Regresando a casa

Hace muchos años, cuando era ayudante del sheriff, estaba patrullando una zona remota donde los delitos graves no eran infrecuentes. Observé a un hombre desplomado detrás del volante de su vehículo estacionado, y decidí investigar. Al acercarme al vehículo, vi que sostenía un revólver de gran calibre en la mano y parecía estar emocionalmente molesto. También pude ver lo que parecían ser fotografías en su regazo. Después de asegurar con seguridad su arma, me enteré de que este hombre era un veterano de la Guerra del Golfo. Había sido miembro de una tripulación de tanques que había estado involucrada en un intenso combate. Las imágenes que tenía eran las que había tomado después del combate, mostrando soldados enemigos fallecidos. Después de un breve diálogo, reveló que nunca se había recuperado emocionalmente de sus experiencias de combate, y que su plan esa noche era quitarse la vida. Afortunadamente, no pudo llevar a cabo su plan, y pude conseguirle asistencia psicológica. Pero siempre me he preguntado por qué alguien que se había ofrecido como voluntario para servir en el ejército no tenía acceso a recursos de salud mental, o bien prefería no utilizarlos. Y me pregunté qué podrían hacer el ejército y la comunidad en general para mejorar la transición de la vida militar a la civil, especialmente para aquellos cuyas experiencias pueden haber sido traumáticas.

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Esta pregunta es aún más pertinente y urgente hoy. Más de 2.5 millones de estadounidenses han completado giras de combate, a menudo múltiples, en Irak y / o Afganistán. Ya sea que sirvan solo un "enganche" en el ejército o se retiren después de 20 o más años de servicio, cada soldado, marinero, aviador o infante de marina eventualmente hará la transición de regreso a la vida civil. Servir en el ejército a menudo es una experiencia transformadora, para bien o para mal, y los psicólogos tienen el conocimiento y las habilidades para ayudar a los veteranos a integrarse exitosamente a la vida civil.

Hay otros motivos de preocupación. Las estimaciones del porcentaje de veteranos de guerra que experimentan trastorno por estrés postraumático varían hasta un 15 por ciento. Y eso no incluye a aquellos que pueden no cumplir con los criterios clínicos para el TEPT (u otros trastornos relacionados con el combate), pero que sin embargo pueden experimentar impedimentos significativos a su ajuste emocional e interpersonal (familiar y social). Además, se estima que entre 115,000 y 400,000 miembros militares han recibido lesiones cerebrales traumáticas "leves" (mTBI), muchas de las cuales no han sido diagnosticadas. En conjunto, esto augura importantes desafíos para brindar atención de salud mental efectiva a los cientos de miles de veteranos que actualmente, o que pueden necesitarla en el futuro.

Los militares invierten grandes cantidades de tiempo y dinero para reclutar, entrenar y desarrollar a sus miembros. Los psicólogos están involucrados en cada paso del proceso, desde el diseño de nuevos métodos para evaluar y asignar reclutas, hasta la evaluación de la eficacia del entrenamiento, y la realización de investigaciones sobre cómo desarrollar de manera más efectiva las habilidades de liderazgo. Los militares emplean a psicólogos clínicos y de asesoramiento en gran número para ofrecer servicios a los miembros que sufren el espectro completo de trastornos psicológicos comunes en la demografía militar, incluidos depresión, trastorno de estrés postraumático y problemas de abuso de sustancias.

Los psicólogos también desempeñan un papel fundamental en el desarrollo y la ejecución de programas destinados a mejorar las habilidades emocionales y sociales entre sus miembros. El programa de Soldado Integral de Soldado (CSF) del Ejército fue el primer intento militar de entrenar a un gran número de personal en habilidades diseñadas para hacerlos menos vulnerables a la posible adversidad del combate. Este programa es revolucionario en términos de, por primera vez, expandir el enfoque de la psicología militar de estrictamente un modelo de enfermedad diseñado para tratar trastornos después de que ocurran, a un modelo de bienestar diseñado para evitar que se desarrollen en primer lugar. CSF expandió en gran medida el papel de los psicólogos en la capacitación del personal militar.

Los servicios psicológicos descritos anteriormente son para militares en servicio activo. Me preocupa que los militares no hagan lo suficiente para ayudar a sus miembros a una transición exitosa a la vida civil. Esto no quiere decir que los militares no hacen nada en este sentido. El Departamento de Defensa ofrece el Programa de Asistencia de Transición (TAP) diseñado para facilitar la transición a la vida civil, tanto para el miembro militar como para los cónyuges. Es un programa útil, pero se enfoca en la planificación financiera y vocacional, en lugar de las habilidades psicológicas que los ex miembros militares pueden necesitar para readaptarse emocional y socialmente a la vida civil.

Creo que los militares pueden hacer más para ayudar en este proceso. Lleva varios meses entrenar a un soldado para el combate. Deben aprender disciplina militar, cómo mantener y disparar con precisión un rifle, y desarrollar un marco mental que los ayude a enfrentar el potencial de matar a otras personas. Los psicólogos podrían ayudar a los militares a desarrollar un programa más sistemático de "entrenamiento básico para la vida civil". De alguna manera, tal programa sería la imagen espejo de la contratación. En lugar de probar y evaluar habilidades relevantes para el ejército, los psicólogos pueden evaluar y asesorar sistemáticamente a los miembros militares en transición que lo soliciten o lo requieran sobre las habilidades vocacionales relevantes para el sector civil. Los psicólogos también podrían ayudar en la reintegración social con la sociedad civil, algo que muchos veteranos informan es un desafío. Para aquellos con experiencia en combate, los psicólogos podrían ayudarlos a aceptar sus experiencias.

Los psicólogos fuera del ejército también pueden jugar un papel crítico en este proceso. Existe una gran cantidad de organizaciones sin fines de lucro que ayudan a cerrar la brecha entre la vida militar y civil. Un ejemplo notable es Team Red White and Blue, cuya misión es enriquecer las vidas de los veteranos a través de la actividad física y social. Los psicólogos pueden participar en esta y muchas otras organizaciones sin fines de lucro con misiones similares al ofrecer su experiencia para ayudar a los veteranos a prosperar en su transición a la vida civil. Los estudiantes de posgrado pueden unirse o formar un capítulo estudiantil de la Sociedad de Psicología Militar, División 19 de la Asociación Americana de Psicología, y al hacerlo aprender más sobre el personal militar y sus experiencias.

Es importante enfatizar que la mayoría de los veteranos pueden experimentar crecimiento personal a partir de su experiencia militar. Mi propia investigación muestra que los líderes de combate informan que sus experiencias han reforzado las fortalezas básicas de carácter, incluido el trabajo en equipo, la capacidad de amar, la valentía, la gratitud y la honestidad. Anecdóticamente, los veteranos sostienen que la adversidad del combate les infundió un mayor sentido de la perspectiva y un aprecio por la familia y los amigos. Y, la experiencia militar a menudo se asocia con mejores habilidades de trabajo, que van desde una mayor autodisciplina a una mejor gestión y habilidades de liderazgo. Los veteranos son excelentes empleados, y los psicólogos pueden ayudarlos a optimizar su potencial ayudándolos a evaluar sus fortalezas y capacidades, y unirlos a una carrera civil adecuada.

Espero que el veterano de la Guerra del Golfo I que conocí hace años haya sobrevivido a su crisis y esté viviendo una vida comprometida y significativa hoy. Pero sé que quedan demasiados como él que no están recibiendo la ayuda y el apoyo que necesitan. Está claro que tanto el ejército como el sector civil deben trabajar juntos para ayudar a los miembros del ejército a lograr una transición exitosa a la vida civil.

Nota: Las opiniones expresadas en este documento son las del autor y no reflejan la posición de la Academia Militar de los Estados Unidos, el Departamento del Ejército o el Departamento de Defensa.

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