

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