Si quiere solucionar los problemas de los niños, deje que los niños lideren

Hay una pequeña ciudad en la zona rural de Ontario, a dos horas en coche de Toronto que prohibió el hockey callejero hace unos años. ¡Qué antipatriótico! ¡Que malo! Supongo que el ayuntamiento pensó que mantendrían a los niños seguros, o tal vez estaban hartos de que los niños fueran niños. Los padres protestaron, dos veces, pero los concejales municipales se mantuvieron firmes. Por poco canadiense que pareciera ser, no habría hockey en las calles de su pequeña ciudad.

Al menos hasta que los niños se movilicen. Donde los adultos fallaron, el joven decidió tomar el asunto en sus propias manos y educadamente pero con firmeza le explicó al ayuntamiento por qué estaba mal. Funcionó. Marque uno para los jóvenes, cero para los adultos.

Hay muchas historias como estas y una buena razón para confiar en que los jóvenes representen sus propios intereses. Incluso la Convención de las Naciones Unidas sobre los Derechos del Niño, Artículo 12, promete a los niños el derecho a ser escuchados y tener voz en las decisiones que los afectan. Aunque estoy seguro de que los autores de la Convención pretendían garantizar los derechos de los niños refugiados no acompañados y de los niños que necesitaban atención médica, hay algo inspirador en un grupo de niños de hogares de clase media que ejercen su derecho a jugar al aire libre y estar sanos. .

Mi propio trabajo a menudo implica negociar el acceso a los jóvenes a través de alianzas con los propios jóvenes o involucrar a los jóvenes en juntas y comités. A veces me pregunto cuánto de esto es simbología y cuánto es un compromiso significativo, pero en general, cuando los jóvenes hablan por los jóvenes, es mucho más probable que el resultado produzca un cambio significativo.

Qué desilusionante debe ser, entonces, para los jóvenes en Attawapiskat, una comunidad de las Primeras Naciones del norte de Ontario. Hace una semana, se reveló un pacto suicida que podría haber resultado en la muerte de hasta 11 jóvenes en un día de abril. No es de extrañar que una vez que todos los periódicos en Canadá portaban la historia, el gobierno provincial respondiera. Sin embargo, su solución a la crisis es terriblemente miope y, me temo que es probable que no produzca ningún cambio duradero. ¿Cómo podría? Ignora las mismas cosas que los propios niños dicen que son el problema. La gente en Attawapiskat vive en condiciones que viajaríamos al extranjero para arreglar si estuvieran en el Tercer Mundo. Y, sin embargo, ignoramos el mismo problema aquí en un país rico como Canadá. O al menos lo hicimos hasta que fue casi demasiado tarde.

De repente, el gobierno respondió volando en una docena de trabajadores de la salud mental durante un mes. Pero el único puesto de salud mental en la comunidad que se financió permanentemente había estado vacante durante meses, en gran parte porque no se podía encontrar una vivienda adecuada para nadie que aplicara. Tristemente, en medio de una crisis, el gobierno está respondiendo a las necesidades de los jóvenes de la misma manera ineficaz que condujo al problema en primer lugar. Creen que los profesionales son la solución a los problemas de salud mental que incluso los niños dicen que tienen más que ver con la recreación, la educación, la tutoría y el empleo. ¿Por qué el gobierno gastaría $ 2,000,000 en proveedores de servicios de salud mental cuando la verdadera fuente de la solución ya existe en la comunidad?

Ahora déjenme decir que nunca he estado en Attawapiskat, pero he visitado comunidades que sufren el mismo horrible legado de escuelas residenciales, trauma y negligencia gubernamental. En todas partes he estado impresionado por las voces de los jóvenes que parecen captar intuitivamente la gravedad de su situación al tiempo que nos brindan a los adultos una forma sencilla de salir de este lío. Si tan solo hubiéramos escuchado.

Déjame decirte lo que he aprendido de los jóvenes. En primer lugar, al igual que los jóvenes que solicitaron a su consejo municipal que permitiera el hockey de calle, los adultos no siempre son la solución a los problemas de los niños. Los estudios demuestran que cuando se trata de prevenir problemas como la depresión y la delincuencia, la presencia de un adulto comprensivo tiene sus méritos, pero es menos la relación y más la previsibilidad de las reglas y las consecuencias que ayudan a los niños a sanar. Ese es el mensaje para llevar de un estudio reciente de padres afroamericanos y la iniciación sexual de adolescentes dirigido por Cheri Langley en la Escuela de Trabajo Social de Kent en la Universidad de Louisville que se publicó en Family Process.

Aquí hay una pista de lo que los niños realmente necesitan y desean. Estructura, seguridad, compromiso. ¿Alguien piensa seriamente que volar en extraños para hablar con niños que están deprimidos, y luego eliminar a esos extraños después, va a hacer cualquier cosa menos empeorar las cosas? ¿No deberíamos estar pensando en esto desde el punto de vista de los propios niños? ¿Solicitaron terapeutas de fuera de su comunidad para hablar de forma temporal? La verdad es que los niños de las zonas rurales e indígenas ya utilizan la línea nacional de asistencia infantil de Canadá a un ritmo mucho más alto que otros niños. Si los niños querían hablar con extraños, ya tenían los medios para hacerlo.

Mi segunda lección, entonces, es que tenemos que pasar más tiempo escuchando a los niños más. Y lo que los niños en Attawapiskat han dicho (al menos ante la cámara ante los periodistas) es que no tienen dónde estar, pocos mentores que los apoyen y pocas esperanzas de una buena educación o trabajos significativos en el futuro. Lo último que escuché es que en Canadá había 10.000 jóvenes de comunidades indígenas que querían ir a la universidad y que carecían de los fondos para asistir. Hagamos algunas matemáticas aquí. Si incluso el 5% de los jóvenes indígenas llegara a la universidad en este momento, el catalizador que serían para sus comunidades sería enorme, especialmente si esa educación se impartiera de manera sensible a su cultura y antecedentes.

Lo que me lleva a mi tercera lección aprendida. Proporcione a los jóvenes oportunidades para hacer una contribución real. En lugar de simplemente construir un centro de recreación para jóvenes en Attawapiskat, ¿qué hay de emplear jóvenes para construirlo? O mejor aún, ¿podríamos pensar en el problema de un lugar para ser más creativo? ¿Estamos seguros de que un edificio es lo que los niños quieren, o serían tan felices con las experiencias de estar en la tierra? No me corresponde a mí decirlo, pero creo firmemente que necesitamos un proceso que abra oportunidades para que se escuche a los niños en lugar de tratar de adaptar a los niños a las soluciones que proponemos los adultos.

Hace un par de años, un equipo que dirigí llamado CYCC Network se propuso comprender las mejores estrategias para involucrar a los jóvenes en la prestación de servicios de salud y sociales. Elaboramos un informe y una lista de verificación de políticas para cualquiera que desarrolle un programa y nos preguntamos: "¿Cómo se compara mi trabajo con el compromiso de los jóvenes?". Lograr que los jóvenes se involucren en sus propias soluciones es una práctica recomendada para servicios efectivos en todo el mundo. Mentores pares. Entrenando a niños mayores para enseñar a los más pequeños. Involucrar a los niños en el diseño de sus servicios y apoyos. Estas son todas formas de ayudar a los jóvenes durante una crisis que no involucran a los profesionales de levantamiento de vuelo.

Aquí hay otras dos cosas que recomienda el informe sobre el compromiso de los jóvenes. Considere estas lecciones cuatro y cinco.

  • Cultura y Contexto. Asegúrese de que la estrategia de participación de los jóvenes tenga sentido para los propios niños. ¿Donde se encuentran? ¿Quién conduce? ¿Se les pide que sean voluntarios o pagados? Todos estos son aspectos de la participación de los jóvenes que deben negociarse para que los jóvenes perciban los esfuerzos por incluir a los jóvenes como respetuosos.
  • Crear mentorías y oportunidades de asociación. Los jóvenes tienen talentos, pero necesitan que los adultos los mencionen si quieren alcanzar su potencial. Incluso aquellos jóvenes aficionados al hockey sobre la calle tenían padres en las alas alentándolos y ofreciéndoles consejos sobre cómo presentarse al consejo municipal.

Estas cinco lecciones son buenas recomendaciones para proveedores de servicios, gobiernos e incluso familias. No quieren decir que simplemente les entregamos la responsabilidad a los niños y les permitimos que lo resuelvan solos. Significan que si vamos a resolver problemas que afectan a los jóvenes, vamos a tener que involucrarlos en las soluciones y escucharlos cuando nos digan lo que necesitan.

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