¿Quiénes son los más solitarios?

Thomas Leuthard/Flickr
Fuente: Thomas Leuthard / Flickr

Si nos fijamos en los artículos de noticias actuales sobre la soledad, encontrará que a muchos les preocupa la soledad entre las personas mayores (vea, por ejemplo, este artículo o este). Sin duda es una gran causa de preocupación, dados los efectos más bien perjudiciales para la salud que puede tener la soledad crónica, incluido un mayor riesgo de mortalidad (por ejemplo, la soledad puede aumentar la muerte prematura en un 26%). Sin embargo, ¿se ha centrado más la atención en la soledad entre los ancianos que se han alejado de otros grupos de personas que también pueden estar experimentando altos niveles de soledad?

Investigaciones recientes publicadas por Maike Luhmann y Louise Hawkley exploran cómo la soledad se distribuye a lo largo del ciclo de vida desde la adolescencia hasta la vejez. Obtuvieron sus datos de una gran muestra representativa de alemanes a nivel nacional (N = 16,132). Estos son algunos de sus hallazgos:

Los adultos mayores y jóvenes más viejos eran los más solitarios

Como era de esperar, los mayores (definidos como mayores de 80) eran los más solitarios.

Tomwsulcer/Wikipedia
Fuente: Tomwsulcer / Wikipedia

Sin embargo, quedaron en segundo lugar los adultos jóvenes de alrededor de 30 años. Hubo otro aumento en la soledad alrededor de los 60 años. Hubo dos caídas en la soledad alrededor de los 40 y 75 años de edad. Esta progresión no lineal de la soledad en diferentes edades sugiere que en diferentes momentos de la vida, una persona puede volverse más susceptible a la soledad. Entre los ancianos más viejos, lo que contribuyó significativamente a los sentimientos de soledad fue la ausencia de una figura de apego significativa y la presencia de limitaciones funcionales. Cuando los investigadores controlaron esas covariables, los niveles de soledad disminuyeron drásticamente para los ancianos mayores, pero no para otros grupos de edad. No quedó claro a partir de este estudio por qué otros grupos de edad (a los 30 y 60 años) experimentaron estos picos en la soledad.

Esto deja abierta la pregunta: ¿por qué los adultos jóvenes experimentan estos mayores niveles de soledad? Además, ¿qué podemos hacer para ayudar a estas personas a sentirse menos solos?

Cuanto mayor sea tu ingreso, menos solitario estarás.

Los investigadores encontraron que los ingresos se asociaron negativamente con la fuerza de la soledad. Por lo tanto, cuanto mayor es el ingreso, menos uno tiene sentimientos de soledad. Esto era cierto, incluso cuando controlaban covariables como el estado laboral, el estado de la relación, los arreglos de vivienda, etc. Los ingresos tenían una asociación única con la soledad más allá de otros factores como el tipo de trabajo que tenían, si eran solteros o con un compañero , cuántas personas había en su hogar, etc. Sin embargo, esta relación entre el ingreso y la soledad variaba en las distintas edades. La relación fue más fuerte para los participantes de mediana edad en comparación con los participantes que eran más jóvenes y mayores. Los investigadores argumentaron que tal vez fue porque el dinero jugó un papel más importante en los adultos de mediana edad, o porque es más fácil para los adultos jóvenes y mayores socializar de formas que no dependen del dinero.

Cuantos más amigos tenías, más contacto tenías con los demás, y estar en una relación se relacionaba con ser menos solitario

El último conjunto de hallazgos no fue tan sorprendente. Tener menos amigos, tener menos contacto con los demás y ser soltero estaba relacionado con la soledad. Estas relaciones se mantuvieron verdaderas incluso cuando los investigadores controlaron otros factores y observaron la distribución a través de diferentes edades. Sin embargo, una variación interesante fue que un mayor contacto cara a cara se relacionó con una menor soledad, pero un mayor contacto en línea se relacionó con una mayor soledad.

A menudo describo la soledad como la misma emoción con muchas causas diferentes. La edad de una persona claramente juega un papel en cómo una persona experimenta su soledad. Si bien tenemos cierta comprensión de la experiencia de soledad y de intervención de los ancianos, las cosas se vuelven menos claras con los adultos jóvenes que también experimentan niveles relativamente altos de soledad. Y aunque factores obvios como tener más amigos y estar en una relación te hacen sentir menos solo, es menos claro por qué tener un ingreso más alto también te haría sentir menos solo.

Referencia: Luhmann, R. & Hawkley, LC (2016). Diferencias de edad en la soledad desde el final de la adolescencia hasta la vejez más antigua. Developmental Psychology, 52 (6), 943-959.

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