Ventajas cognitivas de la educación de inmersión en un segundo idioma

Publicación escrita por François Grosjean.

El éxito lingüístico y educativo de la educación de inmersión en un segundo idioma ahora está bien establecido (ver aquí). Lo que ha sido menos claro hasta hace poco era si los niños que asisten a los programas de inmersión muestran el mismo tipo de ventajas en las habilidades cognitivas, como la conciencia metalingüística y el control ejecutivo, al igual que los niños que son bilingües tempranos. La conciencia metalingüística es nuestro conocimiento explícito de diferentes aspectos del lenguaje (sonidos, palabras, sintaxis, etc.) y, cuando sea necesario, nuestra capacidad para hablar sobre estas propiedades. Es crucial en el desarrollo de la alfabetización, por ejemplo. En cuanto al control ejecutivo (también conocido como función ejecutiva), es un conjunto de procesos cognitivos complejos que incluyen atención, inhibición, monitoreo, selección, planificación, etc. El control inhibitorio, la memoria de trabajo y la flexibilidad cognitiva son tres aspectos básicos del control ejecutivo.

En un estudio reciente, la profesora de la Universidad de York Ellen Bialystok y sus colegas Kathleen F. Peets y Sylvain Moreno estudiaron el desarrollo de la conciencia metalingüística en los niños que se vuelven bilingües en un programa de educación de inmersión. Dieron diferentes tareas a niños de habla inglesa de segundo y quinto grado en un programa de inmersión en francés y compararon sus resultados con los de los niños en un programa regular de inglés. Las tareas implicaron conciencia morfológica (agregar formas morfológicas correctas a palabras sin sentido), conciencia sintáctica (hacer juicios de gramaticalidad) y fluidez verbal (generar palabras que pertenecen a una categoría semántica o que comienzan con una letra inicial). Estas tres tareas difieren en su necesidad de control ejecutivo, desde el mínimo en la primera tarea hasta el máximo en la tercera tarea.

Los investigadores encontraron que las ventajas metalingüísticas reportadas en los estudios de bilingües tempranos surgieron gradualmente en estos niños de inmersión, con tareas que requieren menos control ejecutivo dando resultados positivos antes que las tareas que requieren más control ejecutivo. Así, todos los niños de inmersión superaron a sus homólogos monolingües en las tareas de conciencia morfológica, incluso después de dos años de inmersión, y los niños del programa de inmersión de quinto grado fueron más precisos en las tareas de conciencia sintáctica que sus contrapartes monolingües. Las tareas de fluidez verbal comenzaron como un problema para los niños más pequeños en el programa de inmersión (la instrucción de alfabetización en inglés solo comienza en tercer grado) pero los niños mayores habían recuperado el terreno y se desempeñaban de manera equivalente a los niños monolingües. Los autores concluyeron que las ventajas reportadas previamente para los niños bilingües tempranos ya podrían detectarse en los niños que aprenden otro idioma en un programa de inmersión.

¿Qué hay de las ventajas en el control ejecutivo como tal de que los niños criados en forma bilingüe muestran sistemáticamente a sus contrapartes monolingües? ¿Los niños de inmersión también muestran estas ventajas? Las científicas belgas Anne-Catherine Nicolay y Martine Poncelet lo examinaron. Probaron a niños de habla francesa de tercer grado en un programa de inmersión en inglés y los compararon con un grupo similar siguiendo un plan de estudios monolingüe. Evaluaron habilidades atencionales y ejecutivas por medio de seis tareas diferentes, tales como alerta, atención auditiva selectiva, atención dividida, flexibilidad mental, etc.

Los resultados que encontraron mostraron que en cuatro de las seis tareas, los niños de inmersión lo hicieron mejor que sus contrapartes monolingües. Esto es bastante notable ya que los niños solo habían tenido tres años de educación de inmersión que implica una exposición menos intensiva a un segundo idioma que en el bilingüismo temprano. Y, sin embargo, la experiencia de inmersión ya había producido algunos de los beneficios cognitivos asociados con el bilingüismo temprano.

El único hallazgo negativo que sorprendió a los investigadores (es decir, ninguna diferencia entre los dos grupos) se refirió a la inhibición de la interferencia. En la tarea que utilizaron, la tarea del flanker, a los niños se les mostró una flecha central apuntando hacia la izquierda o hacia la derecha, y flechas laterales arriba o abajo apuntando en la misma dirección o en la dirección opuesta (en este último caso, el flanker las flechas crean una interferencia que debe inhibirse para responder correctamente). Los niños tenían que concentrarse en la flecha central y presionar el botón izquierdo cuando la flecha central apuntaba hacia la izquierda y el botón derecho hacia la flecha que apuntaba hacia la derecha. Los autores explicaron la falta de diferencia entre los dos grupos por el hecho de que los jóvenes bilingües emergentes en programas de inmersión (niños de tercer grado aquí) aún no han tenido mucha práctica para inhibir la interferencia ya que dedican menos tiempo a la producción de un segundo idioma en una situación de aula que en la vida real.

¿Los niños que han tenido más experiencia en educación de inmersión muestran un mejor control de la inhibición de la interferencia? La respuesta proviene de un trabajo de Ellen Bialystok y Raluca Barac, quien también usó una tarea de flanqueo, pero esta vez en dos estudios diferentes con niños de inmersión. En el primero, evaluaron a estudiantes de segundo y tercer grado que asistían a la escuela en hebreo, y en el segundo, evaluaron a estudiantes de segundo y quinto grado en un programa de inmersión en francés. En ambos estudios encontraron que el rendimiento del control ejecutivo mejoró con una mayor experiencia en un entorno de educación bilingüe. Básicamente, el tiempo que se pasa en un programa de inmersión -algunos de sus hijos habían tenido dos años más de inmersión que en el estudio belga- determina hasta qué punto se ve afectado el control ejecutivo.

Así que las noticias son excelentes para todos aquellos que están dedicando tiempo y energía a la educación de inmersión: maestros y personal, padres y, por supuesto, niños. Como bien dicen Ellen Bialystok, Kathleen F. Peets y Sylvain Moreno: "El camino hacia el bilingüismo es incremental, y también lo son las ventajas acumuladas".

Foto de escolares de Shutterstock.

Referencias

Ellen Bialystok y Raluca Barac (2012). Emergente bilingüismo: ventajas disociadoras para la conciencia metalingüística y el control ejecutivo. Cognition , 122, 67-73.

Ellen Bialystok, Kathleen F. Peets y Sylvian Moreno (2012). Producir bilingües a través de la educación de inmersión: desarrollo de la conciencia metalingüística. Psicolingüística aplicada , 2012, 1-15, doi: 10.1017 / S0142716412000288

Anne-Catherine Nicolay y Martine Poncelet (2013). Ventaja cognitiva en niños matriculados en un programa de escuela primaria de inmersión en un segundo idioma por tres años. Bilingüismo: Lenguaje y Cognición , 16 (3), 597-607, doi: 10.1017 / S1366728912000375

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Sitio web de François Grosjean.

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