¿Una buena relación con el perro significa más caminatas?

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Un nuevo estudio encuentra que los adultos mayores que caminan a su perro más son los que tienen un vínculo más fuerte con su mascota.

El estudio, realizado por la Dra. Angela Curl (Miami University) y otros (2017), analizó el comportamiento de los perros a pie a partir de los 50 años de edad. Descubrió que el simple hecho de poseer un perro no estaba relacionado con una mejor salud o con hacer más ejercicio, pero el caminar con perros está relacionado con los beneficios para la salud. Y caminar con perros ocurrió más a menudo si las personas tuvieran un buen vínculo con su perro.

La Dra. Jessica Bibbo (Universidad de Purdue), uno de los autores del estudio, me dijo en un correo electrónico:

"Utilizamos un conjunto de datos de adultos de gran tamaño y representativo a nivel nacional (el Estudio de Salud y Jubilación) para investigar las asociaciones entre la marcha del perro, el vínculo con un perro y la salud física. Las asociaciones entre el caminar del perro y la salud física no fueron una gran sorpresa, aunque tener evidencia empírica de una muestra tan grande fue excelente.

"Lo que me entusiasmó fueron las asociaciones que encontramos entre la fuerza del vínculo con el perro y el comportamiento de caminar del perro. Descubrimos que las personas con un vínculo más fuerte paseaban a sus perros con más frecuencia y distancias más cortas. Es posible, pero pura especulación, que la distancia más corta puede haber sido en respuesta a la salud física de la persona o del perro ".

Los dueños de perros que caminaban con sus perros salieron entre 1 y 12 veces al día, y la caminata promedio fue de 30 minutos.

Cuanto más fuerte era el vínculo con su perro, era más probable que la gente lo llevara a caminar. Un vínculo humano-animal más fuerte se relacionó con más minutos al día de caminar del perro (pero sin caminar más veces al día).

Y aunque podría no ser una sorpresa, es bueno saber que caminar con perros estaba relacionado con una mejor salud en términos de un IMC más bajo, menos visitas al médico en los dos años anteriores, menos condiciones de salud crónicas (como presión arterial alta, cáncer, problemas cardíacos y artritis) y menos limitaciones en sus actividades diarias.

De hecho, los dueños de perros tenían más probabilidades de tener una condición de salud crónica. Entonces, aunque el simple hecho de poseer un perro no estaba relacionado con una mejor salud, llevar al perro a pasear sí lo era.

El estudio también arroja luz sobre por qué algunos dueños de perros no caminan a su perro. De los que no, el 40 por ciento dijo que era por el perro (por ejemplo, se tira de la correa, mal comportamiento), el 16 por ciento dijo que era por razones de salud (la salud de ellos o del perro), el 6 por ciento dijo que era falta de interés o el tiempo, y el 37 por ciento no dio una razón.

La cantidad promedio de perros que tenía cada dueño era de 1.6, pero entre los que caminaban con sus perros, era de 1.49.

A los paseadores de perros también se les preguntó si su caminar era diferente cuando estaban con un perro que sin él. La frecuencia y la velocidad de la caminata no diferían, pero un vínculo más alto con el perro significaba que la gente decía que caminaba una distancia más corta en un paseo de perro en comparación con lo lejos que caminaban sin el perro. Sin embargo, las personas mayores lo eran, era más probable que dijesen que caminaban con más frecuencia, más rápido y más en caminatas con perros en comparación con caminar sin el perro. Esto sugiere que caminar con perros puede ser especialmente importante a medida que las personas envejecen.

Podríamos esperar que un apego más fuerte a un perro condujera a caminatas más largas. Por lo tanto, es interesante -y sorprendente- que un vínculo más fuerte con el perro esté relacionado con caminar durante más minutos, pero a una distancia más corta. Es posible que la salud haya influido en esto, o podría ser que un vínculo más fuerte significa que los dueños les permiten a sus perros más tiempo para hacer cosas de perros como oler o saludar a otros perros. Los investigadores dicen que aunque su estudio no responde a estas preguntas, sí muestra que la relación de una persona con el perro influye en el comportamiento de caminar del perro.

Una de las cosas buenas del estudio es que la muestra es representativa a nivel nacional. Los científicos analizaron los datos del Estudio de Salud y Jubilación, en el que participaron más de 36,000 estadounidenses. A los participantes en 2012 se les hicieron preguntas sobre la propiedad de mascotas. Los investigadores excluyeron a las personas que tenían una mascota que no era un perro, así como a las personas que habían perdido una mascota recientemente, ya que esto puede haber influido en las respuestas. Dado que estaban buscando medidas de salud, los investigadores no usaron respuestas de personas con bajo peso en caso de que estuvieran asociadas a una condición de salud. La muestra final fue de 271 dueños de perros (de los cuales 98 no paseaban a su perro) y 500 personas que no tenían perro.

Otra cosa buena es que los investigadores pudieron controlar factores tales como la edad, el sexo, el estado civil y el ingreso familiar en el análisis estadístico. Esto es importante porque pueden variar entre las personas que tienen mascotas y las que no (como se explica en este post por Hal Herzog, Ph.D.).

Por supuesto, el estudio es correlacional y no prueba la causalidad, y debido a que se basa en un conjunto de datos existente, no fue posible hacer preguntas adicionales (por ejemplo, sobre la motivación de las personas para pasear al perro).

El hallazgo de que caminar con perros está relacionado con una mejor salud en adultos mayores tiene implicaciones para el diseño de comunidades y hogares de ancianos. Los investigadores sugieren que deberían ser aptas para mascotas y podrían incorporar senderos para que los dueños de los perros puedan seguir caminando con su perro, ya que es probable que tenga beneficios para la salud de los dueños.

Otra implicación se relaciona con personas que dijeron que no caminaron a su perro por razones relacionadas con perros. Significa alentar a los dueños de perros a usar arneses sin tiradores y resolver los problemas de reactividad que pueden tener implicaciones no solo para el perro sino también para la salud del propietario.

Estos son resultados fascinantes y es interesante pensar que puede ser la andadura del perro, en lugar de la propiedad del perro per se, lo que es bueno para la salud de los dueños del perro.

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