¿Te desmayas a la vista de la sangre?

"The Vampire" by Philip Burne-Jones, public domain.
Fuente: "The Vampire" por Philip Burne-Jones, dominio público.

"Fobia" se define en el diccionario como "un miedo o aversión extrema o irracional a algo". Ese soy yo con una aguja hipodérmica, y aparentemente no estoy solo. Un artículo de un periódico reciente sugiere que una cantidad sorprendente de nosotros, cuando nos enfrentamos a una aguja, nos sale un sudor frío o, lo que es peor, perdemos la conciencia.

Es lo mismo con la sangre. Por ejemplo, no puedo ver cómo se extrae mi propia sangre para mi examen físico anual, pero puedo observar a otras personas que tienen el mismo procedimiento sin dejarse caer. Tal vez sea la combinación de (a) poner una aguja en mi brazo y (b) ver mi propia sangre llenando esos pequeños viales que lo hacen. Algunas personas que se desmayan al ver sangre, de acuerdo con el artículo, pueden ver películas sangrientas sin ninguna reacción adversa.

¿Porqué es eso? Mi suposición es, al menos en el caso de una película sangrienta, que sabemos que la sangre que se derramó en la pantalla no es genuina. La sangre falsa no tiene el mismo efecto atemorizante que la verdadera.

La ciencia de este fenómeno tiene que ver con algo llamado "reflejo vasovagal", que en el caso de aquellos de nosotros que tenemos reacciones extremas a la sangre y las agujas, significa que estamos conectados con un reflejo vasovagal inusualmente poderoso. El reflejo puede ser desencadenado por otras cosas además del miedo y la ansiedad. Incluso pararse durante unas horas en la iglesia o en el patio de armas puede hacer que el cerebro envíe una fuerte señal hacia abajo del nervio vago, lo que provoca desmayos.

Ahora realmente se vuelve científico, y por favor tengan paciencia conmigo si me equivoco. Para citar la fuente del artículo periodístico, un Dr. Joshua Cooper de la Universidad de Temple, el vago es el más largo de los 22 nervios craneales, que corre por el cuello y se ramifica a través del cuerpo hasta el corazón y los vasos sanguíneos. Después de una descarga de adrenalina que hace que el corazón lata más rápido y la presión arterial suba, el cerebro puede reaccionar enviando un mensaje por el nervio vago para disminuir la frecuencia cardíaca y disminuir la presión arterial. Pero las cosas pueden salir mal, al parecer, incluso en este sistema autónomo aparentemente perfecto. A veces el cerebro se excede, lo que hace que la presión arterial baje demasiado y que la frecuencia cardíaca disminuya demasiado. El resultado: desmayo.

Difícilmente lo pensarás, pero incluso algunos médicos y trabajadores de la salud son propensos a la misma respuesta que el resto de nosotros cuando nos enfrentamos con agujas y sangre. Un ejemplo: médicos que no se vacunan contra la gripe regularmente, aunque el sentido común les dice que deberían hacerlo, porque no pueden mirar una aguja hipodérmica sin desmayarse. Siento por ellos. (Nunca me han vacunado contra la gripe)

Por supuesto, no siempre se puede rechazar una inyección de un tipo u otro. Recientemente llegué a la sala de emergencias de un hospital local con una herida en la mano que requirió media docena de puntos de sutura. Ver el corte sangrar no fue tan malo, pero ver al doctor pincharme varias veces con anestesia para adormecer el área alrededor de la herida hizo que mi corazón se acelerara, y lo siguiente – una inyección de tétanos en el brazo – me hizo sentir mareado . Para evitar desmayarme, traté de involucrar al afable médico de urgencias en una conversación sobre personas que usan agujas con regularidad, como los adictos a la heroína, por ejemplo. ¿Cómo pueden soportarlo? Por extraño que parezca, dijo, incluso los adictos son propensos a la misma peculiaridad en su sistema autónomo.

Nervio vago o ningún nervio vago, todavía no tengo claro por qué me siento débil cuando en realidad no tengo miedo, solo aprensión. El médico puede decir: "Esto no me dolerá un poco", y sé instintivamente que tiene razón, pero no es la anticipación del dolor lo que causa el problema. Es la vista de la aguja lo que me asusta.

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