Un factor pasado por alto en la epidemia de obesidad infantil

Por Krysteena Stephens, MA, IMFT y Victoria Dunckley, MD

Según la Asociación Estadounidense del Corazón, 1 de cada 3 niños se considera con sobrepeso u obesidad, encabezando temas como el tabaquismo y el abuso de sustancias como el principal problema de salud pediátrica hoy en día en los Estados Unidos. ¿Por qué la obesidad infantil se ha triplicado en los últimos 30 años? Al considerar esta pregunta, vienen a la mente factores como el mayor tamaño de las porciones, el crecimiento de las cadenas de comida rápida, la disminución del valor nutricional de los alimentos y la falta de actividad física. ¿Pero hay otro problema ambiental que se pasa por alto? ¿Uno que es relativamente fácil de modificar?

Las tendencias en la tasa de obesidad comenzaron a subir constantemente a principios y mediados de los setenta. Del mismo modo, los primeros sistemas de juegos caseros fueron lanzados a principios de los años 70 y desde entonces hemos sido inundados con nuevos desarrollos de pantallas. Hoy en día, los niños y adolescentes pasan un promedio de casi 8 horas al día usando dispositivos como computadoras, televisores, consolas de videojuegos, teléfonos celulares y tabletas, tiempo que podría reemplazarse fácilmente con juegos al aire libre, deportes y actividades interpersonales. Un cuerpo emergente de investigación apunta a una fuerte asociación entre el tiempo de pantalla y el desarrollo de la obesidad y otros cambios metabólicos. Echemos un vistazo a algunas posibles explicaciones detrás de esta relación:

1. Screentime se asocia con el síndrome metabólico en adolescentes, independientemente de la actividad física. La Revista de Salud Pública publicó un estudio con 1803 adolescentes de entre 12 y 19 años y encontró una correlación positiva entre el tiempo de pantalla y la probabilidad del síndrome metabólico, independientemente de la cantidad de actividad física informada. Estos niños mostraron niveles más altos de triglicéridos, glucosa en sangre en ayunas, presión arterial y una mayor circunferencia de cintura, las horas de pantalla más por día que informaron. Para ayudar a prevenir el riesgo de síndrome metabólico, la Academia Estadounidense de Pediatría recomienda que los padres limiten el tiempo de pantalla de su hijo a 2 horas por día y fomenta actividades alternativas como juegos al aire libre o deportes, lectura, socialización con compañeros o creatividad práctica. actividades como manualidades o tocar un instrumento.

2. Ver la televisión durante las comidas puede atribuir a los hábitos alimenticios más pobres entre los adolescentes. Un estudio publicado en The Journal of Nutrition Education and Behavior encontró que los niños que ven televisión durante las comidas familiares consumen menos vegetales, granos integrales y fuentes de alimentos ricos en calcio que los niños que comen comidas familiares lejos de la televisión. Otro estudio cuestionó a los padres de más de 1.700 niños de dos a cuatro años y descubrió que los niños que veían más televisión en promedio tenían el doble de probabilidades de consumir refrescos u otras bebidas endulzadas cada semana. El artículo también informó un aumento del 50 por ciento en el consumo de refrescos por cada hora adicional de televisión que el niño miraba. La Academia Estadounidense de Pediatría recomienda mantener la habitación de su hijo libre de televisión, computadora u otros dispositivos electrónicos y comer comidas familiares lejos de un televisor para disminuir la probabilidad de un consumo excesivo de bebidas azucaradas, refrigerios y otros alimentos no saludables.

3. Los modelos de roles parentales juegan un papel predominante en la salud y el peso de un niño. Un estudio encontró que las estrategias de intervención centradas en la salud dirigidas a los padres mostraron mejores resultados en cuanto al peso de los niños que las intervenciones dirigidas únicamente hacia el niño. No es sorprendente que los padres que participan en niveles más altos de tiempo de pantalla y comportamiento sedentario también tengan niños que participen en más actividades relacionadas con la pantalla y el comportamiento sedentario. Los resultados de un estudio similar alientan a los padres a reducir su propio tiempo frente a la pantalla, a reducir el tiempo que pasan viendo la televisión familiar y a imponer restricciones a la exposición en la pantalla de sus hijos por día.

  4. El tiempo de pantalla excedente presenta efectos directos e indirectos en la salud física y mental de los niños más pequeños. Aunque la Academia Estadounidense de Pediatría desalienta el uso de pantallas para niños menores de 2 años, aproximadamente el 38% de los niños de 2 años de edad declararon haber usado un teléfono inteligente o una tableta durante el último año. Durante este tiempo crítico, los niños aprenden una gran cantidad de información a través de la interacción social y física en vivo, y la investigación muestra que el uso de la pantalla en realidad puede obstaculizar el crecimiento cognitivo y empeorar el funcionamiento ejecutivo. Otro estudio informó que los preescolares que veían 2 o más horas de televisión al día tenían más posibilidades de tener sobrepeso que los niños que no lo hacían. Como la autodisciplina, la motivación y el control de los impulsos dependen del funcionamiento ejecutivo, los efectos indirectos del tiempo de pantalla pueden incluir hábitos alimenticios desregulados, estar fuera de sintonía con las señales de hambre y plenitud corporal y falta de motivación para dirigir la energía físicamente.

5. El insomnio, un factor de riesgo conocido para el aumento de peso, se ha convertido en una epidemia en los adolescentes. El aumento de peso se ha relacionado con un sueño crónico deficiente. Un número creciente de niños y adolescentes informa sobre problemas de sueño, y el tiempo de pantalla por la noche puede ser el culpable. La luz artificial de la pantalla suprime la melatonina, y tanto la estimulación visual como la psicológica inducen reacciones de lucha o huida, manteniendo el cerebro alerta. El tiempo de pantalla en la noche puede contribuir a la obesidad al inducir la privación crónica del sueño y las reacciones de estrés, condiciones que conducen al aumento de peso a lo largo del tiempo a través de la resistencia a la insulina. Los niños pueden introducir dispositivos electrónicos en la cama, enviar mensajes de texto después de que se apaguen las luces, jugar o navegar por Internet, tanto como parte de una rutina para irse a la cama como durante los despertares periódicos a lo largo de la noche. (¡Con frecuencia los padres no son conscientes de esto!) Además, la fatiga diaria provocada por el sueño alterado amortigua el impulso innato de estar físicamente activo, creando un círculo vicioso.

Esta reveladora investigación implica que reducir la cantidad de tiempo que su hijo pasa en una computadora, viendo la televisión o jugando en un teléfono inteligente o tableta puede ser una intervención más poderosa para tratar y prevenir la obesidad infantil y las preocupaciones de salud relacionadas de lo que . No solo permite que surja la tendencia natural de un niño a participar en el juego físico, sino que también reduce la probabilidad de desarrollar síntomas cognitivos como falta de atención y un funcionamiento ejecutivo deficiente, síntomas que a su vez son factores de riesgo para la obesidad. Desempeñar un papel activo en la vida de nuestros hijos colocando restricciones en el tiempo frente a la pantalla, fomentando las actividades físicas y fomentando las interacciones interpersonales es crucial para abordar el costoso problema de la obesidad. Nuestra sociedad creó el problema y nuestra sociedad puede revertirlo.

Para obtener más ayuda, vea Restablecer el cerebro de su hijo: un plan de cuatro semanas para terminar con las crisis, elevar las calificaciones e impulsar las habilidades sociales al invertir los efectos del tiempo de pantalla electrónico.

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