¿Va a cambiar el juego la artritis del nervio vago que destruye el estrés?

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Nervio vago en amarillo
Fuente: Sebastian Kaulitzki / Shutterstock

Vagus significa "deambular" en latín. El nervio vago se conoce como el "nervio errante" porque tiene múltiples ramas que divergen del tronco del encéfalo y vagan hacia las vísceras más bajas de su abdomen tocando su corazón y la mayoría de los órganos principales a lo largo del camino. El nervio vago está ligado al sistema nervioso parasimpático calmante (PNS). El PNS regula las respuestas inhibitorias de "reposo y digestión" y ralentiza nuestra psicofisiología. Por otro lado, el sistema nervioso simpático excitatorio (SNS) impulsa respuestas de estrés de "luchar o huir" y nos acelera. La hiperactividad del eje HPA es impulsada por el SNS y marcada por un tono vagal más débil (VT). Cuando el nervio vago es fuerte, la TV es más alta y alguien puede lidiar con el estrés de manera más efectiva.

En 2013, tropecé con algunas investigaciones del nervio vago de Barbara L. Fredrickson et al. y escribió una publicación en el blog de Psychology Today , "La Neurobiología de la Gracia Bajo Presión", que ofrece ocho formas de mejorar la función del nervio vago y mantener la calma, la calma y la concentración en momentos difíciles. Para mi sorpresa, esta publicación de blog aparentemente esotérica se volvió viral.

Desde entonces, he mantenido mis antenas para cualquier noticia sobre el nervio vago y he escrito mucho sobre este tema. Por ejemplo, en mayo de 2017, escribí una serie de nueve partes para Psychology Today , "Guía de supervivencia del nervio vago para combatir las urgencias de combate o huida". Esta serie ofrece muchas formas sin accesorios para aumentar la función del nervio parasimpático que van desde el diafragmático Respirar para hablar consigo mismo usando pronombres que no sean de primera persona o su propio nombre para crear un auto-alejamiento, diario expresivo narrativo, buscando momentos de asombro para reducir el sesgo egocéntrico, y muchos otros.

Alila Medical Media/Shutterstock
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También me esforcé por mantener actualizados a los lectores de Psychology Today sobre la creciente lista de beneficios de la estimulación del nervio vago (VNS) a través de un dispositivo implantado en situaciones donde los productos farmacéuticos y otras opciones de tratamiento no ayudan a los pacientes. La estimulación del nervio vago es parte de un campo floreciente llamado "bioelectrónica" o "electroencefálicos" que usa dispositivos clínicamente probados para "piratear" el sistema nervioso del cuerpo para mejorar el bienestar psicológico y físico.

En 1997, la FDA aprobó la implantación de dispositivos de estimulación del nervio vago como terapia coadyuvante para reducir la frecuencia y la gravedad de las crisis epilépticas en pacientes con epilepsia farmacorresistente que no respondieron a los medicamentos. La terapia VNS envía pulsos leves al nervio vago a intervalos regulares a lo largo del día a un nivel de dosificación personalizado de frecuencia y amplitud, dependiendo de las necesidades específicas del paciente.

Pocos años después de que la estimulación del nervio vago fuera aprobada por la FDA, los médicos comenzaron a notar un sorprendente rango de inesperados efectos secundarios positivos de la terapia VNS tales como menos síntomas depresivos, menos inflamación sistémica, menor incidencia de síndrome de intestino irritable (SII) y una reducción en dolores de cabeza severos.

Kevin J. Tracey es un pionero y líder del pensamiento en el campo de la estimulación del nervio vago. En particular, Tracey es mundialmente conocida por su descubrimiento en 2002 de "The Inflammatory Reflex", que tiene sus raíces en el PNS y el nervio vago. En julio de 2016, Tracey y sus colegas publicaron un estudio pionero, "La estimulación del nervio vago inhibe la producción de citocina y atenúa la gravedad de la enfermedad en la artritis reumatoide", en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias .

Históricamente, la terapia de estimulación del nervio vago ha requerido un procedimiento quirúrgico ambulatorio mínimamente invasivo (que toma alrededor de una hora) para implantar un dispositivo VNS similar a un marcapasos del tamaño de un dólar de plata debajo de la clavícula que se une al nervio vago.

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La estimulación no invasiva del nervio vago (nVNS) usa un dispositivo manual como el gammaCore que se muestra arriba. Este dispositivo está aprobado por la FDA para el tratamiento de dolores de cabeza en racimo.
Fuente: Cortesía de GammaCore / electroCore LLC

A principios de este año, la FDA aprobó el primer estimulador no invasivo del nervio vago llamado "gammaCore" para el tratamiento agudo del dolor asociado con las cefaleas en racimos episódicas. El gammaCore es un dispositivo portátil que el paciente presiona suavemente contra el cuello y se autoadministra una dosis prescriptiva de terapia VNS a través de la piel para estimular su nervio vago.

En septiembre de 2017, los investigadores presentaron oralmente un nuevo documento, "Estimulación no invasiva del nervio vago (nVNS) para el tratamiento agudo de la migraña: un ensayo controlado aleatorizado", en el 18º Congreso de la Sociedad Internacional de Cefalea en Vancouver. Este estudio clínico sobre los beneficios de la estimulación no invasiva del nervio vago fue un ensayo multicéntrico, doble ciego, aleatorizado y controlado por simulación que evaluó la eficacia, seguridad y tolerabilidad de nVNS mediante el dispositivo gammaCore en 243 pacientes con migrañas episódicas.

Los investigadores concluyeron que la estimulación no invasiva del nervio vago fue un tratamiento rápido efectivo, bien tolerado y práctico para las migrañas episódicas. Sin embargo, gammaCore aún no ha sido aprobado por la FDA para el tratamiento de las migrañas. (Informé sobre estos hallazgos en una publicación de blog de Psychology Today "La estimulación no invasiva del nervio vago puede aliviar las migrañas").

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"Sensate" es un dispositivo de estimulación del nervio vago no invasivo pendiente de patente que se espera esté disponible para los consumidores en algún momento en 2018.
Fuente: Cortesía de BioSelf Technology

Como parte de esta línea de tiempo: en junio de 2017, una empresa del Reino Unido, BioSelf Technology, presentó otro dispositivo de estimulación del nervio vago no invasivo llamado "Sensate". Este artilugio del tamaño de una palma se usa o se coloca cerca del esternón y utiliza ondas de sonido audibles para estimular el nervio vago. Los fabricantes afirman que Sensate desencadena la "respuesta de relajación" y reduce las respuestas de estrés de lucha o huida en el sistema nervioso autónomo.

Los usuarios sensatos también pueden usar audífonos y escuchar pistas auditivas que aumentan las ondas sonoras sub-audibles y guían la actividad cerebral hacia frecuencias específicas. Los sonidos binaurales que se escuchan a través de los auriculares pueden activar una respuesta del nervio vago parasimpático.

Sensate interactúa con una aplicación de teléfono inteligente que utiliza un algoritmo para monitorear continuamente los biomarcadores de estrés y ajusta el dispositivo para obtener una respuesta terapéutica óptima. Este dispositivo VNS no invasivo aún está pendiente de patente y no estará disponible para la venta en el Reino Unido hasta 2018.

Stefan Chmelik es el fundador y CEO de BioSelf Technology. También dirige el centro de salud integrado líder en el Reino Unido. En una declaración, Chmelik dijo: "El estrés tiene un impacto enorme y creciente en la vida diaria de personas de todo el mundo, y hemos desarrollado Sensate para combatir directamente el efecto negativo que está teniendo en la sociedad".

Aunque se necesitan más estudios clínicos, los fabricantes del dispositivo Sensate dicen que más de 100 voluntarios han usado su dispositivo pionero durante 10 minutos por día durante un período de seis semanas. Con base en los cambios en la variabilidad de la frecuencia cardíaca (VFC), los investigadores especulan que hasta el 86 por ciento de los participantes mostraron una mayor resistencia al estrés y la actividad del nervio vago parasimpático. Por supuesto, estos hallazgos se deben ver con escepticismo pragmático basado en el tamaño de muestra limitado y la falta de controles. Se necesita más investigación antes de llegar a conclusiones firmes sobre la eficacia clínica del uso de Sensate.

Como anécdota, una escritora independiente para el Daily Mail, Victoria Woodhall, probó recientemente un prototipo del dispositivo Sensate. Ella le dio críticas entusiastas. En un artículo del 26 de noviembre sobre su experiencia en el uso del artilugio VNS no invasivo, Woodhall dijo:

"Después de diez minutos, me siento tan rejuvenecido como después de un largo baño caliente. Lo que acabo de experimentar es 'tonificación vagal', un término que escuchará cada vez más. En retrospectiva, 2017 fue el año de la salud intestinal; 2018, sin embargo, será el año en que todos hablemos del nervio vago, la última arma científica en la batalla contra el estrés ".

A principios de este año, la Asociación Estadounidense de Psicología publicó un informe anual llamado "Estrés en América: Cómo enfrentar el cambio", que identificó el primer repunte significativo en los niveles de ansiedad desde que comenzó la encuesta hace 10 años. En junio de 2017, el New York Times corroboró estos hallazgos en un artículo, "Nación Prozac es ahora los Estados Unidos de Xanax", que narra la epidemia de ansiedad que azota nuestra nación.

En esta misma línea, en noviembre de 2017, el informe más reciente "El estrés en América: el estado de nuestra nación" indicó que el estrés crónico está erosionando cada vez más el sentido de coherencia de las personas. La última encuesta de APA encontró que el 75 por ciento de los estadounidenses había experimentado al menos un síntoma de estrés agudo en el mes anterior a la encuesta.

"La meditación regular está bien establecida como una de las formas más efectivas de autogestionar el estrés, sin embargo, pocas personas tienen el tiempo para aprender o practicar esta importante habilidad", dijo Jacob Skinner, CTO de BioSelf Technology en un comunicado. "Sensate proporciona una solución a la creciente epidemia de estrés en una generación de tiempo limitado".

Para el registro: no tengo ningún conflicto de interés o afiliación con ninguno de los fabricantes de estimulación del nervio vago antes mencionados. Como siempre, animo a las personas a que busquen formas sin dispositivos para mejorar el tono vagal y la función del nervio vago a diario siempre que sea posible. Sin embargo, los últimos avances tecnológicos con respecto a los dispositivos de ENV implantados y los dispositivos de estimulación del nervio vago no invasivo parecen tener un enorme potencial.

Como se mencionó anteriormente, se necesita una investigación clínica más rigurosa para apoyar empíricamente las afirmaciones de Chmelik y Skinner sobre el estrés. Dicho esto, en base a lo que sabemos sobre el nervio vago, parece haber una gran posibilidad de que los dispositivos VNS no invasivos puedan cambiar las reglas del juego a la hora de abordar la epidemia mundial de estrés a nivel psicofisiológico.

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