Su cerebro puede ser entrenado para auto-regular el pensamiento negativo

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En los últimos años, los científicos han identificado regiones cerebrales específicas involucradas en el proceso de regulación emocional. Las últimas investigaciones muestran que el entrenamiento consciente de su "control ejecutivo" hace posible remodelar la arquitectura de su cerebro y reconectar las vías neuronales de su mente. Curiosamente, la investigación de atención también muestra que las diferentes áreas del cerebro se activan cuando eliges regular o suprimir una emoción, en comparación con cuando alguien te indica que inhibas una emoción.

Para darle una visión global de las últimas investigaciones sobre la mecánica cerebral de las emociones negativas autorreguladoras, he elegido tres estudios recientes sobre este tema:

1. Diferentes áreas cerebrales están involucradas en el autocontrol emocional

En 2013, investigadores del Instituto de Neurociencia Cognitiva del University College London (UCL) y la Universidad de Ghent descubrieron que las diferentes áreas cerebrales se activan cuando alguien elige voluntariamente suprimir una emoción usando la atención plena, en comparación con cuando se le instruyó explícitamente que inhibiera un emoción.

El estudio de mayo de 2013, "Diferencias entre la inhibición de la emoción endógena y exógena en el cerebro humano", se publicó en la revista Brain Structure and Function .

Para este estudio, los investigadores mostraron a quince mujeres sanas imágenes desagradables o atemorizantes durante el uso de imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI) para escanear sus cerebros. A cada sujeto se le dio la opción de sentir la emoción provocada por la imagen o de inhibir la emoción distanciándose a través de un acto consciente de desapego emocional.

Los investigadores compararon estos hallazgos de la actividad cerebral con otro experimento en el que los participantes recibieron instrucciones específicas para sentir o inhibir sus emociones, pero no se les dio la opción de elegir por sí mismos. En un comunicado de prensa, la autora principal, Simone Kühn, de la Universidad de Ghent y el Instituto Max Planck para el Desarrollo Humano, dijo: "Este resultado muestra que el autocontrol emocional implica un sistema cerebral bastante diferente de simplemente decir cómo responder emocionalmente".

Cuando los participantes decidieron inhibir las emociones negativas, los científicos encontraron activación en el área prefrontal dorso-medial del cerebro. Esta área del cerebro también se activa cuando se decide inhibir el movimiento físico. Por otro lado, cuando los participantes fueron instruidos por los investigadores para inhibir la emoción, se activó un área diferente, más lateral del cerebro. El Dr. Kühn concluyó,

"Creemos que controlar las emociones y controlar la conducta implican mecanismos superpuestos. Debemos distinguir entre el control voluntario y el control de las emociones, de la misma manera en que podemos distinguir entre hacer nuestra propia opinión sobre qué hacer, versus seguir instrucciones".

La capacidad de manejar las propias emociones juega un papel en una amplia gama de condiciones de salud mental. Tradicionalmente, la mayoría de los estudios del procesamiento emocional en el cerebro suponen que las personas reciben de forma pasiva estímulos emocionales y automáticamente sienten una respuesta emocional. Esta nueva investigación ha identificado un área del cerebro que permite a las personas elevarse por encima de tener una respuesta emocional negativa y abre posibilidades interesantes para futuras investigaciones.

Hay una advertencia importante con respecto a estos hallazgos. Obviamente, es una delgada línea entre permanecer empático con la angustia emocional que observas en los demás y permitir que las emociones negativas te abrumen de una manera que es contraproducente y debilitante. Por ejemplo, en personas que sufren de trastorno de estrés postraumático (TEPT), el cerebro se vuelve hipersensible a los estímulos temerosos que representan vagamente el trauma inicial.

2. Tu cerebro puede ser entrenado para auto-regular las emociones negativas

Life Science Databases/Wikimedia Commons
Amygdala en rojo.
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Otro estudio nuevo, realizado por investigadores de la Universidad Ben-Gurion del Negev (BGU), utilizó una simple tarea de entrenamiento en computación que cambia el cableado del cerebro para regular las reacciones emocionales. Esta investigación encaja con los hallazgos del Dr. Kühn y sus colegas de 2013.

El estudio de enero de 2016, "Uso del entrenamiento de control ejecutivo para suprimir la reactividad de la amígdala a la información aversiva", se publicó en la revista NeuroImage .

Para este estudio, los investigadores usaron fMRI para monitorear la actividad cerebral de 26 voluntarios sanos antes y después de múltiples sesiones de entrenamiento computarizado. Mediante el entrenamiento de control ejecutivo, que es una forma de atención, los participantes practicaron la identificación de si una flecha apunta hacia la derecha o hacia la izquierda, ignorando la dirección de las flechas a cada lado.

Los investigadores también realizaron un escáner de resonancia magnética funcional en estado de reposo para evaluar la conectividad cerebral durante "ninguna tarea específica" y más tarde durante una tarea de reactividad emocional en la que se les ordenó ignorar las imágenes negativas en un escáner cerebral con IRMf. Un estudio previo de estos investigadores identificó que las sesiones de entrenamiento computarizado pueden reducir la tendencia a rumiar en un ciclo de pensamiento repetitivo sobre un evento de vida negativo.

En un comunicado de prensa, la Dra. Noga Cohen, que colaboró ​​con el Dr. Hadas Okon-Singer de la Universidad de Haifa y el Instituto Max Planck de Ciencias Cognitivas y Cerebrales en Alemania, dijo:

"Como era de esperar, los participantes que completaron la versión más intensa del entrenamiento (pero no los otros participantes) mostraron una activación reducida en su amígdala, una región del cerebro involucrada en emociones negativas, que incluyen tristeza y ansiedad. Además, el entrenamiento intenso dio como resultado una mayor conectividad entre la amígdala de los participantes y una región en la corteza frontal que se mostró involucrada en la regulación de las emociones.

Estos hallazgos son los primeros en demostrar que el entrenamiento no emocional que mejora la capacidad de ignorar información irrelevante puede dar como resultado una reducción de las reacciones cerebrales ante eventos emocionales y alterar las conexiones cerebrales. Estos cambios fueron acompañados por conexiones neuronales fortalecidas entre las regiones cerebrales involucradas en la inhibición de las reacciones emocionales ".

En el futuro, los investigadores planean examinar el impacto de este entrenamiento no emocional en las personas que están deprimidas o ansiosas. Los hallazgos de esta investigación también pueden ser útiles para las personas que sufren de trastorno de estrés postraumático (TEPT) o que están en riesgo de desarrollar reacciones de hipertensión arterial a la sobrecarga emocional negativa.

Cohen concluyó: "Esperamos que el trabajo actual conduzca a más pruebas y, potencialmente, al desarrollo de una intervención efectiva para las personas que sufren de un comportamiento emocional desadaptativo. Si bien reconocemos las limitaciones de este estudio, que se basó en un número relativamente pequeño de participantes sanos y se centró en los efectos a corto plazo del entrenamiento, esto puede resultar eficaz para las personas que sufren desregulación de la emoción ".

3. Su corteza orbitofrontal puede predecir la desregulación emocional

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Corteza orbitofrontal (OFC) en verde.
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En el tercer estudio sobre las regiones cerebrales involucradas en la regulación emocional, los investigadores del Instituto Karolinska en Suecia descubrieron que las personas que tienen dificultades para regular las emociones exhibían una disminución en el volumen de las regiones cerebrales de la corteza orbitofrontal (OFC).

El estudio de julio de 2015, "Cambios significativos en la materia gris en una región de la corteza orbitofrontal en participantes sanos predice la disregulación emocional", se publicó en la revista Social Cognitive and Affective Neuroscience .

Para este estudio, 87 sujetos sanos recibieron un cuestionario clínico y se les pidió que calificaran hasta qué punto tienen problemas para regular las emociones en sus vidas diarias. Cuando los cerebros de los sujetos fueron escaneados usando MRI, los neurocientíficos encontraron que la corteza orbitofrontal en el lóbulo frontal inferior exhibía volúmenes más pequeños en las personas sanas que informaron que tenían problemas para regular las emociones.

Cuanto mayor es el problema de la regulación emocional, menor es el volumen detectado. Disminución del volumen de la corteza orbitofrontal también se ha observado en pacientes con trastorno de personalidad límite y trastorno de personalidad antisocial. Hallazgos similares también se observaron en otras áreas del cerebro que son conocidas por ser importantes en la regulación emocional.

En un comunicado de prensa, el primer autor del estudio, Predrag Petrovic, MD, Ph.D., investigador del Departamento de Neurociencia Clínica y Laboratorio de Emociones del Instituto Karolinska, dijo:

"Los resultados apoyan la idea de que hay una continuidad en nuestra capacidad para regular las emociones, y si se encuentra en el extremo extremo del espectro, es probable que tenga problemas para funcionar en la sociedad y esto lleva a un diagnóstico psiquiátrico. De acuerdo con esta idea, tales desordenes no deben verse como categóricos, que usted tiene la condición o no. Más bien debería verse como una variante extrema en la variabilidad normal de la población ".

En septiembre de 2015, escribí una publicación de blog de Psychology Today , "El optimismo y la ansiedad cambian la estructura de tu cerebro", basada en una investigación de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign que descubrió que los adultos que tienen una corteza orbitofrontal más grande tienden a tener menos ansiedad y son más optimistas

Los investigadores encontraron que ser optimista se correlaciona con más volumen de materia gris en las regiones de la OFC. Los científicos creen que el volumen de la OFC se ve afectado por un ciclo de retroalimentación que está impulsado por emociones positivas y negativas, aunque la correlación y la causalidad específicas requieren más investigación. La pregunta del millón sigue siendo, "¿Tener un OFC más grande te hace más optimista, o ser optimista conduce a un OFC más grande?"

Conclusión: la estructura cerebral y la conectividad funcional están cambiando

La neuroplasticidad garantiza que la arquitectura de su mente -y la conectividad funcional de su cerebro- nunca es inamovible. Afortunadamente, estos hallazgos basados ​​en la ciencia lo inspirarán a ser proactivo en el uso de la atención plena para guiar conscientemente sus pensamientos lejos del odio, las emociones negativas y el cinismo.

La última neurociencia muestra que el entrenamiento de la atención plena puede reconectar su cerebro para gravitar hacia la bondad amorosa, las emociones positivas y la empatía. La autorregulación de las emociones negativas y el optimismo pragmático está en el lugar de su control ejecutivo. ¿Por qué no tomar una decisión consciente para ver el vaso medio lleno, comenzando ahora mismo?

Si desea leer más sobre este tema, consulte mis publicaciones del blog de Psychology Today ,

  • "La neurociencia de saborear emociones positivas"
  • "La espiral ascendente de comportamientos saludables y emociones positivas"
  • "Mindfulness: el poder de 'pensar en tu forma de pensar'"
  • "Entrenamiento de Mindfulness y el Cerebro Compasivo"
  • "'Amar a tu prójimo como a ti mismo' nos hace sanos y felices"
  • "La compasión puede ser entrenada"
  • "El optimismo y la ansiedad cambian la estructura de tu cerebro"
  • "Emociones negativas pueden aumentar su riesgo de enfermedad cardíaca"
  • "Pequeños actos de generosidad y la neurociencia de la gratitud"
  • "Nuestra amígdala influye en la amabilidad y el altruismo, no solo en el miedo"
  • "El poder del pavor: un sentido de maravilla promueve la bondad amorosa"
  • "La neurociencia del entrenamiento de atención y alivio del dolor"
  • "¿Cómo se relacionan los rasgos humanos con las conexiones cerebrales específicas?"
  • "Tu cerebro puede aprender a empatizar con grupos externos"
  • "La Neurociencia de las Respuestas al Miedo y el Estrés Postraumático"
  • "5 formas basadas en la neurociencia para despejar tu mente"

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