¿Realmente puedes morir de un corazón roto?

Por Marc Gillinov, MD, y Steven Nissen, MD

Shakespeare lo sabía. El poeta del siglo diecisiete John Donne escribió al respecto. Las estrellas country y occidental cantan sobre eso. Y cualquiera que haya experimentado el dolor de la pérdida profunda o la alegría del amor incondicional lo ha sentido. La fuerte conexión entre sus emociones y su corazón ha sido un tema central en el arte y la literatura durante siglos. Tanto en la literatura como en la vida, las emociones negativas pueden dañar el corazón. En las treinta y nueve obras de Shakespeare, diez personajes mueren como resultado de una fuerte emoción. En una de las escenas más memorables del teatro, el Rey Lear, casi loco por el dolor después de la muerte de su hija Cordelia, sufre de síntomas que se parecen notablemente a los de un ataque cardíaco y literalmente muere de un corazón roto.

Entre los eventos de la vida, la pérdida de un ser querido se clasifica como uno de los mayores estreses de la vida. Desafortunadamente, prácticamente todos nosotros tendremos que trabajar así en algún momento, y para algunos este evento presenta peligros especiales para la salud. Hace mucho tiempo que sabemos que la muerte de un esposo o esposa a veces es seguida en unos pocos meses por la muerte del cónyuge sobreviviente. La explicación común es casi un cliché: "Murió de un corazón roto después de perder a su esposa". De hecho, esta afirmación a menudo es correcta.

Hoy, entendemos la relación entre la salud emocional y la salud del corazón. Y cuando se trata de la aflicción, una de nuestras respuestas emocionales más fuertes, tenemos datos científicos y estudios médicos reales que nos ayudan a comprender los riesgos médicos de un "corazón roto".

El duelo puede causar dos problemas cardíacos diferentes: una condición reversible llamada "cardiomiopatía por estrés" o, más comúnmente, un ataque cardíaco estándar.

Cardiomiopatía por estrés

Reconocido por los médicos japoneses hace mucho tiempo, la cardiomiopatía por estrés tiende a ocurrir en mujeres de mediana edad después de un shock emocional repentino. Si bien el evento precipitante más común es la muerte de un ser querido, incluso una fiesta de cumpleaños sorpresa puede desencadenar la respuesta.

En las personas afectadas, la liberación repentina y masiva de hormonas del estrés causa cambios temporales en los vasos sanguíneos del corazón, lo que reduce la función cardíaca, el cambio en la forma del corazón y la insuficiencia cardíaca aguda. Los japoneses llaman a esta condición "miocardiopatía de Takotsubo", en referencia a la observación de que el corazón adopta la forma de una trampa de langosta japonesa, que se llama "tako tsubo". Los pacientes desarrollan dolor en el pecho y dificultad para respirar. La buena noticia para estos pacientes es que la afección generalmente es reversible con la atención médica adecuada.

Ataques al corazón

El dolor también puede precipitar un ataque al corazón. Un estudio reciente de la Escuela de Medicina de Harvard fue noticia con su examen del riesgo de un ataque al corazón después de la muerte de una persona importante en la vida. El hallazgo más alarmante: el riesgo de un ataque cardíaco se incrementó en un sorprendente veintiún veces durante las primeras veinticuatro horas después de la muerte de un ser querido. El riesgo fue mayor entre los que tenían factores de riesgo comunes para las enfermedades del corazón, incluida la presión arterial alta, el tabaquismo, la diabetes y el colesterol elevado.

¿Cómo precipita el dolor un ataque al corazón? Las emociones fuertes pueden activar nuestro estrés o la respuesta de "luchar o huir". Esto causa aumentos en la frecuencia cardíaca y la presión arterial. En la persona con enfermedad coronaria, el aumento de la presión sanguínea puede causar la ruptura de una placa dentro de una de las arterias del corazón. La rotura de la placa conduce a un coágulo de sangre dentro de la arteria, cortando el flujo de sangre a una parte del corazón y causando un ataque al corazón. El aumento de la frecuencia cardíaca puede empeorar la situación porque el músculo cardíaco necesita más energía (y un mayor flujo sanguíneo) cuando la frecuencia cardíaca es alta.

Durante los momentos de dolor, cuídese a usted y a su familia

Después de la pérdida de un ser querido, naturalmente nos enfocamos en la persona que murió. Pero no te olvides de la vida. Preste especial atención a la persona afligida que ya tenga una enfermedad coronaria o que tenga factores de riesgo importantes. Asegúrese de que estas personas se cuiden a sí mismas. Esto significa tomar sus medicamentos (no se pierda la dosis de aspirina o betabloqueante), descansar adecuadamente, mantener una buena dieta y seguir haciendo ejercicio. Y no ignore los síntomas o las señales de advertencia que podrían indicar una cardiomiopatía de estrés o un ataque al corazón. Si bien el dolor de pecho es el síntoma más común, el dolor en el cuello, los brazos y la espalda, un nuevo inicio de dificultad para respirar, fatiga extrema, náuseas y sudoración deben hacer sonar las alarmas.

El mensaje: debemos cuidar a los vivos a medida que honramos y recordamos a los que se han ido.

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