¿Qué hay de nuevo en neuropsicología?

Wei-Chung Allan Lee, CC 2.5
Fuente: Wei-Chung Allan Lee, CC 2.5

Claro, muchos de los "hallazgos emocionantes" de hoy se convertirán en los callejones sin salida del mañana. Pero la cantidad, la calidad y la centralidad de los nuevos hallazgos de la investigación neuropsicológica aumentan mi esperanza de que finalmente obtengamos esas curas de avanzada e incluso formas de hacernos mejores "normales".

Aquí están los hallazgos recientes que más me intrigan.

El papel de los genes

Nature Genetics informó un metaanálisis realizado por un equipo internacional de investigadores de 2.500 estudios de gemelos separados. En cada uno de los 17.804 rasgos estudiados, los genes juegan un papel importante, casi tan alto en la función psiquiátrica y cognitiva como en los rasgos tradicionalmente considerados como más puramente fisiológicos, por ejemplo, cardiovasculares o neurológicos. La terapia génica, implementada éticamente, se convertirá en un foco cada vez mayor de la investigación en salud mental.

Enfermedad mental

Nature informó que la depresión mayor a menudo puede ser causada por dos genes que regulan la transmisión del glutamato.

Nature Neuropsychopharmacology informó que el transporte de glutamato también puede ser clave para los trastornos repetitivos como el TOC, el autismo y el síndrome de Tourette.

Un estudio de Harvard publicado la semana pasada e informado en el New York Times y en PBS NewsHour encontró genes que parecen causar esquizofrenia.

Un estudio de Harvard / MIT en Biological Psychiatry e informado en The Smithsonian , encontró que "la mayoría de los niños que no muestran signos de depresión pero que tienen un padre deprimido tienen anomalías en las áreas del cerebro asociadas con la depresión". Esos niños tienen tres veces más probabilidades de desarrollar depresión en la edad adulta. Ese estudio puede allanar el camino para el tratamiento preventivo.

Un cuerpo de investigación está explicando por qué los ISRS solo ayudan a algunos pacientes con depresión: un gen para metabolizar los ISRS. Si metabolizas muy poco, no funciona. Si metabolizas demasiado, causa efectos secundarios demasiado grandes. Probablemente, no pasará mucho tiempo hasta que una mirada a tu genoma personal te ayude a predecir qué medicamentos funcionarán y cuáles no.

Nature Molecular Biology publicó y la BBC informó sobre un análisis genético de 900 delincuentes violentos que revelaron dos genes asociados con delitos violentos, los llamados "genes del crimen".

La profesora de psicología de Georgetown, Abigail Marsh, informó que un escaneo de la corteza cingulada anterior de un delincuente pronto podría permitir que las placas de libertad condicional pronostiquen con mayor precisión la probabilidad de reincidencia.

Inteligencia

He notado un aumento en la investigación sobre el funcionamiento cognitivo de alto nivel, lo que comúnmente se conoce como "inteligencia".

Nature informó que la investigación de Yale descubrió que cada uno de nosotros tiene una "huella cerebral" única, que predice los puntajes de las pruebas de inteligencia. Paralelamente, un equipo de investigación chino informó que una exploración con resonancia magnética funcional puede explicar el 72% de la varianza en las puntuaciones de coeficiente de inteligencia.

Una revisión de la literatura de Nature Molecular Biology sugiere que la inteligencia se encuentra bajo el alto nivel de control genético indicado por el metanálisis de estudios gemelos antes mencionado.

Un estudio publicado en Nature Neuroscience identificó dos redes de genes sustancialmente causales de la inteligencia.

Los científicos de la Facultad de Medicina de la Universidad de Colorado descubrieron que la cantidad de copias de un dominio de proteína generado genéticamente (DUF1220) se correlaciona con el coeficiente de inteligencia así como con el tamaño del cerebro y el autismo.

Un Informe Científico de la Naturaleza , utilizando datos de más de 5.000 participantes en el Estudio Nacional de Desarrollo Infantil, encontró que tres SNP (pequeños trozos de ADN) se correlacionan moderadamente con muchos índices de logros educativos a los 16 años.

Investigadores de la Universidad de Montreal descubrieron que una sola copia del gen faltante puede reducir el coeficiente de inteligencia hasta 25 puntos y predisponer a una persona al autismo.

A la luz de todos estos enlaces moleculares a la inteligencia, tal vez no sea sorprendente que una revisión científica estadounidense de la literatura concluyera que las afirmaciones de que el "entrenamiento cerebral" y los "juegos cerebrales" como los vendidos por compañías como Lumosity no aumentan el coeficiente de inteligencia .

El futuro

Por supuesto, la neuropsicología es todavía un campo joven. ¿Qué podría deparar el futuro?

La instrumentación está mejorando dramáticamente, lo que debería acelerar el progreso. Por ejemplo, ahora es posible medir la actividad neuronal en animales en movimiento en el nivel de una sola célula. Los microscopios electrónicos de barrido pueden detectar partículas subatómicas.

Un consorcio internacional financiado por los NIH ha desarrollado un enfoque más simple y potente para la edición de genes, con el nombre poco común de CRISPR-Cpf1, que facilitará el desarrollo de más y mejores terapias génicas. Por ejemplo, el New York Times informa que los investigadores británicos están utilizando CRISPR para editar embriones humanos con la esperanza de ayudar a las parejas infértiles. Por supuesto, uno puede imaginar un futuro en el que la edición de genes se utiliza para corregir genes defectuosos para todo, desde la depresión hasta la inteligencia y quizás incluso para mejorar el funcionamiento normal si eso se considera éticamente aceptable.

TIME informó que ahora es posible que los recién nacidos tengan, en solo un día, su genoma seleccionado para identificar la fuente de un problema, algo que, no hace mucho, habría sido de ciencia ficción. Esto sugiere que la medicina personalizada, tanto para la salud mental como física, llegará más temprano que tarde.

Una cosa es cierta: el campo de la psicología está cambiando más rápidamente que nunca.

Le agradezco a Brandon Nagel por traerme parte de esta investigación a mi atención.

La biografía de Marty Nemko está en Wikipedia. Su nuevo libro, su octavo, es The Best of Marty Nemko.

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