Somnolencia y conductores adolescentes

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He escrito muchas veces en este blog sobre las relaciones que los investigadores han encontrado entre el sueño y el rendimiento de los niños y adolescentes en la escuela en los dominios del rendimiento académico, la regulación de las emociones y el comportamiento. La atención deteriorada, la velocidad de procesamiento, el tiempo de reacción, la memoria y el juicio han sido asociados con el sueño que es insuficiente en duración, calidad y regularidad. Pero, ¿qué pasa con los efectos del sueño deficiente en las conductas fuera de la escuela?

Conducir un vehículo de manera independiente es un privilegio que los adolescentes valoran mucho. Los EE. UU. Permiten conducir antes que la mayoría de los países, 16 en la mayoría de los casos, mientras que la edad modal en todo el mundo es 18. La mayoría de los estados imponen restricciones a los conductores adolescentes durante algunos meses después de obtener su licencia. Por ejemplo, los estados pueden restringir las horas de conducción (por ejemplo, desde la medianoche hasta las 6:00 a.m.) y limitar el número y la edad de los pasajeros durante los primeros meses posteriores a la obtención de su licencia. Estas precauciones se consideran necesarias porque los conductores inexpertos a menudo carecen de habilidad y criterio que los pongan en mayor riesgo de sufrir accidentes. La tasa de accidentes mortales entre 16 y 19 años en los Estados Unidos es alrededor de tres veces mayor que la de los conductores de 20 años en adelante.

Si bien durante mucho tiempo se ha prestado mucha atención a la conducción bajo la influencia de drogas y alcohol, en los últimos años la privación del sueño también ha comenzado a ser reconocida como una de las principales causas de accidentes relacionados con vehículos en los EE. UU. perjudicar el rendimiento cognitivo y motor a niveles similares a la intoxicación por alcohol y drogas.

La adolescencia es un momento en que la convergencia de factores los pone en riesgo de sufrir lesiones graves o la muerte en accidentes de vehículos. En primer lugar, los conductores principiantes, por definición, tienen poca experiencia de manejo. Segundo, a menudo los distraen o los alientan a tomar riesgos por parte de los pasajeros. En tercer lugar, están en la edad en que comienza el consumo de alcohol y, como normalmente no pueden beber en casa, es probable que conduzcan después de beber o beber. En cuarto lugar, la disponibilidad de teléfonos inteligentes ha llevado a su uso frecuente durante la conducción por adolescentes. Finalmente, a menudo conducen después de dormir insuficiente tanto a primera hora de la mañana en los días de escuela, como a altas horas de la noche los fines de semana. Un estudio reciente de los Centros para el Control de Enfermedades encontró que, comparados con aquellos que informaron dormir 9 horas o más, los adolescentes que informaron 7 horas o menos de sueño por noche tenían más probabilidades de informar una variedad de conductas de riesgo, como no llevar puesto el cinturón de seguridad ni conducir y beber, viajar como pasajero con un conductor que había estado bebiendo y enviar mensajes de texto mientras conducía. Debido a que la falta de sueño afecta el juicio, puede causar malas decisiones (por ejemplo, "estoy conduciendo, solo leeré mis textos, no los responderé"; "puedo conducir bien con solo una o dos bebidas").

Estos problemas son complejos sin soluciones únicas o simples. Los enfoques legales que afectan los comportamientos de riesgo, como conducir, beber, conducir y enviar mensajes de texto pueden ser útiles, pero solo pueden llegar hasta cierto punto. Hemos creado una cultura que garantiza un alto nivel de lesiones y muerte en los vehículos. Al carecer de un sistema de transporte público viable, la mayoría de los adolescentes manejan por necesidad o preferencia. El alcohol es omnipresente, promovido y de acceso relativamente fácil. A partir de 2015, solo el 12% de las personas de 12 a 17 años informaron que no tenían teléfono celular. Además de estos factores, muchos adolescentes padecen privación crónica de sueño. Las consecuencias trágicas para ellos y para otros son inevitables y cada vez más frecuentes.

Fuentes:

Teens, Social Media & Technology Overview 2015

http://www.iihs.org/iihs/topics/t/teenagers/fatalityfacts/teenagers

Wheaton, AG, Olsen, EO, Miller, GF Croft, JB (2016). Duración del sueño y conductas de riesgo relacionadas con las lesiones entre los estudiantes de secundaria – Estados Unidos, 2007-2013. Informes Semanales de Mortalidad por Morbilidad MMWR, 65, 337-341.

Williamson, AM y Feyer, AM (2000). La falta de sueño moderada produce alteraciones en el rendimiento cognitivo y motor equivalentes a los niveles legalmente prescritos de intoxicación por alcohol. Medicina ocupacional y ambiental, 57, 649-655.

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